你的基因如何,你的教育水平也必如何?

你的基因如何,你的教育水平也必如何?
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科學家透過一個龐大的基因研究計劃,識別出超過1200個跟教育水平相關的基因差異,不過,團隊強調,分析技術未成熟,樣本亦不夠完善,不能用作分析個人或教育政策參考。

一個人的教育水平如何,往往受很多因素影響,較為關鍵的包括家庭背景、父母教育水平、個性和基因差異 (gene variant)。在一項歷來最大規模的基因研究計劃中,科學家發現跟教育水平相關的1200多種基因差異,遠多於兩年前同類但規模較小的研究找到的71種。

1271種與教育水平相闔的基因差異

研究人員根據超過110萬人的DNA測序,再按新發現的1271種基因差異,發展出一套計分系統,認為可以粗略預測一個人的教育水平。

在其中一項計算中,研究員把4775名美國人,按基因計分系統,分成5組,在最低分的一組,只有12%的人能完成大專教育,而最高分的一組,有57%人完成大專教育。至於留級方面,最低分一組有29%曾經留級。最高分一組則有8%留級。

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基因分析預測並不神奇

這看來好像有點神奇,但其實早在1970年代就有人研究基因對教育水平的影響。最簡單的例子是基因組大致相同的同卵雙胞胎,在學校裡的成績往往比異卵雙胞胎更為相似。往後有基因研究比較同父同母兄弟姐妹與同父異母兄弟姐妹,又或者被收養到不同家庭的兄弟姐妹的學業成績,也證實了基因遺傳對學習有一定影響。

後來,科學家開始尋找個別基因對學習的影響,其中南加州大學行為經濟學家Daniel J. Benjamin博士率領的團隊在2011年展開一項大型DNA研究計劃,匯集了更多數據。計劃並非只針對學習,也包括其他範疇,例如基因對血壓的影響。自願參加者填寫問卷時,需要回答一些簡單的生活狀況問題,當中包括教育水平。

到2016年,Benjamin的團隊已分析了近30萬人的基因和資料,並將71種基因差異與學習聯繫起來。到最近,英國基因資料庫UK Biobank決定把超過44萬個基因譜資料加到上述研究。然後,加州基因技術公司23andMe也加入分享超過36萬個基因數據,大大豐富了Benjamin的團隊的基因譜資料。

透過分析這些人的DNA,Benjamin的團隊發現,教育程度高的人傾向擁有一些特定的基因差異,而教育程度偏低的人,也擁有相類似的基因差異。

絕不可視為「識別學習基因」重大發現

不過,Benjamin強調,這項研究絕對不可以視為「識別學習基因」的重大發現,更不可以用來評估孩子的學習潛能。研究團隊指出,所謂的基因計分系統純粹是這個特定研究的分析工具,並不適用於個別孩子或政策層面。他們甚至指出,以目前掌握的數據和分析技術,任何人士如果聲稱以學習基因來預測學童將來的學業成就,都是欠缺科學支持。

其中一個說明基因分析技術未成熟的例子,是研究中的110萬個基因譜全都是歐洲血統的白人,當團隊把同一基因計分系統用來預測非洲裔美國人的教育水平時,則顯示計分系統失準。團隊認為,必須取得更廣泛的基因數據以改善分析和預測效果,其相信未來會發現更多與學習相關的基因差異。

另一個例子是研究員發現,每種基因差異與學習能力的關聯性非常薄弱,他們比較兩組分別擁有和缺乏某個基因差異(particular variant)的人,發現兩組的教育水平分別不大。

同時,某一種基因差異於不同地方的影響都不同,團隊推測,如果某個國家特別著重記憶,又或者特別著重數學,不同基因差異就會影響部分學生的學業成就。

研究的另一個有趣發現是,這些重要的基因差異都跟腦部神經元的互動相關。有份參與研究的明尼蘇達大學的行為遺傳學家James J. Lee就指出,重點不在於掌握訊息的速度,而是在於腦部不同區域之間複雜的互動。

商業基因檢測與科研的重大距離

目前坊間有不少商業機構提供兒童基因檢測服務,標榜可以發掘孩子的天份潛能、人格特質、疾病風險等,這類服務大多採用商業化運作模式,檢測過程是否有專業的科研或醫療人員參與,是否有法規監管(包括醫療衛生及私隱法規),完全不清不楚。而研究基因分析的科學家則告訴我們,基因差異對一個人的影響是非常微妙的,在不同情景會有不同結果,暫時只有在大規模的樣本中才能檢測到其效果。

有份撰寫報告的研究員Robbee Wedow表示:「在基因計分系統中得分偏低絕對不代表那人注定讀書不成,個人的決心、家庭狀況、社會經濟地位等多項因素肯定比基因的角色來得重要。一如世上很多其他事情,都是環境與基因等各項因素複雜互動的結果。」

有關研究報告發表於Natural Genetics。為免公眾及媒體誤解,研究團隊特別製作了詳細的常問問題清單

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