人類首探冥王星!休眠9年 NASA「新視野號」被喚醒

人類首探冥王星!休眠9年 NASA「新視野號」被喚醒
Photo Credit: Reuters/達志影像

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這是人類史上最遙遠的太空任務,人跡未至的神秘冥王星和古柏帶可能蘊藏太陽系早期發展線索,令科學界引頸期待。

聯合報導,美國太空總署(NASA)發射的「新視野號」(New Horizons)機器人探測器在花了9年的時間,航行了48億公里之後,台灣時間7日凌晨4點從休眠中轉醒,開始人類首次的「矮行星」冥王星相關探測工作。這是人類史上最遙遠的太空任務,人跡未至的神秘冥王星和古柏帶可能蘊藏太陽系早期發展線索,令科學界引頸期待。

新視野號將被一個預先設定好的鬧鐘叫醒,太空總署將在6個半小時後可確知它是否成功轉醒。因新視野號距離地球非常遙遠,即使以光速傳送,船上的無線訊號也要近4個半小時才能傳抵地球。

新視野號在2006年1月發射,途中累積休眠了1873天,相當於飛行時間的三分之二,為的是保存電力和將監測它的所需資源降到最少。但太空總署的工程師每幾個月就會叫醒它一次,確認系統仍在運作。

中時報導,今年8月,地面團隊曾預先演練,將「鬧鐘」訊號傳送至太空船。為慶祝它7日正式甦醒,團隊還安排英國男高英音羅素華森錄製特別版的《星艦迷航記》主題曲〈Faith of the Heart〉,當作喚醒曲。

蘋果報導,明年1月15日,新視野號將從距冥王星2.6億公里處開始探測這顆神秘星球。據任務團隊估算,5月中,太空船應就能傳回比哈伯太空望遠鏡所拍攝更清晰的冥王星照片。

7月14日法國國慶這天,將是新視野號最靠近冥王星的日子,新視野號將展開「巴士底日」計畫,飛越冥王星,在收集更詳細的相關數據後,正式結束任務。NASA說,新視野號結束6個月的冥王星探測任務後,預計2018年底或2019年,將繼續探索冥王星所處的古柏帶(Kuiper Belt),及古柏帶中3顆可探測的天體。

古柏帶是一中空圓盤狀區域,布滿數千顆大小不一的冰封天體。科學界認為這些天體是46億年前太陽系誕生時留下的碎片,有助於解開太陽系誕生之謎。新視野號上載有發現冥王星的美國天文學家湯博的部分骨灰。