首次發現火星「地下湖」,存在生命可能性提高

首次發現火星「地下湖」,存在生命可能性提高
photo credit: REUTERS/Ali Jarekji/達志影像

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科學家首次探測到火星南極冰層下有液態水層,提升了火星存在生命的可能性。

在15-17年一遇的火星大衝1前夕,傳來科學家發現火星南極有地下湖的消息。

「那兒有液態水,而且鹽分很高。」負責是次研究計劃的意大利太空總署(Italian Space Agency)科學家Enrico Flamini說。他認為,這增加了火星有生命,或曾經有生命的可能性。

火星的大氣稀薄,且有大量輻射,科學家認為,冰層阻隔了輻射,令這個藏於地底的黑暗、冰冷湖泊有可能存在生命。

科學家以Marsis雷達脈衝儀探測火星的地表及地底,再分析折射回來的數據,發現這個直徑約20公里的地下湖。但目前仍未能確認其深度,甚至連它是一整片水層還是穿流於岩石間的狀態都不清楚,只可以說它至少有1至2米深。科學家指,如果那是一整片水層,情況就有點像南極洲最大的冰下湖泊──沃斯托克湖(Lake Vostok)。

暫時可以肯定的是,湖水非常冷,估計為攝氏零下68度,但由於處於壓力下,且含豐富的鹽、鎂、鈣、高氯酸鹽等礦物,所以能維持液體狀態。

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科學家在火星南極附近探測到地下湖(小圖藍色部分)。photo credit: Davide Coero Borga/INAF/ESA via AP/達志影像

高鹽份和極寒冷的環境不利生物生長。專門研究南極生態的蒙大拿州立大學生態學教授John Priscu則認為,即使在極端惡劣的環境,只要有水有礦物,仍然有機會孕育生命:「我研究冰封中的生命達35年,以前以為不可能有生命的地方最終都找到生命。」

Priscu的團隊數年前在南極冰層下的湖找到微生物:「這些微生物數十萬年來都在黑暗中,牠們靠吃岩石以獲取能量。」他說,如果能到火星的地下湖鑽探,敢打賭那兒都會有生命。

不過,要探測火星地下湖牽涉派出具鑽探能力1.5米深冰層的機器人,以目前的科技,仍是遙不可及。

科學家在報告中指出,下一個目標是搜尋同類的地下湖泊:「沒理由相信整個火星就只有這裡有地下水。」

有關研究報告已發表於Science。以下短片是意大利天文物理學家就是次發現的簡介。

註1: 火星大衝(7月27日,星期五)是指地球處於太陽和火星之間的直線上,此時火星是最接近地球,所以看起來會特別明亮。

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