「瘋子」喬治三世的血液疾病

「瘋子」喬治三世的血液疾病
Image Credit: Newscom / 達志影像
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喬治三世到了晚年得到了一個怪病,會間歇性的精神失常,每到發作的時候,他就會滿嘴污言穢語,全裸地在王宮奔跑,甚至對著石頭自言自語。究竟一位英明的國王為何會落得這下場?

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喬治三世(George III)是英國史上一位很重要的國王。他在位60年期間,見證了不少英國史上的大事,包括七年戰爭、美國獨立戰爭及拿破崙戰爭這三場重要戰爭。在七年戰爭中,英國大勝,分別從法國及西班牙手上取得了法屬加拿大和佛羅里達兩大殖民地,但之後卻在美國獨立戰爭痛失北美十三洲,喬治三世卻很有風度地接受美國這個新國家,甚至歡迎美國派駐大使來到倫敦。在拿破崙戰爭中,英國成功對抗拿破崙的步步進逼,擊敗這位曾經橫掃全歐洲的軍事奇人。

他在任期間,英國的勢力範圍及殖民地的擴張幅度最大,確立了英國「日不落帝國」的根基。對內,英國進入了工業革命,無論科技還是經濟上都領先全球。

縱然政積非常不錯,歷史學家對他的評價卻不甚正面。主要是因為他到了晚年得到了一個怪病,會間歇性的精神失常,每到發作的時候,他就會滿嘴污言穢語,全裸地在王宮奔跑,甚至對著石頭自言自語。他全身疼痛,近乎失明,好不可憐。最後,國會在無可奈何的情況下,只好通過法案把國王權力交給他的兒子。

究竟一位英明的國王為何會落得這下場?

兩種紫質症

當年的醫學知識落後,醫生們當然做不到正確的診斷,國王發瘋的原因眾說紛紜。1966年,一篇刊登在《英國血液學期刊》(British Journal of Haematology)的文章提出了一個很有趣的猜想,喬治三世發瘋的原因很可能因為一個罕有的遺傳血液學疾病——紫質症(porphyria)。

紫質症是一種血基質(haem)合成缺憾引起的疾病。血基質可用於製造組成血紅蛋白、肌紅蛋白(myoglobin)、細胞色素(cytochrome)等分子,其中約九成都是用於合成紅血球所需的血紅蛋白。合成血基質的生化反應牽涉到很多酶,假如某一種的酶因基因突變而減少,那血基質的先驅物紫質(porphyrin)就會增加,就正如一間工廠的生產線出現問題,原材料不能被用於製造產品,就會積聚在工廠內。紫質有毒,過量的話有可能觸發到各式各樣的病徽。

紫質症分很多種,因為牽涉在合成血基質的酶有很多,不同酶的缺乏可引起不同的身體問題,但它主要可以分為急性及皮膚性(cutaneous)兩大類。

急性紫質症的患者以神經症狀為主,而皮膚性紫質症的患者則會出現皮膚對陽光敏感的症狀。

紫質的代謝物對光很敏感,皮膚性紫質症患者的皮膚積累了這些代謝物。若接觸到陽光,皮膚會起水泡及潰爛,所以有這種症狀的患者需要避免接觸陽光與紫外線,盡量留在室內,即使外出時也需要會用黑布罩住暴露在外的皮膚部份。

而急性紫質症則會不定期地病發,在沒有病發時患者與常人無異,但病發時則會出現腹部劇痛、便祕、嘔吐、心跳加速,嚴重的話更會出現周邊神經病變、痙攣、精神病徵,如神經錯亂、幻覺及思覺失調症狀。碳水化合物吸收不足及喝酒都可以誘發急性紫質症的病發。另外,不少藥物都會誘發病發,如避孕藥、巴比妥類藥物(barbituates)、治療糖尿病的硫醯基尿素類藥物(sulphonylurea)、某些抗生素等。

急性紫質症的症狀

診斷急性紫質症需要依靠尿液的生化分析。急性紫質症病發時,病人的尿液膽色素原(porphobilinogen,簡稱PBG)會增高,醫生可以藉著檢驗病人尿液中的膽色素原含量來幫助診斷。值得一提的是,病人急性病發時,有時尿液顏色會出現異常,在經強光照射後特別顯著,這是因為膽色素原在強光下被氧化成uroporphyrin及porphobilin這兩種深紅色的化學物質。

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Photo Credit: Chen GL, Yang DH, Wu JY, Kuo CW, Hsu WH - Pak J Med Sci (2013), CC BY-SA 3.0
紫質症病人的尿液︰左邊是受陽光照射前的尿液,右邊是被陽光照射了三天的尿液。被光照射後,尿液變成了紫紅色。

不知道各位有沒有看過《怪醫豪斯》(House)這套非常好看的舊美劇?這套劇集講一位性格奇怪的神醫Dr. House經常遇到各式各樣的奇怪罕有疾病,史丹福當年選擇讀醫或多或少都受到這套劇集影響。其中一集(第一季的結局)令我印象深刻,這集講到Dr. House前妻的現任丈夫患上怪病,最後的診斷就是急性紫質症。

言歸正傳,喬治三世生前曾經5次出現神經症狀。在1788至1789年那次病發中,喬治三世先出現腹痛,被醫生診斷為膽絞痛(biliary colic ),之後又出現疼痛及肌肉無力,被醫生診斷為「痛風」及「風濕」。此後病情惡化,出現更嚴重的腹痛及便祕,脈搏急速,流汗,最後出現神志不清、亢奮、失眠等精神症狀,幸好之後慢慢康復。

從病歷來看,喬治三世除了出現精神症狀之外,似乎還有很多其他症狀,且都與急性紫質症很吻合。

當然,我們已不可能為喬治三世做尿液分析了,但自從《英國血液學期刊》的文章刊出後,喬治三世得急性紫質症的說法已經深入民心。雖然這說法近年受到了質疑,有人認為喬治三世所得的不過是躁鬱症(bipolar disorder)。近年,科學家在喬治三世的頭髮中驗出俗稱砒霜的砷化物,所以也有喬治三世是砷化物中毒的說法,但值得留意的是砷化物是當年非常常用的藥物,且是其中一種可以誘發急性紫質症病發的物質。

假如喬治三世真的是患上了急性紫質症的話,那它對歷史的影響可真大了,網上甚至有人曾經說過,如果不是紫質症的話,美國可能根本不能成立。美國人到今天仍然會喝著英式紅茶,唱著《天佑女王》。

參考資料:

  1. PE Stein, MN Badminton, DC Rees. Update Review of the Acute Porphyrias. British Journal of Haematology. 2017; 176(4): 527-38.
  2. I Macalpine, R Hunter. The “Insanity” of King George III: a Classic Case of Porphyria. British Journal of Haematology. 1966; 1(5479): 65-71.

本文獲授權轉載,原文見史丹福狂想曲

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責任編輯︰鄭家榆
核稿編輯:王陽翎

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