《優雅老化的大腦守則》:阿茲海默症最珍貴的研究貢獻,來自一群修女

《優雅老化的大腦守則》:阿茲海默症最珍貴的研究貢獻,來自一群修女
Photo Credit: Depositphotos

我們想讓你知道的是

瑪莉修女並不是唯一的奇蹟,研究者現在知道在沒有失智現象的人口裡面,有百分之三十的人大腦卻跟阿茲海默症很像,塞滿了分子碎片。而罹患阿茲海默症的患者當中,大約有百分之二十五的人大腦中沒有類澱粉的堆積。這個統計數字是類澱粉蛋白假說無法解釋的地方。

這個研究是什麼意思呢?目前來講,什麼都沒有。除了跟阿茲海默症有關的大腦傷害比我們想像的更早開始以外,另一個發現是當失智症狀出現時,要治療已經太晚。或許花了幾十億經費做出來的solanezumab真的有用,類澱粉蛋白假說也有部分得以證實,只是這些病人已經病入膏肓了,來不及救了。

這些想法指出了未來阿茲海默症研究的方向,但是興奮之餘,對它的成果仍要小心驗收。研究者最近找到一個分子可以跟類澱粉蛋白斑塊結合,叫做匹茲堡複合B(Pittsburgh Compound B, PiB),但是它並不像solanezumab想去除澱粉塊,而是使澱粉塊在正子斷層掃描(positron emission tomography, PET)中顯現出來。因為匹茲堡複合B是有放射性的,科學家現在可以即時看到一個人的大腦中有多少堆積的澱粉塊。這是很珍貴的知識,醫生不必等病人死亡做大腦切片,就能知道這個人是否可能罹患阿茲海默症。

匹茲堡複合B是很有價值的研究工具,因為任何年齡的人都可以接受掃描,使研究者可以長期追蹤,在失智發生的前幾十年就能決定誰有堆積的澱粉塊。這個資訊對類澱粉蛋白假說的爭議當然非常有利,它同時也可幫助製藥廠去研發治療的藥物。現在有一個結合研究和製藥的專案正在進行,叫做「啟動防止阿茲海默症專案」(Alzheimer's Prevention Initiative,又稱阿茲海默症預防計畫),就是用到上面說的一些想法。如同這個名字所暗示的,它非常大膽地企圖要預防阿茲海默症,該計畫動用到哥倫比亞安蒂奧基亞省(Antioquia)一個大家族共約三百名成員。

南美洲的這個小鎮上,許多人口都帶有最致命的阿茲海默症突變基因——早老基因 1(presenilin 1, PSEN1,又稱早老素1),這個基因產物會造成我們前面提到的類澱粉蛋白的異常修飾。這個突變特別的惡毒,第一,假如你有這個基因,你百分之一百會得到阿茲海默症。第二,你所得到的阿茲海默症是一種罕見的早發性阿茲海默症,大概在四十多歲就會發病。如同大多數的阿茲海默症,這種類型還是會拖個五年才死亡,只不過它是發生在你正值巔峰的生命盛年。這個小鎮是全世界這種阿茲海默症最多、最密集的地方。

研究者採取下面三個步驟:

一、篩檢

他們把小鎮裡三十多歲年輕、還沒有症狀的居民送到亞利桑那州(Arizona)的實驗室去。有些人帶有這個基因,有些人沒有。這個實驗室用匹茲堡複合B和正子斷層掃瞄去檢查每一個人的大腦,那些帶有這個基因的人,他們大腦中已經開始累積澱粉塊了。

二、治療

有些成員接受一種跟solanezumab類似的抗體藥物,叫做crenezumab,有些則沒有。這叫「雙盲實驗設計」(double-blind study),除了實驗者,沒有人知道誰是吃藥、誰是吃糖片,這是行為研究上的一個準則。

三、等待

這樣給藥夠不夠早,可以打敗失智症嗎?這要等很多年以後才會知道。(這個研究有個附屬實驗類似修女研究,實驗者也請哥倫比亞這個家族的成員寫自傳,然後進行神經語言學的評估。果然那些有致命突變基因的人,在這項分析上的得分顯著較低。)即使阿茲海默症預防計畫成功,它也不可能預防所有的失智症,甚至不可能預防所有類型的阿茲海默症。而對正處於輕度失智的病人來說,它也是沒有效的。但是這個專案有一點正向的地方,而且這一點很重要,就是這種研究是老人科學黑暗角落中最亮的一盞明燈。

很幸運的是,對那些永遠不會得到阿茲海默症的人來說,老化的大腦還有其他光明的地方可以去探索,還有些真正值得慶祝的原因。

下面我們就要一邊開香檳,一邊來談可以有效延緩老化歷程的行為。雖然目前還不可能停止老化的前進,但是比起過去任何世代,我們有很多的方法可以使老化的經驗較為舒適。有些情況下,我們甚至可以逆轉一些老化的效應。

相關書摘 ▶《優雅老化的大腦守則》:為什麼人要睡覺?這些洞見對年老的大腦有重要關聯

書籍介紹

本文摘錄自《優雅老化的大腦守則:10個讓大腦保持健康和活力的關鍵原則》,遠流出版
*透過以上連結購書,《關鍵評論網》由此所得將全數捐贈兒福聯盟

作者:麥迪納
譯者:洪蘭

老化不是疾病,就像青春期不是病一樣,他是一個自然的歷程。此書還告訴我們一個好消息:你的確會越老越聰明,尤其是語意記憶(字彙庫)和程序記憶。老人的大腦仍然有彈性,也有可塑性,我們可以把這種豐富的反應模式叫做「智慧」(wisdom)。就像喬治‧柏恩斯的生活給我們的啟示 : 他在八十歲時還因熱門電影《噢,上帝啊!》(Oh, God!) 贏了一座奧斯卡金像獎。

這個受人矚目領域現在叫做「老人學」(geroscience)。作者以幽默流暢的筆觸,帶領讀者進行一趟奇幻的腦內探險,有科學理論和觀察,讓你輕鬆就能明白大腦科學豐碩的研究成果。每個章節也都依據大腦運作的方式,提供一些具有創意的點子,有些方法一點都不困難,讀完會讓人迫不急待地想運用在生活中。