《優雅老化的大腦守則》:為什麼人要睡覺?這些洞見對年老的大腦有重要關聯

《優雅老化的大腦守則》:為什麼人要睡覺?這些洞見對年老的大腦有重要關聯
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我們想讓你知道的是

電流的輸出改變了,分泌調整節律的荷爾蒙的能力消失了,上視神經叉核中產生節律的基因展現下降了。這些對睡眠和清醒都有可測量到的效應,尤其是褪黑激素和皮質醇的濃度。研究者認為這些改變對整個身體有廣泛的影響,最主要當然是影響你的一夜好眠,這是為什麼祖母無法一覺到天亮而孫子可以的原因。

其實老化並沒有影響上視神經叉核的神經元數量或它的整體大小,如果能把祖孫兩人的上視神經叉核拿出來檢視的話,你會發現,從外表其實分不出來哪個是祖母的、哪個是孫子的。

但是內部結構就不一樣了,大部分跟上視神經叉核有關的節律系統因年齡而改變了。電流的輸出改變了,分泌調整節律的荷爾蒙的能力消失了,上視神經叉核中產生節律的基因展現下降了。這些對睡眠和清醒都有可測量到的效應,尤其是褪黑激素和皮質醇的濃度。研究者認為這些改變對整個身體有廣泛的影響,最主要當然是影響你的一夜好眠,這是為什麼祖母無法一覺到天亮而孫子可以的原因。

這對祖母有沒有大礙呢?碎片式的睡眠對祖母的認知有傷害嗎?過去研究者會說「有的」。睡眠認知假設(sleep cognition hypothesis)過去認為大部分跟年齡有關的認知缺失可以歸因到睡眠不足,但是它被稱為「假設」就表示未被證實。最近仔細的檢視發現睡眠認知假設太過簡單,甚至趨近錯誤。研究者一開始以為年輕人的數據可以套用到老人身上,下面兩個例子可以清楚說明這個錯誤。

  • 記憶

就像一首歌在你腦海中不停播放一樣,大腦在晚上會把白天發生的事拿出來一次又一次地重播。我們前面有談過這個現象,說它可以幫助記憶固化,形成長期記憶。後來的研究發現這個好處只發生在六十歲以下的人身上,之所以如此,是因為他們發現大腦裡有個皮質紋狀體網路(corticostriatal network)會隨著年齡而改變。這個網路包含跨越左腦與右腦的迴路,且通常負責調節跟目標導向行為有關的感覺。在老人身上,這些迴路不像年輕時那麼活躍。當研究者用測試年輕人的測驗,去測試老人大腦的離線處理技術時,發現老人並沒有享受到年輕人的那種好處。

  • 執行功能

睡眠不足跟缺乏許多社交上的潤滑行為有關,包括執行功能。這個發現來自睡眠剝奪(sleep deprivation)的研究,受試者大部分是自願的美國大學生,而許多研究者就假設老人家也會有相同的缺陷。但是他們沒有,老人的睡眠剝奪實驗並沒有顯示超過基準線的執行功能缺失,包括測量衝動控制、工作記憶和注意力聚焦。

為什麼睡眠不足不會傷害老人家?有些研究者認為自然老化所帶來的認知缺失已經差到底,所以無法再差了。認知損傷已經完成,已到達最低點,要再壞也沒地方可壞下去,這叫做「地板效應」(floor effect)。不過同樣的道理,他們也好不起來、就是這樣了。

不過情況並非如此無望,甚至用地板效應來解釋也是個錯誤。《舊約聖經》中的一則故事給了我們一個正確方向。

早早開始

你可能還記得《聖經》中的約瑟,他是雅各的倒數第二個兒子,也是埃及帝國僅次於法老的最高官員。他之所以得到這個位子,是因為在一場世界上最奇怪的工作面試中,他替法老王解釋了兩個非常費解的夢。第一個夢跟牛有關,有七頭母牛從尼羅河中走出來,牠們長得又肥又漂亮,一副懶洋洋,上岸後啃著旁邊的草地。緊接著有七頭醜陋的牛也出了尼羅河(《聖經》上引用法老王的話:「我從來沒有看過這麼醜的牛!」),這幾隻瘦得皮包骨,看樣子在打架。接著好像史蒂芬.金(Stephen King)的恐怖小說情節,這些瘦牛搖身一變成為獵食者,攻擊牠們肥美的同胞,把牠們吃掉。第二個夢也是一模一樣的恐怖劇本,只不過換了主角(是七枝會兇殺同類的麥穗)。約瑟正確地解夢,指出這兩個夢代表了警告,埃及將會有七年的豐收,然後七年的飢荒,假如人們要想存活下去,他們得早早耕地,儲存糧食,以備荒年之需。

所以他得到了這個職位。

我們學到什麼呢?為了減少老化後片斷式睡眠對我們的影響,要未雨綢繆。假如你不想老的時候認知功能衰退,你得在中年的時候養成好的睡眠習慣。

這就是睡眠研究者史考林(Michael Scullin)的想法。他和一位同事閱讀了過去五十年的睡眠論文,從中尋找睡眠型態,他們用下面這幾句來綜合他們的發現:

維持好的睡眠品質,至少在你年輕和中年時就要養成這個習慣,這會提升你的認知功能,保護你在老的時候不受認知能力下降的傷害。

現在就養成好習慣,等到認知的荒年來臨時,就會看到好處。

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書籍介紹

本文摘錄自《優雅老化的大腦守則:10個讓大腦保持健康和活力的關鍵原則》,遠流出版
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作者:麥迪納
譯者:洪蘭

老化不是疾病,就像青春期不是病一樣,他是一個自然的歷程。此書還告訴我們一個好消息:你的確會越老越聰明,尤其是語意記憶(字彙庫)和程序記憶。老人的大腦仍然有彈性,也有可塑性,我們可以把這種豐富的反應模式叫做「智慧」(wisdom)。就像喬治‧柏恩斯的生活給我們的啟示 : 他在八十歲時還因熱門電影《噢,上帝啊!》(Oh, God!) 贏了一座奧斯卡金像獎。

這個受人矚目領域現在叫做「老人學」(geroscience)。作者以幽默流暢的筆觸,帶領讀者進行一趟奇幻的腦內探險,有科學理論和觀察,讓你輕鬆就能明白大腦科學豐碩的研究成果。每個章節也都依據大腦運作的方式,提供一些具有創意的點子,有些方法一點都不困難,讀完會讓人迫不急待地想運用在生活中。