重度空氣污染導致智力顯著下降,對老年男性影響尤大

重度空氣污染導致智力顯著下降,對老年男性影響尤大
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一份新近研究指,空氣污染可以對智力產生顯著負面影響,當中尤以語言能力比算術能力受影響較大。

一份研究報告指,嚴重的空氣污染會導致智力顯著下降,包括語言及算術能力,其影響程度平均相當於失去了一年的教育。

空氣污染對健康造成的威脅早已得到廣泛認同,以往也有研究顯示,空氣污染會令人變笨。新一份研究於2010-2014年間在中國進行,旨在探求空氣污染對認知能力的影響程度。

研究對象涉及2萬人,科學家又對比了二氧化氮和二氧化硫的污染環境下的測試結果,發現在污濁的空氣下愈久,對智力的傷害愈大,當中又以語言能力所受影響比算術能力更大。研究員認為,這可能是基於空氣污染會對腦部負責語言能力的部分產生較大影響。

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有份撰寫報告的耶魯公共衛生學院研究員Xi Chen說:「空氣污染對所有人的影響相當於減少了一年教育,那是非常嚴重的。當中又以長者的情況最差,尤其是64歲以上,教育程度較低的男性,這群組的影響程度達到數年教育程度。」研究員認為,這可能跟兩性腦部結構比例的差異有關。另一個原因是教育程度較低的男性較大機會在戶外工作。

香港理工大學也在進行同類研究,研究員Derrick Ho接受《衛報》訪問時說,理大的初步結果跟上述研究大致相同:「這是因為嚴重的空氣污染跟氧化壓力(oxidative stress)、神經炎症(neuroinflammation)以及神經退化性疾病(neurodegeneration)可能有關。」氧化壓力是指體內氧化與抗氧化作用失衡,可造成多種退化性疾病、老化、突變甚至癌症。

香港衛生署衛生防護中心也指出,大部分在空氣、食物、水源及塵埃中找到的鉛粒子是來自車輛廢氣、工廠排放的氣體和含鉛的焊劑及油漆。鉛的毒性甚高,進入人體後會損害神經系統及腎臟,妨礙身體製造血紅素。而過量的鉛會引致兒童學習障礙以及認知功能受損。

Health Effect Institute在4月發出的《全球空氣報告》指出,全球逾95%人口都活在空氣污染的環境。所以,雖然這份研究在中國進行,報告提出的警告仍適用於全球大部分地區。Xi Chen又指出,空氣污染對智力造成的損害可能是逐漸遞增的,例如在3年時間內,空氣所含的微細污染粒子每增加1毫克,對認知能力的損害大約相當於1個月教育。研究提出,空氣污染會增加阿茲海默症和其他癡呆症的風險。

除了長遠、累積的損害,空氣污染也會對認知能力造成短暫影響,例如在重度污染下考試就有可能影響了成績。

Xi Chen表示,研究結果顯示,空氣污染對社會產生的影響比預期大,而處理這個問題並沒有捷徑,各地政府必須採取具體措施,長期作戰:「畢竟人力資本才是最重要的經濟增長動力。」

有關研究報告刊於Proceedings of the National Academy of Sciences

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