507歲蛤蜊背後的故事

507歲蛤蜊背後的故事
Photo Credit: nicoleleec CC BY 2.0

我們想讓你知道的是

不只是台灣,昨天世界各地都因為一顆「蛤仔」激動不已,多家新聞報導談到,科學家們為了研究,意外殺死了一顆507歲的「老蛤蜊」,其實事件背後,真正讓學者們關注的不是年齡問題,而是蛤蜊殼上想傳達的秘密。

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#1

BBC 14號報導,這2天,世界各地都用大標題刊出一隻507歲的蛤蜊(clam)悲慘地遭科學家奪去性命,報導指出,研究學者們想了解蛤蜊的實際年齡,硬是撬開老蛤蜊的殼,這讓活了半個千禧年的活化石一命嗚呼。

蛤蜊劊子手

這件慘劇,讓許多人對老蛤蜊連聲哀悼,並譴責研究學者們的狠心。其中一位學者史廓爾斯教授(Prof James Scourse)就嘆氣地說:「我們收到很多指控我們是蛤蜊劊子手的mail」,更慘的是,還有其他報告指出他們的團隊技術粗糙。

#2 用明朝命名的生物

用中國「明朝」當名字的蛤蜊「明」(Ming),早在2006年時就被發現,當時由英國班戈大學組成的探險隊,在前往冰島的途中發現了牠的存在。

一開始,「明」乍看跟其他蚌殼類生物沒甚麼不同,但研究團隊在2007年卻發現,他們找到的這顆蛤蜊有破紀錄的年齡,「明」是個有405-410歲的老祖先。

#3 蛤蜊殼要說的故事…

學者們對「蚌蛤類」(quahogs)這種類的生物相當有興趣的原因,一方面是因為蛤蜊一直以長壽出名,學者希望可以從牠們身上找到年齡變化的秘密;再來,讓研究人員進一步鑽研的動力,是因為從蛤蜊身上可以知道大海的演變歷史。

就像樹有年輪、地層有沉積物可以幫助我們判別地球年齡一樣,大海的年歲也可以從蛤蜊的殼找到蛛絲馬跡,因為每過一年,蛤蜊的殼上就會多出一圈環,專家們就可以藉殼上的痕跡來判斷海洋的年齡,以及蛤蜊的生命週期曾碰上那些氣候變化。

為了要達到這些研究目的,專家們就必須取殼來仔細分區研究,史廓爾斯教授就說,只要打開了蛤蜊殼,這些生物就會死去。

#4 紀錄海洋溫度的升降

氣候變遷也能從蛤蜊殼上找到答案?BBC科學編輯舒克曼(David Shukman)就證實了學者的研究的確作得到;BBC影片中,舒克曼走進了班戈研究團隊的實驗室中,學者們從各處蒐羅來的蛤蜊就放在一個個養殖箱內;為了研讀氣候變化,他們必須把蛤蜊的殼切成相當薄的片狀,再放到顯微鏡下方判讀紋路。

蛤蜊殼上的環狀圈,告訴了人類海洋溫度的升降,例如殼上的紋路偏粗代表那是個很適宜生存的年歲;相反地,當殼上的線條顯得較細時,就代表蛤蜊在那一年過得不好。學者們從細小的殼上紋路,找出了海洋溫度升降的秘密,並一一記錄成溫度變化的曲線圖。

#5 大家都吃下肚了

現在這顆蛤蜊再度成了話題焦點,因為牠的真實年齡比先前2007年所判別的結果還超出許多, 學者發現「明」是顆游過半個千禧年的老生物。

班戈大學的研究團隊表示,他們知道「明」是目前發現活最久的生物,但外界說他們故意殺了明是錯誤的指控,因為「明」僅是他們研究中的一部分,牠驚人的實際年齡則是研究中的意外發現。

「每年,同樣的蚌殼類生物都從大海中撈起、或是被人們吃下肚,每個愛喝海鮮巧達湯的人,都可能吃過這類生物,其中有許多都已經活了數百年。」研究團隊表示。

未來還有更多長壽蛤

其他質疑班戈言團隊的人,仍對他們把蛤蜊拿來用作科學研究表示不贊同。亦有人表示蛤蜊現在因為人類疏濬海洋、還有海洋酸化等原因,面臨生存危機。

這次引起大家議論紛紛的「老蛤蜊遭殺事件」未來也可能會一再上演,因為科學家們就高度相信,海洋中還有其他更多、更老的蚌蛤類生物在其中。

小補充:蛤蜊、牡蠣、蜆仔?

  • 蛤蜊(Clam):蛤蜊,又作蛤蠣,也稱為蛤、蚌、花甲,是雙殼綱軟體動物的統稱,其中某些種類可以食用。
  • 蜆(Corbicula):蜆是雙殼綱簾蛤目蜆科水生軟體動物的統稱。臺灣閩南語為蜊仔。台灣常在河川見到的是「台灣蜆」,牠們常棲息在河川、湖泊或水田等淡水性的環境中。
  • 牡蠣(Ostreidae):牡蠣,又稱蠔、生蠔,產於海水或鹹淡水交界處,以食浮游生物為生。

原文報導:Clam-gate and the epic saga of Ming

本文獲地球圖輯隊授權刊登,原文於此