《Bad Science》︰讀完這本書,你就能對低質健康新聞免疫

《Bad Science》︰讀完這本書,你就能對低質健康新聞免疫
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我們想讓你知道的是

現時質素參差的健康訊息和醫療新聞隨處可見,讀《Bad Science》一書有助我們判斷真假。

最近讀了高達可(Ben Goldacre)在2008年出版的暢銷書《Bad Science》[註],我很少覺得有甚麼書是非讀不可的,但在健康訊息、醫療新聞泛濫的年代,這本實在是所有人——尤其是記者和新聞編輯——必須讀的好書。

簡單來說,讀完這本書之後,你就會知道坊間大量健康產品、療法用上甚麼手法宣傳,而且為甚麼這些宣傳不可信;更能夠了解在各主流媒體上看到的大部分醫療、健康及科學新聞有何問題;而最重要是,你將對科學及醫學有更全面的理解。

高達可是醫生兼科學家,2003年到2011年間在英國《衛報》(The Guardian)撰寫「壞科學」專欄,抨擊偽科學以及對科學的誤用和誤解,在2008年他把部分專欄文章修訂、增補,並結集成同名的《Bad Science》。

以人為鑑

全書共有16章(初版只有15章,原因見下文),內容編排甚佳。首10章(初版為9章)以批評坊間偽科學、誤用和濫用科學的做法為主,包括宣稱可以「排毒」的療法、聲稱能促進大腦學習能力的「體操」、貴價保濕美容產品、順勢療法等。

當中也不乏點名批評一些提倡這類療法、食譜、補充劑的名人,而初版被抽起的第10章主角是販賣維他命產品的商人及醫生拉夫(Matthias Rath)——高達可指出在HIV引起愛滋病的南非前總統姆貝基(Thabo Mbeki)執政期間,拉夫在當地宣揚維他命丸可治療愛滋病,更獲政府官員支持,間接令病人缺乏足夠的醫療資源。

《Bad Science》出版時拉夫控告高達可及《衛報》誹謗的官司尚未完結,以致初版被迫抽起這一章,其後拉夫放棄訴訟,被判支付訟費,高達可則把篇文章放回書中,同時免費放到網上供人閱讀。

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TED影片截圖
高達可

高達可批評別人時語帶幽默,但並非單純為了娛樂讀者,而是透過這些例子簡單清晰地介紹實證醫學(evidence-based medicine)的重要概念,例如對照組、安慰劑效應、統合分析(meta-analysis)等。他認為學校雖然有科學課,卻缺乏了醫學這門現代社會最重要的應用科學,與此同時,整個社會對這方面的新聞極感興趣,媒體上有近半的科學新聞都跟醫學、健康有關,而這個「興趣與知識」之間的落差——包括媒體本身亦未能掌握科學證據——導致各種流言、誤解、假消息傳播開去。

媒體的錯?

在批評完那些提倡偽科學、宣傳錯誤訊息來牟利的人後,高達可在書中餘下篇幅把焦點轉向媒體,包括批評記者在撰寫科學新聞時犯下的錯誤、介紹認知偏差和基本統計學概念,以及教導讀者如何理解科學證據、正確閱讀健康新聞。

第11章(初版為第10章,以下均以第二版為準)標題是〈主流醫學邪惡嗎?〉,高達可在文中解釋醫學實驗的結果會如何被有意無意的扭曲,從而令讀者得悉研究數據需要小心細讀。他又在文中提到,雖然他同意「大藥廠很邪惡」這個前提,但人們並不了解大藥廠如何邪惡,以致把憤慨從正確的批評轉移至一些空想——例如支持順勢療法、宣稱疫苗引致自閉症等。這讓我想起一些意識形態較為激進的朋友,他們基於對權力、資本及制度的懷疑而不信任主流醫學,認為藥廠在操控一切,更往往傾向相信一些無稽的另類療法,我認為非常不幸。

更不幸的是,很多撰寫科學新聞的媒體中人似乎並不太懂得科學,以致大眾從中接收到一個錯誤印象,認為科學難以理解、前後矛盾、僅來自科學家、權威口中的知識。在這種報道中,科學只是「研究指出」、「專家表示」,讀者無從得悉科學家如何思考、研究來得出結論。尤有甚者,有很多時候所謂的「研究」僅是公關公司的宣傳伎倆,並非真正的科學研究,可惜媒體會因為內容吸引讀者而報道,華文媒體亦跟着翻譯,令「英國研究」已被網民視為「不可信」的意思。

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《Bad Science》封面

高達可提到,有近半的科學新聞跟健康有關——這並不出奇,畢竟健康跟任何人都有關,可謂最「貼身」的科學議題。不過媒體報道的時候,通常淪為「神奇治療」和「隱形殺手」兩類模式︰第一類主要報道「奇蹟般的療法」或者「有防癌奇效的食品」等;第二類者則恐嚇讀者小心生活中各種引起疾病的用品——例如那些「致癌物」新聞。兩類新聞的共通點,在於訴諸一些「新發現」,這些「新發現」通常建基於初步研究,卻被描繪成確鑿證據。

當中一大原因,在於科學透過逐漸累積證據來達成共識,科學家會嘗試重複別人的實驗確認結果——可是這種相對緩慢的發展模式不符合媒體「科學新發現」的敘事方法,以致傳媒傾向報道驚人的研究結果,可是最終有很多未能成立,而這種落差亦導致讀者有「科學知識經常改變」、「科學家不可靠」等印象。

所有人都應該讀這本書

高達可是英國人,書中大多使用英國例子,不過以健康養生為名販賣保健產品、宣揚偽科學另類療法的「醫師」到處也有,手法萬變不離其宗,讀完《Bad Science》自然能夠有所防範。

至於科學新聞的問題,高達可批評對象不僅於《每日郵報》和《太陽報》等譁眾取寵的小報,還包括《BBC》、《泰晤士報》(The Times)和《衛報》等具一定公信力的媒體。雖然這些報章或有專門報道健康、科學新聞的記者,可是有時候相關新聞會由一般記者負責——而這往往正是出現問題的時刻。


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【專訪】前副總統陳建仁:「缺水問題,恐怕是不輸COVID-19的嚴重公衛危機」

【專訪】前副總統陳建仁:「缺水問題,恐怕是不輸COVID-19的嚴重公衛危機」
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我們想讓你知道的是

全球缺水危機正對人類生命帶來的威脅,缺水地區的人們在渴死以前,往往是因為缺乏乾淨水源而病死的。前副總統、公衛專家陳建仁不只為我們上了一堂「水源與疾病」的通識課,也呼籲台灣人展現愛心與國際救援力。

全球缺水危機正對人類生命帶來威脅,缺水地區的人們在渴死以前,往往是因為缺乏乾淨水源而造成疾病、進而死亡。根據聯合國統計,每天有超過700位五歲以下的兒童因為不安全用水、不良衛生環境導致腹瀉死亡。無水之地的悲劇不只影響當地居民,其衍生的疾病也可能會衝擊全球的未來。

為了呼籲讀者重視全球缺水議題、重視其所帶來的公衛挑戰,本文專訪具有公衛專家背景的前副總統陳建仁,從公衛的角度談缺水問題。並邀請社會各界付出行動,別因為輕視缺水衍生的公衛危機,而造成下一次的大流行瘟疫。

當人們病死在無水之地——乾旱、缺水、髒水與公衛的關係

在2030年前,確保所有人都能享有乾淨可負擔的用水、以維持個人健康衛生及永續管理,是聯合國永續發展目標(SDG)的目標之一,也是當今世上所有人都應共同努力的任務。除了要確保現有的水源維持乾淨安全、減少污染,也要確保雨露均霑、人人有水,同時也不能忽視氣候變遷導致的乾旱、洪水對水資源造成的影響。儘管要努力的方向還有很多,「飲水思源」仍是世人時常忘記的課題。

2021年初,台灣曾遭遇旱災缺水危機,幸運的是我們有足夠因應的措施與設備,國人仍能保有安全衛生的淨水生活,但也可能因此未有深刻的缺水之痛。事實上,現在仍有許多國家或地區深陷乾旱的痛苦,並因為缺水或骯髒的水源導致大量疾病與死亡;根據聯合國統計(2022),光是因為洪災及水媒疾病導致的死亡人數,就佔了整體天災死亡率的70%。對此,陳建仁表示:

「其實缺水問題,恐怕是不輸COVID-19的嚴重公衛危機。COVID-19目前造成全球約5億人感染,且隨著病毒株變化和疫苗興起,這場流行病或許耗費2~3年就會減緩。但全球缺水問題卻有高達8億多人受影響,若不付出行動改善,當地居民只能一直面臨無水之苦。」

接著,陳建仁為我們上了一堂課,娓娓道來「水源與疾病」兩者之間的高度關聯性。

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前副總統陳建仁,中央研究院 院士

「一直以來,人類期望從大自然取得乾淨水源,但是隨著人口增加、城市中的水源污染、氣候變遷造成的水災或乾旱,乾淨水源只會愈來愈得來不易。而不良水質當中,可能含有微生物細菌、病毒、化學污染物等,會造成霍亂、傷寒、阿米巴痢疾、病毒肝炎、癌症等疾病,因此缺水地區的人往往不是渴死,而是病死的。」

回顧人類歷史上跨國性的重大流行傳染病,就是起源於水中細菌的「霍亂」。19世紀中葉,霍亂從印度傳到歐洲,甚至傳播到中國和裏海;最後終結全球霍亂的關鍵,則是「流行病學之父」約翰・斯諾(John Snow)在倫敦霍亂流行時發現霍亂是因為嚴重的水污染所傳播。陳建仁說明:

「霍亂是污水引起,而非瘴癘引起。約翰・斯諾建立了這樣的觀念,可以說是公共衛生學上一項重大事件。」

陳建仁也強調,因為污水引起地方性疾病、後來蔓延至其他地區的案例,至今仍相當常見。「尤其因為氣候變遷而引發的洪水或暴雨,其過境之地使糞水、污水被沖刷出地面,更容易引起大範圍地區的公共衛生污染,所以,通常水災後的三個月內,受災地區又會流行好一陣子的腸胃道疾病感染。」

「時至今日,全球仍約有8.4億人無法享用安全乾淨的水,其中有3.4億人集中在撒哈拉沙漠以南的非洲。為了取水,當地人每天都要花好幾個小時取水,兒童也因此無法上學受教育。連飲用水都不足,遑論吃飯洗手的用水、或有沖水馬桶的廁所。水的問題尚未解決,公共衛生措施又該如何推展?」

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電子顯微鏡下的霍亂弧菌。「流行病學之父」約翰・斯諾(John Snow)發現霍亂是污水引起,而非瘴癘引起。

不潔淨飲水,曾引發台灣地區性烏腳病

而台灣因為水污染引起疾病的經典案例之一,就是1950年代在西南沿海盛行的「烏腳病」。「烏腳病的患者,主要病徵是手掌與腳蹠皮膚發紫、角化、潰瘍,手指或腳趾末梢只要稍微受傷,就會壞疽發黑並且壞死脫落,而且伴隨劇痛。」陳建仁接著向我們說起這段故事。

在台灣盛行烏腳病的年代,當時的孫理蓮牧師娘(Lillian R. Dickson),與王金河醫師、謝緯醫師三人心疼受苦病患,便展開義診與照顧服務。不只免費為病人截肢,還設立「烏腳病患手工藝生產中心」,由王金河醫師的太太王毛碧梅女士教導病患編織竹簍等工藝,習得一技之長以自食其力,照顧病患的生命尊嚴。

「然而,光是截肢並不能解決層出不窮的烏腳病病例。」因此,謝緯醫師找上台大醫學院的陳拱北教授(後被譽為「台灣公衛之父」),與當時多位台大醫學院菁英組織研究團隊,試圖找出烏腳病的原因。「後來發現是居民飲用了深達地下30至100公尺的「地河井」水源,由於部分深井水的砷濃度很高,因此居民飲用後產生砷中毒現象,烏腳病也就是其中之一。」陳建仁說。

而在這段台灣烏腳病的流行史上,陳建仁也扮演了重要角色。「1980年,我從美國學成返台,當時台大公共衛生研究所主任吳新英教授就給了我一筆經費,授命我去研究烏腳病。」因此陳建仁走訪烏腳病盛行地區,採訪了300多位病患,發現慢性砷中毒不只造成烏腳病,還引起多重健康危害,包括缺血性心臟病、頸動脈硬化、癌症等。」

為了徹底解決烏腳病問題,陳建仁積極投入砷中毒研究,並估計出飲水砷濃度的可容忍極限。後來這項台灣研究算出的標準,美國和世界衛生組織也正式採用,修法將標準濃度從50μg/L改為10μg/L。

而當時全世界最嚴重的飲水砷中毒地區還包括孟加拉。為了解決缺水、污水引發的消化道疾病與死亡,聯合國兒童基金會與世界銀行援助孟加拉的公共衛生工程處共同開發地下水,以提供人民「安全」乾淨的飲用水,殊不知又遇到砷中毒的挑戰。後來世界衛生組織取經陳建仁的研究,陳建仁也大方分享台灣經驗,推廣並協助檢測井水砷濃度含量,篩選可飲用的水源,才得以緩解這項全球公衛危機。

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1990年代,陳建仁研究團隊在宜蘭地區發現因飲水造成的砷中毒、烏腳病案例。當時陳建仁火速建議宜蘭縣縣長游錫堃改善之道,後來宜蘭縣在短短三年內完成自來水管線的全面鋪設,確保民眾享有乾淨安全飲用水,減少砷中毒罹病風險。

再將時間往前推移,相信不少讀者的童年,有著每逢開學都要吃驅蟲藥、貼蛔蟲貼片的回憶。「台灣早期農業習慣直接用水肥灌溉,因此很多寄生蟲卵會接觸到蔬果,若沒有清洗乾淨,誤食寄生蟲卵污染的食物或水,即會造成腸胃道寄生蟲病,例如:蛔蟲。」

另外,早年的偏鄉或山區較少公共廁所,尚未有自來水廠,民眾多取用山泉水,或習慣隨地便溺,容易造成水源污染,大量引發兒童下痢、A型肝炎等案例。雖然這些經驗因為環境衛生措施和人民衛生習慣改善而愈來愈少,不過陳建仁也強調:「隨著台灣經濟發達、人口愈來愈多,水源供應的挑戰仍不會結束。」

從污水處理下水道的普及化,水庫集水區、河川遭到農業農藥或工廠廢水污染的問題,以及水資源再利用等,仍是近年台灣必須直接面對的水資源課題。萬一忽視水資源對人類生活的影響,最終付出代價的仍是人類的身體健康。

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根據聯合國統計,每天有超過700位五歲以下的兒童因為不安全用水、不良衛生環境導致腹瀉死亡。

疫情下的反思:全球已是命運共同體,別讓地區性缺水釀成全球大瘟疫

「住在台灣的我們很幸福,但我們必須要知道世界上仍有許多人連喝水都有困難。」

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「Taiwan can help. Taiwan is helping.」陳建仁期許國人透過台灣世界展望會水資源資助行動,為改變世界盡一份心力。

從歷史上有名的幾次全球霍亂大流行,到近年最令人感同身受的COVID-19,無不揭示著全球化時代、國際交流與旅遊盛行的現代,傳染病的擴散之速,已不可同日而語。當世界上仍有許多偏遠角落的居民面臨缺水帶來的死亡威脅,而COVID-19疫情也印證了全球已是命運共同體,若人們持續對缺水議題保持冷漠,那麼其所衍生的公衛問題,將是全球人類共付代價。

陳建仁不只祈願世人能發揮愛心、疼惜他人,也期許台灣人能實踐地球村一份子的義務,透過資助的方式加速國際救援的影響力。陳建仁說:「我和台灣世界展望會是老朋友了,一直以來都有關注展望會的行動。這次台灣世界展望會倡議關注水資源議題,並且看見水源與疾病的關係,我很敬佩也很支持。」即使無法以犧牲奉獻的精神到實地服務,或許也能透過資助台灣世界展望會的水資源救援行動,為改變世界盡一份心力。

事實上,在世界展望會的行動下,每10秒就多1個人獲得乾淨的水;每1天多3所學校因安全飲用水受益。光是2021年,世界展望會即幫助300萬人擁有安全水源、230萬人改善家中衛生環境,並向350萬人宣導建立良好衛生習慣。

「Taiwan can help. Taiwan is helping.」

陳建仁不只為我們上了一堂「水源與疾病」的通識課,也呼籲國人付出實行,展現台灣人的愛心與國際救援力。

I can help! I am helping! 立即資助台灣世界展望會,展開水資源救援行動

閱讀數位敘事:把水送進最遙遠的地方|台灣世界展望會#WASH計畫


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