負責尋找地球2.0的開普勒太空望遠鏡「退休了」

負責尋找地球2.0的開普勒太空望遠鏡「退休了」
Credits: NASA/Wendy Stenzel/Daniel Rutter
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「35年前,我們開展開普勒計劃時,對太陽系以外的行星一無所知,開普勒為人類探索宇宙打開了第一扇門。」

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在太空工作了9年,探索超過2600個行星的開普勒太空望遠鏡(Kepler)退休了。

美國太空總署NASA發聲明,高度讚揚開普勒「勞苦功高」。開普勒望遠鏡是NASA首個行星探索項目,它的表現遠遠超出預期。原設定最多捱4年,最終運作了9年多。由2009年啟動至今,開普勒持續在太陽系以外尋找地球2.0、3.0、4.0......總共探索了2662顆系外行星,當中許多有可能孕育生命。

「35年前,我們開展開普勒計劃時,對太陽系以外的行星一無所知,開普勒為人類探索宇宙打開了第一扇門。」開普勒計劃創辦人William Borucki說。

所謂萬事起頭難,Borucki的團隊曾4度向NASA提出開普勒計劃,終在2001年取得NASA同意。2009年3月6日展開環繞太陽,搜索系外行星的任務。它的日常工作是頗單調的,就是不斷偵測特定範疇的星體。

到2014年,任務完滿結束,但開普勒還是運作得好好,團隊於是開展被稱為K2的第二階段任務。這次工作多了變化,不再經年只觀測同一位置,而是每3個月換一次觀測範圍。後來,兩個制動輪相繼壞掉,開普勒每次轉換觀測範圍或把數據傳回地球,都要額外燃燒珍貴的燃料。

開普勒把最後一批數據送回地球後,所有燃料都用完,已進入長眠。比墜落土星,自我銷毀的卡西尼號(Cassini)「幸運」的是,這小小飛船的終極命運是按著它本身的軌跡,永遠環繞太陽漂浮,只是從今以後,我們將不會再收到開普勒的訊息,開普勒也不會收到地球的指令。

今年4月,NASA發射了開普勒的繼承者TESS(凌日系外行星巡天衛星,Transiting Exoplanet Survey Satellite),目前TESS已發現了兩顆候選行星,科學家預計,TESS在運作的頭兩年可以發現1萬顆行星。

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