你要精力充沛、保持平靜、還是維持專注力?按下手機一鍵就行

你要精力充沛、保持平靜、還是維持專注力?按下手機一鍵就行
Photo Credit: National Institutes of Health CC0

我們想讓你知道的是

來自加州的新創公司Thync便思考將tDCS(經顱直流電刺激療法 )的技術,與手機結合再一起,成為新一代具備醫療功能的穿戴式裝置。

會不會有時覺得很難感到快樂呢?莫名的情緒低落、精神不佳、難以找到心底的平靜跟喜悅。這時你會做些什麼來擺脫負面情緒 ? 血拚、運動、還是大吃一頓犒賞自己 ?

事實上不快樂,並不是因為你抗壓性低,或是顆爛草莓,根據目前研究顯示:神經傳導物質間的不平衡,有可能是造成憂鬱症的主因。

想像我們的腦袋是個小宇宙,腦神經透過神經傳導物質執行許多重要的生理調控,像是動作、情緒與記憶等,而這些神經傳導物質包括多巴胺(Dopamin)、血清素(Serotonin)與腎上腺素(Epinephrine)等,當處於平衡狀態時,情緒就會相對穩定。若紊亂或失調,你的內心世界可能正經歷暴風雨。

Photo Credit: geralt CC 0

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既然憂鬱有可能是腦部運作的一個環節失衡造成,因此科學家便思考是否可以藉由人工刺激,產生神清氣爽的狀態。這樣的思維發展,不得不談起一段灰暗醫療發展史:

1930年代,來自匈牙利的神經學家及神經病理學家L. Von Meduna發現兩位同時患有癲癇和精神病的患者,在癲癇發作後,精神病狀況有好轉,於是他嘗試一種Cardiazol的藥物引發癲癇發作來治療精神病,然而這種做法很快因藥物的副作用而被停止使用。但在1938年,義大利神經科醫師轉換想法,改用電流引發癲癇,應用在精神疾病的治療。(參見電痙攣療法

可以想見在沒有任何麻醉跟肌肉鬆弛劑下,電療是相當不人道而殘忍,因此在1955年,藥物治療開始發展,大行其道,電刺激療法幾乎銷聲匿跡。

而說起憂鬱症藥物,想必第一時間聯想起就是它的代名詞 ── 百憂解(Prozac)。

Photo Credit: Tom Varco CC BY SA 3.0

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1987年禮來製藥(Eli Lilly and Company)推出的百憂解,它是一種選擇性血清素回收抑制劑(SSRI),其作用基礎觀念是認為憂鬱症是由血清素的神經傳遞物質不足引起,因此只要提高這種腦化學物質的濃度,就能讓你的大腦感覺良好和提升情緒。

它對於一些診斷上未達「重度憂鬱症」,但長期出現對挫折過度敏感、憂鬱、輕微強迫性的病例,具有「改變人格」的效果,可以讓病人變得更具社交活力,頭腦更清晰,更有決斷。

這綠白相間的「快樂藥丸」一推出就獲得空前的成功,人們都期待一吞之後百憂皆可解決,這種依賴甚至引起社會對於「過度使用藥物解決情緒」的廣泛討論。但,沒有絕對不傷身的良藥,近幾年的研究也的確證實它可能增加年輕人自殺風險,而選擇性血清素回收抑制劑藥物亦被發現會有停藥症候群,且停藥後易復發。看來,解藥,並不真的讓人無憂無慮。

隨著「反藥物濫用」的風氣漸起,而藥物副作用又無法可解的情況下,科學家回頭追求電療的新突破。

現今,電刺激療法主流為兩種:經顱磁刺激療法 (Transcranial Magnetic Stimulation, TMS),和經顱直流電刺激療法 (transcranial Direct Current Stimulation, tDCS),它們都是利用在腦內產生微弱電流,來加強或減弱某些特定腦區域的神經迴路。

經顱磁刺激療法 (TMS)是一種非侵入性的技術,主要想造成腦細胞的超極化(Hyperpolarization)或者是去極化的作用,提供大腦特定部位高度集中的磁場脈衝,刺激與憂鬱症有關的左側前額葉皮質,類似 MRI 成像掃描過程中產生的磁場強度。這種療法可以誘發自發性神經元的脈衝,激發區域神經元的連結,用於精神分裂症、憂鬱症、創傷後壓力症候群(PTSD)等精神疾病,及脊髓損傷、帕金森式症、中風復健。風險雖小,但仍有刺激癲癇發生的機率。

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Photo Credit: National Institutes of Health CC0 Transcranial Magnetic Stimulation

另一則是直接利用極低電流來刺激大腦,稱為經顱直流電刺激療法 (transcranial Direct Current Stimulation, tDCS)。它與TMS的差異在於電場具有陰陽極的方向性,陽極能提昇大腦皮質的活躍程度,陰極則能降低興奮性,因為無法誘發自發性神經細胞脈衝,效果較不顯著但相對更安全。

tDCS(經顱直流電刺激療法 )在科學上最神奇的發現,在於經試驗證實隨著刺激部位的改變,可以提高多種認知功能的表現,比如語言和數學能力、注意力、解決問題能力、記憶力、以及身體協調能力。

而現在,來自加州的新創公司Thync便將tDCS(經顱直流電刺激療法 )的技術,與手機結合再一起,成為新一代具備醫療功能的穿戴式裝置。

該設備由一系列與手機相連接的電極組成,使用者只要配戴像耳機的設備,然後點擊手機按鈕,Thync就會通過超聲波和微小直流電刺激皮膚,進一步影響大腦的特殊區域來激發效果,因裝置設定對人體的作用目標為皮膚,而不是直接針對特定的神經系統或者肌肉,因此具備安全性。

網路截圖

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有趣的是,這裝置甚至可設定三種不同類型:精力充沛、保持平靜,及維持專注力模式。使用者透過手機的應用程序,選擇自己想要的刺激跟強度,一分鐘後,就有感覺,而依不同模式,時程約十二分鐘至四十五分鐘不等,這之中使用者完全可以自行決定起始與停止。

日前Thync使用原型機針對3000人做測試,結果顯示接近三分之二受測者感覺到改變,但仍有部分人沒有明顯的感覺,儘管有科學家對於該裝置影響的腦部區域質疑,擔心無法精準掌控可能反造成情緒障礙,但科學上尚未證實正向或負面效果。

無庸置疑的是,發明者Dr. Jamie Tyler對該產品信心滿滿,並期待強化超音波影響腦部功能,延伸於治療創傷後壓力症候群(PTSD)和帕金森氏症,現今則已著手於2015年將產品推出市場並量產。

科技的進步,讓對付憂鬱就像按遙控器一般,從此人們能自己決定想要的狀態,然而,人類的情緒是很複雜的,憂鬱的反面,不代表就是樂觀,而人生難題也非手機能一鍵搞定。
事實上,不快樂是人生歷程中正常的一部分,怎麼接受、與之共存,進而真正地掌握住幸福,這才是科技怎麼也達不到的人類智慧。

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責任編輯:鄭少凡
核稿編輯:楊士範