【星雲大戰】銀河系與鄰近星系相撞時間比預期提早十幾億年

【星雲大戰】銀河系與鄰近星系相撞時間比預期提早十幾億年
Photo credit: NASA/Handout via REUTERS/達志影像
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科學家原本預期銀河系將在40億年後跟仙女座星系相撞,但最新研究預計,我們會先遇上大麥哲倫星系。

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「銀燭秋光冷畫屏,輕羅小扇撲流螢,天階夜色涼如水,坐看牽牛織女星。」

古人看到的牛郎織女星,到今天我們仍看得到,彷彿銀河系將是永恆的存在。但我們知道,變幻才是永恆。宇宙有無數個像我們身處的銀河系,在重力作用下,我們的銀河系將會跟鄰近星系愈來愈接近,然後發生碰撞,星空重新「洗牌」。科學家原本預測,銀河系會在大約40億年後同仙女座星雲(Andromeda)相撞,但最新有人提出,另一個星系大麥哲倫星雲(Large Megallanic Cloud)會更快跟銀河系碰撞。

目前大麥哲倫星雲距離銀河系大約16.3萬光年,而且以每秒250英里的速度遠離我們,但英國杜倫大學(Durham University)的天文物理學研究員的模擬結果顯示,大麥哲倫星雲將會減速並轉向銀河系,最終在大約25億年後「闖進來」。

研究員認為,到時恆星與行星之間未必會相撞,但一個質量相當於2500億個太陽的星系跟銀河系相遇,仍會帶來嚴重破壞。「整個銀河系會重整,我們的太陽系可能被擠出外太空。要是真的發生,我不知道我們的後代——假如人類還存在——能否承受這樣的衝擊。」杜倫大學天文學計算研究所所長Carlos Frenk說。

事情也不是一面倒悲觀。刊於皇家天文學會(Royal Astronomical Society)月刊的報告指出,太陽系被「放逐」到宇宙流亡的機率只有介乎1-3%。

報告的首席作者Marius Cautun表示,從最近的觀測得知,大麥哲倫星系的質量高於原先估算,其團隊決定根據速度、質量等不同數據,重新進行多種可能性的模擬計算,最後結論是我們會同大麥哲倫星系迎頭相遇:「我們跟大麥哲倫星雲相撞的機率超過93%。」

他指出,兩個星系的「洗牌」過程將會是數以十億年計的。來自大麥哲倫星雲的恆星會像彈珠一樣,將一些銀河系的恆星從原有軌道上擠出去。我們的星系仍然會存在,只是一些行星會被擠出銀河系。

與此同時,在銀河系中心那個超大質量,正在沉睡的黑洞將被兩個星系的重整「喚醒」,在洗牌過程中產生的氣體將以極快的速度在黑洞周圍旋轉,高能輻射會從其中心噴出,令黑洞的規模比目前增大十倍。

假如屆時地球上仍然有生命,面對這一場壯麗的星雲大戰,將有什麼下場?

Cautun表示,這場洗牌將擾亂太陽系行星的軌道,這對任何行星上的生命來說都是非常危險的。要知道,即使太陽與地球之間的關係發生微小變化,也可能令液態水(以及生命)消失。(假如你疑問到時我們的太陽還在嗎?科學家估計太陽壽命約100億年,現在已過了接近一半,未來50億年,太陽會逐漸膨脹變成一顆體積很大的紅巨星。)

過去天文學家認為,同仙女座星雲的碰撞將會是銀河系的「末日」(armageddon),仙女座星雲質量相當於大麥哲倫的五倍,跟它遇上,將會令銀河系消失,原先估算是40億年之後的事,但與大麥哲倫星系的「結合」將會把末日推遲數十億年。

「大麥哲倫星系雖然龐大,但不足以消滅我們的銀河系。兩個星系相撞會產生耀眼的光芒,但沒有足夠質量造成摧毀性的破壞。換上仙女座的話,就真是大限臨頭了。」Carlos Frenk說。

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