《吃出健康高智能的大腦》:懷孕期補充品的故事,可以說是葉酸的故事

《吃出健康高智能的大腦》:懷孕期補充品的故事,可以說是葉酸的故事
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我們想讓你知道的是

在所有一起工作的維他命和礦物質中,沒有一個像維他命B那樣緊密合作的了,尤其是葉酸和維他命B12。

文:艾琳.波爾福德-梅森(Aileen Burford-Mason)

補充品和懷孕

多年來,胎兒都被認為是個「完美的寄生蟲」(perfect parasite),吸取母體的營養,來使自己長大。然而,到了一九八○年代時,這個觀念已經有點過時了。有一篇審查的論文指出「胎兒不是完全的寄生蟲」;雖然胎兒可以從母體中吸取營養,但那是有上限的。

其實,母親攝取必要的營養素不夠時,母親和胎兒都會受害。雖然所有的營養素對大腦發育都很重要,但有些營養素在懷孕後期和嬰幼兒期更重要。這些營養素是蛋白質、膽鹼,以及我們在前面第八章中討論過的長鏈多不飽和脂肪酸,像是鋅、鐵、碘和葉酸。對母親來說,這些必要營養素不足,會增加以下的風險:延長生產時間(譯註:分娩時陣痛,但嬰兒遲遲不出來)、高血壓、腸胃型糖尿病、產前和產後大量出血。對嬰兒來說,缺乏重要的營養素,會增加以下的風險:天生缺陷(birth defects)、第一型糖尿病和白血球過多的童年期血癌,以及一堆精神上的疾病,從像是注意力缺失和過動症等學習障礙,到自閉症和思覺失調症,都包括在內。

反過來說,在懷孕時,提供額外的營養,對母親和寶寶都有幫助。我們在前面的章節中提到,服用魚油的孕婦,她們的寶寶晚上睡覺睡得比較好,而吃含高膽鹼的雞蛋或膽鹼補充品的孕婦,會替寶寶打下終身記憶和學習能力的基礎。

健康懷孕需要的補充品

現在,我們知道全世界的孕婦,在維他命和礦物質的攝取上都不足。在低度和中度收入的國家,已推薦他們的孕婦要去吃營養補充品,尤其是葉酸、鐵、銅、鋅和碘,因為每一種營養素,對神經和智慧的發展都很重要,而她們的攝取量,一般來說,都低於每天建議的攝取量(recommended daily intake, RDI)。然而,即使在高收入國家,很多重要營養素的攝取也是沒有達到RDI。即使達到RDI,有些醫生認為,就最佳胎兒發展來說,RDI本身還是太低,而且,RDI並未把個人需求列入考量。例如,以鐵來說,鐵是大腦發展和製造紅血球必要的營養素。鐵不足,粒線體的功能會被減弱,神經元的軸突沒辦法完善地包上髓鞘。鐵是製造血清張素和多巴胺的必要條件。在動物和人的實驗上都看到,缺乏鐵的孕婦,他們的下一代,在認知和行為上的測驗表現不良。

每個人對鐵的需求量,有很大的不同:最近的研究發現,對鐵需求量高的人,與對鐵需求量低的人,兩者的差距可能高達四十倍。需求的差異這麼大,RDI的單一標準,不可能照顧到所有人。幸好,透過幾十年來監控孕婦對鐵的需求量,醫生現在會定期檢查孕婦的血紅素和鐵蛋白(ferritin),這會顯示身體對鐵的儲存量。即使測驗結果完美、完全正常的孕婦,多攝取一些鐵,對懷孕還是有利的,而這些可以從孕婦必須吃的胎兒多種維他命(prenatal multivitamin)中得到。

葉酸的故事

懷孕期補充品的故事,可以說是葉酸的故事。它開始於一九二○年代。露西.威爾斯(Lucy Wills)這個年輕的醫生,正在研究大紅細胞性貧血(macrocytic anemia)這種血液症。為了這個研究,她去了印度,因為印度在紡織工廠做女工的婦女,得到這個病的比率很高,尤其是孕婦。

這個病在飲食是低蛋白質、低水果和蔬菜攝取的人口中最為普遍,這使得威爾斯醫生懷疑,飲食的缺乏可能是這個疾病的原因之一。她在動物實驗上,可以用操控老鼠飲食的方式,製造出大紅細胞性貧血症。而且,她也可以治癒這個疾病,只要給老鼠吃從酵母中萃取出來的酵母醬(Marmite)就好了,她發現,給印度懷孕的紡織廠女工吃酵母醬,效果跟老鼠一樣好。接下來的研究顯示,他們缺乏的都是葉酸這種維他命B。

到了一九六○年代,兩個英國研究者理查.史密瑟爾(Richard Smithells)和伊莉莎白.希巴(Elizabeth Hibbard),用尿液來檢驗葉酸的缺乏。他們注意到脊柱裂(spina bifida)嬰兒的母親,都有葉酸不足的情形。因為知道葉酸在細胞分裂上扮演重要的角色,這讓他們有點擔憂。葉酸的不足,有沒有可能是造成這種悲慘嬰兒的原因?

葉酸(folate)來自拉丁文folium,是葉子(leaf)的意思,因為除了從酵母菌中提取的酵母醬(Marmite)之外,綠色葉子的蔬菜是最佳來源。一旦從食物中萃取出來後,葉酸很不穩定,很難操作。但在一九四一年,科學家人工合成了葉酸,在臨床上就方便了許多。從一九六○年以來,有很多實驗都證明史密瑟爾和希巴是對的。在受孕前給婦女葉酸,可以戲劇化地減少脊柱裂的病例。

為什麼在懷孕期缺乏葉酸,會有這麼毀滅性的後果?

正常來說,大腦通往身體的神經細胞和纖維,是受到脊椎的保護。但假如在懷孕時葉酸不足,脊椎就沒有辦法正常形成,使一部分脊髓未受到保護,這些神經元和神經纖維便容易受到傷害。嬰兒脊柱裂,詞義上是「背骨裂開」(split backbone) ,會因神經受傷而導致下肢部分或全身癱瘓。酸葉的不足,也會造成唇顎裂(cleft lip and palate)及先天性心臟病等先天性疾病。


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