美國不想再買俄國「太空機票」,SpaceX研發的載人太空艙成功發射

美國不想再買俄國「太空機票」,SpaceX研發的載人太空艙成功發射
Photo Credit:NASA

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2011年開始,NASA只能付錢跟俄羅斯買「太空機票」,讓美國太空人能夠搭上俄羅斯「太空便車」前往國際太空站。這次試射若成功,美國將重新擁有「載人上太空」的能力。

美國太空探索科技公司(SpaceX)研製的無人太空艙「飛龍號」(Crew Dragon)佛羅里達時間2日由火箭載運升空。這是美國太空產業商業化的重要里程碑,對8年來都只能依靠俄羅斯的美國太空總署(NASA)來說,也是「雪恥」的重大里程碑。

《中央社》報導,路透社報導,SpaceX的「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭搭載4.9公尺高的載人太空艙「飛龍號」,在佛羅里達時間2日凌晨2時49分(香港時間2日下午3時49分)從佛羅里達州甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)發射升空。

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photo credit: Mike Blake/Reuters/達志影像

《經濟日報》報導,11分鐘後,「飛龍號」成功與火箭分離,並於美東時間3月3日凌晨5:51抵達由美國、俄國等6個國家共同管轄的國際太空站,預計停留5天,期間除供應補給和測試設備外,也會讓太空站的3名太空人執行檢測。

「飛龍號」太空艙目前執行過16次送貨到太空站的任務,這次載人的太空艙體積稍大,設有4個座位、3面窗戶、觸控電腦螢幕,以及維生系統,還有8個緊急發動機,讓太空艙能在發射出狀況時安全脫離。

《Engadget》報導,由於飛龍號主要目的就是用來「載人」,這次試飛載了一個模擬假人,假人內部裝滿感測器,最重要的是偵測發射和返回的過程中,太空艙所受到的加速度是否在人體可接受的範圍,確保未來真人搭乘時的舒適度。這個假人被命名為「Ripley」,名字來自電影《異形》系列的女主角。

如果載人發射成功,未來國際太空站也可能商業化

SpaceX由PayPal共同創辦人、特斯拉(Tesla)執行長馬斯克(Elon Musk)所創立,2002年成立時,便以太空業務為主。《BBC》報導,SpaceX執行長馬斯克在「獵鷹9號」發射後表示,「從2002年到現在,我們花了17年才走到這一步。老實說,我情緒有點不穩,非常緊張。」「一旦飛龍號正常營運,我們會尋找商用客戶,美國國家航空局局長和美國太空總署也都非常支持這個計畫。」

《鉅亨網》報導,隨著冷戰結束,NASA的預算一再縮減,1984 年,國會通過了《商業太空發射法案》,允許民間私人發射火箭,並要求NASA鼓勵太空產業商業化。2010年,NASA正式開啟「商業機組計畫」(Commercial Crew Program),未來可能將原本由NASA管理的近地軌道(距離地面高2000公里以下的軌道)和國際太空站開放給企業做商業使用。而這次SpaceX研發太空艙,就是「商業機組計畫」的一環。

8年來都只能靠俄羅斯「幫忙載人」,美國終於「雪恥」

除了離商用太空艙更進一步,這次對NASA而言也具有重大意義。《華盛頓郵報》報導NASA署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)在發射前告訴記者說:「我們即將從『美國』國土,發射『美國』太空梭,運送『美國』太空人上太空。」

綜合《華盛頓郵報》《CNN》報導,由於美國1981年開始的「太空梭計畫」(Space Shuttle program)在2011年宣告結束,美國所有能載人的太空艙通通退役,但國際太空站仍然需要美國太空人前往維護。因此2011年開始,NASA付給俄羅斯每趟約8000萬美元的「座位費」,讓美國太空人能夠搭上俄羅斯的載人太空梭「聯盟號」,前往國際太空站。

「聯盟號」是蘇聯時期研製的第三代太空梭,現由俄羅斯聯邦太空局管轄。雖然近年來NASA持續將探測器和機器人送往太空,甚至已經降落火星,但必須依靠俄羅斯才能「載人」,對曾與蘇聯進行太空競賽的美國而言,仍然非常難堪。

2014年,作為NASA「商業機組計畫」的一環,NASA將製造太空艙的計畫外判給民間企業,最後由SpaceX和波音公司(Boeing)以26億美元和42億美元的價格承包,NASA要求2家公司研發能載送4名太空人的太空艙。

根據NASA最新計劃,SpaceX的飛龍號將在7月首次正式「載人」上太空,太空人道格赫里(Douglas Hurley)和和比恩肯(Robert Behnken)將成為首批試飛太空人。而由波音公司研發的太空梭Starliner,預計在4月前進行無人試射,8月正式載人。

美國跟俄羅斯的「聯盟號」合約將在2019年到期,美國太空總署最近繼續向俄羅斯採購2020年聯盟號的座位。NASA於2月發出聲明表示,相信Space X和波音能在2019年間做好準備,與聯盟號的合約只是為了提供備用選項。

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核稿編輯:楊之瑜


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