「腦死」不是真的死?科學家「重新啟動」死亡4小時的豬腦細胞

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這個前所未有的實驗改變了人們對「大腦死亡」的概念。因為之前,許多人認為一旦大腦缺氧,就會很快死去,而且不可逆。

大腦是我們已知宇宙中最複雜的結構,耶魯大學研究員17日指出,成功在豬隻死亡後,恢復豬腦細胞功能,不只改變了人們對「死亡」的定義,也可望在未來幫助飽受心臟病與中風所苦的病患,解開腦部創傷之謎。

(中央社)《法新社》報導,刊登在《自然》(Nature)期刊的試驗發現,豬腦即便在死亡數小時後,仍可恢復血液流動與細胞功能。

在人類和大型哺乳動物的腦部中,對神經功能至關重要的細胞會隨著血液供給減少開始降低功能,長期以來,這個過程被視為是不可能改變的。

美國國家衛生研究院(NIH)人腦研究倡議團隊使用32隻豬的大腦,執行這項由聯邦贊助的研究計畫。每一隻豬都是被屠宰作為食物並丟棄後,歷時4小時沒有血液或葡萄糖流動,才被拿來做實驗。

接著,團隊藉由研發的體外脈衝灌注系統(extracorporeal pulsatile-perfusion system)將模仿血液的液體注入器官,讓豬腦花6小時再成為水化物。

實驗結果令人震驚,這些被灌輸人造血液的大腦恢復基本細胞功能。它們的血管結構恢復外,團隊也觀察到包括神經元突觸和免疫反應在內的部分活動短暫復甦。此外,實驗還顯示大腦對藥物有正常反應,而且所消耗的氧氣就像正常大腦一樣。

研究第一作者耶魯大學研究員賽斯登(Nenad Sestan)說:「我們很驚訝它(腦部)的結構維持如此完善。我們也觀察到細胞死亡情形降低,這令人非常興奮也帶來希望。」

賽斯登進一步說:「研究主要發現就是,細胞在腦部死亡過程時間較我們以往所想的還要長。」

研究團隊另強調,他們沒有發現「更高階的功能性運作」,如在復甦的腦部出現與意識感知相關的電波訊號。研究結果顯示,科學家們可能未正確評估病人被判定腦死後,大腦自我修復的能力。

然而,這項研究也引發專家提出較深層的哲學與道德問題。

杜克大學(Duke University)法律與哲學教授法拉漢尼(Nita Farahany)指出,這項研究「動搖了長久以來對於是什麼讓動物或人類存活的假設」。

牛津大學(University of Oxford)醫學倫理教授威金森(Dominic Wilkinson)認為:「研究提醒我們『死亡』並非一起事件,比較像是必經的過程。」

《BBC中文網》報導,威金森指出,如果未來有可能讓人死後恢復大腦功能,恢復死者的思想和個性,那當然將對死亡的定義產生重要影響。但目前至少做不到。

雖然,研究人員確定試驗中的豬腦是無意識的,但它仍提出了一系列問題:

  • 研究人員能用這種方式把大腦維持多久?
  • 如果研究人員不是4小時以後,而是更早一點開始試驗效果是否將更會好呢?
  • 實驗中,研究人員使用了藥物壓制了腦部的活動。但如果沒有的話,那豬大腦是否會有意識呢?

《自由時報》報導,這項發現意味,科學界或許不夠了解腦死患者的大腦自我修復力。這項成果將有助於治療像阿茲罕默症、心臟病、中風後大腦受損的病人,甚至是出生時大腦缺氧的新生兒,揭開大腦創傷謎團,研究團隊打算用這套維生系統維持死亡大腦更長一段時間,「一窺救回大腦之道」。

《蘋果日報》報導,這研究結果的另一個意義,是令人重新思考死亡的定義。死亡一般指身體重要機能永久停止運作,而腦部專責統籌身體各器官運作,故腦部功能停止,可視作死亡。

此外,對器官捐贈而言,腦死的定義非常重要,因為大部份器官捐贈者的死因是嚴重腦創傷或中風,死亡時其他器官大致正常,可供器官移植用。

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