《冥王星任務》:冥王星被逐出「行星」之列背後,竟是天文學者的荒謬敵意

《冥王星任務》:冥王星被逐出「行星」之列背後,竟是天文學者的荒謬敵意
新視野號從45萬公里距離所見的冥王星(2015年7月14日)。|Photo Credit: NASA/JHUAPL/SwRI@Wikimedia Commons Public Domain

我們想讓你知道的是

許多行星科學家很不能接受的一點,是主流媒體報導冥王星「降級」一事的方式。不少新聞機構把這次問題百出的分類當成既成事實報導,未經查證就全盤接受國際天文聯合會的權威。

文:艾倫・史登(Alan Stern)、大衛・葛林史彭(David Grinspoon)

木星,與木星背後的整片星海
冥王星被逐出家門,二○○六年

二○○六年的八月,新視野號發射才短短七個月,國際天文聯合會就在捷克的布拉格召開了一場會議。這場會議之所以值得一提,是因為「行星」一詞的定義,在此歷經了一系列的投票表決。

慢慢揭開古柏帶的神祕面紗,人類發現那兒充斥著許多結冰的小體積行星,與冥王星神似的這些小個子行星,既非如木星是氣態的巨行星,或如海王星是冰巨星,也不像金星、地球與火星一般,是以岩石為主的類地行星。弄了半天,冥王星在其所在之處,並非一支獨秀地是個老大哥,它只不過是最早被發現、在亮度上略勝一籌罷了(亮,所以好發現),但它其實只是一群新世界裡的其中一名成員而已。在此同時,於遙遠的恆星周邊,還有許多其他不同類型的新形態行星也不斷為人類所發現——有些跟木星一樣大,甚至於比木星更大。要在其他恆星周圍發現小一點的行星,受制於現在的科技,還有些困難,但一路以來(到現在),人類都普遍預期可以在遙遠的恆星周圍發現小個子的行星,這只是時間的問題。

在古柏帶「豐收」的新小型行星,長時間都被不少行星科學家稱為「矮行星」(dwarfplanet)。這個詞,是一九九一年艾倫在一篇研究報告中發明的,當時他以數學計算出太陽系可能內含多達一千顆這樣的星體。他之所以選擇「矮行星」一詞,是因為想對應恆星界已廣為人接受的矮恆星(dwarf star)。事實上我們的太陽就是一顆矮恆星(黃矮星),而矮恆星也是宇宙中最常見的一種恆星。

然後在二○○五年,發現了古柏帶一顆後來被命名為鬩神星(Eris)的矮行星。發現它的加州理工科學家麥可・布朗(Mike Brown)認為鬩神星比冥王星還稍大一些(這點後來證明有誤)。鬩神星發現一事的化學反應,使國際天文聯合會任命了一個行星定義委員會,成員包括曾獲獎項肯定的科學作家達瓦・索柏(Dava Sobel),另外再加上六名資歷顯赫的天文學家。

在經過長時間的諮議與辯論後,此一權威的委員會提出了一個直截了當的行星定義:「行星乃是依照軌道繞行任一恆星的物體,且其體積或質量需大到足以用重力讓自身接近圓形,但又不能大到啟動核融合而晉身為恆星。按照這則定義,再配合上眾多行星科學家的想法,古柏帶的矮行星被承認為一種新的小型行星分類。

但接下來發生的事情,就不只是有點怪而已了。早在一九八○年,眾所周知英國天文學家布萊恩・馬斯登(Brian Marsden)就曾告訴克萊德・湯博,說在他看來冥王星算不得行星。馬斯登還說他的志向,就是要讓冥王星被「正名」為小行星,藉此,抹消湯博的歷史貢獻。我們問了一些人,但沒人記得馬斯登為什麼充滿敵意,但大家確實表示,出於某種原因,馬斯登看湯博不順眼就是了。於是就在二○○六年,國際天文聯合會的大會上,以馬斯登為首的一群天文學者先以程序問題做為手段,反對國際天文聯合會委員會所提的行星定義。再來他們丟出了一系列急就章拼湊出來、粗製濫造的修正案與新定義,結果全數遭到投票否定。但這群人仍不死心。到了為期一周會議的最後一天,多數與會者都已經提前離開(國際天文聯合會的成員僅剩百分之四),少數帶著倦容留下來的會員將投票表決,是否要用新的定義取代其內部委員會精心擬好的行星定義。

很不幸的是,這個將交付表決的新定義,既不嚴謹、也不合理、更談不上優雅。而這定義一經通過,後果便是冥王星等矮行星、外加繞行其他恆星的所有行星,統統被逐出了行星的大家庭。那一日在國際天文聯合會上,草率的投票過程在國際上惡評如潮,程序上的缺陷幾乎是所有人的共識。這個蒙混過關的定義,既未能得到為數眾多的天文學者認同,更令一群特定的行星專家——也就是行星科學家——一整個義憤填膺。

認真說,這個新的定義漏洞百出。比方說它有一條規定是行星必須繞行我們的太陽。這簡直犯蠢,因為這等於徹底昧於宇宙充滿(太陽)系外行星這一令人振奮的發現。事實是,幾乎每顆恆星都有行星繞行。要是按照這個定義,那行星就等於成了太陽系的專利,亦即出了太陽系,宇宙間再無行星。這個定義的另外一個問題,是有人為操控行星數目之嫌。他們刻意將行星的數目壓低,理由是讓小學生記憶的負擔減輕(沒錯,這麼好笑的理由,他們提出的時候可是煞有介事,表情一本正經!)。而正為了減少「冗員」,他們規定行星必須將所處的地區「掃蕩乾淨」。

這種思維本身就很妙。因為我們要決定一個物體是不是行星,難道不應該專注在這物體本身的特性上嗎?為什麼我們要去管它附近有或沒有什麼東西呢?但國際天文聯合會的定義才不管這個物體長得什麼模樣、也不在乎它有什麼樣的性質:比方說它有沒有大氣層?有沒有衛星?有沒有山川與海洋?他們的定義所在意的是:這物體位在什麼地方?它繞行運轉的是什麼對象?它軌道附近有或沒有什麼東西?按照這種定義,地球要是外頭圍繞著一團碎片(事實上地球出現的前五億年確實如此,甚至今天你也可以說地球外頭繞著各種殘骸),那就連我們自己的家,都不能算得上是行星了。