《冥王星任務》書評:太空探險可以只要學術,不要政治嗎?

《冥王星任務》書評:太空探險可以只要學術,不要政治嗎?
Photo Credit:NASA
我們想讓你知道的是

湯博發現冥王星的故事非常「美國夢」,一位名不見經傳的農村青年,努力辛勤工作得到重大的發現,所以美國人對冥王星這顆「行星」充滿感情。

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文:屋頂上的天文學家

幾年前從網路上知道出版了一本新書《CHASING NEW HORIZONS》,主要的內容是描述新視野號(NEW HORIZONS)太空船探訪冥王星的故事,這本書比較特別的是其中一位作者是新視野號的計畫主持人艾倫・史登(Alan Stern)。我當時的想法是哪天一定要把這本書拿來讀一讀,除了冥王星本身故事充滿爭議,由計畫主持人來親自描述新視野號的來龍去脈一定很有趣。不過,後來事情一忙就把這件事忘了,幸運的是時報出版了這本書的中文翻譯《冥王星任務》!二話不說趕快來拜讀這本好書。

收到書時,第一眼的感覺是好厚,介紹新視野號太空船和冥王星需要這麼厚的一本書嗎?開始閱讀以後發現,將近一半的篇幅是在描述黑暗的政治干預。

【專書書評】內文附圖1
探索冥王星的新視野號太空船。影像來源:NASA│Photo Credit:時報出版
美國人的「行星」:冥王星

人類自古以來就知道天空中有五顆行星:水星、金星、火星、木星和土星。1781年英國的天文學家威廉・赫歇爾(Wilhelm Herschel)用望遠鏡觀測夜空時,意外發現了天王星。這讓人意識到,除了大家熟悉的五顆行星外,太陽系裡可能還有其他的行星存在。

勒維耶(Urbain Le Verrier)是一位法國的天文學家,他根據天王星軌道的偏移,計算出天王星外還有一顆行星存在。因為勒維耶所在的巴黎天文台沒有適當的望遠鏡,所以他把可能行星的位置告訴德國柏林天文台的約翰・格弗里恩・伽勒(Johann Gottfried Galle),請他協助尋找。伽勒在1846年9月23日的早上收到勒維耶的信,當天晚上就在勒維耶給的座標位置附近發現海王星!

海王星外還有未知的行星嗎?天王星和海王星是英國、法國及德國人發現的,美國人當然想發現一顆新的行星。美國波士頓的富豪帕西瓦爾・羅威爾(Percival Lowell),他在美國亞利桑那州建造私人的羅威爾天文台。羅威爾除了觀測最喜歡的火星外,也希望能找第九號行星,不過直到他過世為止,都沒有發現這顆未知的星球。羅威爾的遺孀決定要為丈夫完成心願,這個心願就落在當時20幾歲的克萊德・湯博(Clyde Tombaugh)身上。

湯博是美國堪薩斯州的一位農村青年,因為喜歡天文,所以自己製作天文儀器觀察行星,他把觀測到行星的樣子畫在紙上,寄給羅威爾天文台的科學家,希望他們對他的描繪給些意見。湯博萬萬沒想到,他因此獲得一份在羅威爾天文台的工作。湯博到羅威爾天文台後,就被賦予尋找第九號行星的任務,不過天空這麼大,要如何找這顆未知的天體?

天王星和海王星的發現都是人眼透過望遠鏡發現的,要在海王星外找到更暗的新行星就要靠新技術:照相術。湯博在天空中一個區域拍照,幾天後再次在同一個區域拍照,接下來比對兩張照片,如果兩張照片上出現移動的星點,這個星點有可能就是顆新行星。

湯博除了要觀測拍照,還要沖洗和比對照片。根據湯博自己的描述,這樣的工作比在田裡幹粗活還累。不過辛苦總是有回報的,1930年2月湯博發現一個移動的光點,這個光點就是後來稱為冥王星的天體!

湯博發現冥王星的故事非常「美國夢」,一位名不見經傳的農村青年,努力辛勤工作得到重大的發現,所以美國人對冥王星這顆「行星」充滿感情。

【專書書評】內文附圖2
湯博與他自製的望遠鏡│Photo Credit:時報出版
赤裸裸的政治干預

如果不是對冥王星充滿情感,新視野號任務可能就在政治干預下胎死腹中!

艾倫・史登從他還是博士班研究生時就開始計畫探索冥王星。透過各種方式推動冥王星的太空船計畫,目的就是要讓美國航太總署(NASA)接受發射探索冥王星的太空船。

美國航太總署的高層似乎屬意其他任務,讓冥王星任務充滿坎坷。在書中,每每眼看艾倫・史登的團隊就要成功達陣,就會出現美國航太總署的高層要求停止任務或要他們砍掉重練,層層的政治干預讓前往冥王星任務無法起飛。雖然美國航太總署可能有科學上(或政治上)的考量,不過美國的廣大民眾卻不買帳,艾倫・史登也發動群眾的力量捍衛美國人的行星,對抗政治干預。艾倫・史登在書中毫不客氣的指名道姓美國航太總署的高層,誰做什麼決定,誰又做了無理的要求,誰又在阻撓冥王星探索任務。

人生短短幾個秋,艾倫・史登在冥王星任務上耗費許多歲月。團隊的努力一次又一次克服無理的要求,相當佩服艾倫・史登夠強的心臟,能夠承受這樣劇烈的起伏。書中的劇情比電影《不可能的任務》還要寫實、還要刺激。

不過你知道嗎?新視野號雖然在2006年1月發射,任務也執行的很成功,可是新視野號從來沒有探索過第九號行星!因為國際天文聯合會在新視野號發射後幾個月,經過天文學家的表決把冥王星重新分類為「矮行星」,讓原本太陽系裡的九大行星變成八大行星。所以原本要探索最後一顆行星的新視野號,成為探索矮行星的太空船,這對艾倫・史登來說也是一種無奈的政治干預吧!

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責任編輯:羅元祺
核稿編輯:翁世航

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