大腦神經元的無限潛力

大腦神經元的無限潛力
Photo credit: sbtlneet CC0
我們想讓你知道的是

我們的大腦的可塑性,遠超我們的想像。

唸給你聽
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文:馬學綸(香港中文大學微生物學系博士)|圖:香港電台

情景題(1):你約了心儀的對像吃飯,正在乘巴士往餐廳,卻遇上嚴重塞車。你想打電話通知他/她,手提電話竟然剛好沒電,又沒帶後備電源,旁邊的乘客提出借手提電話給你,但,你記得他/她的電話號碼嗎?
情景題(2):你的孩子明年升小六,你打算到為孩子準備一份無懈可擊的portfolio。你想讓孩子在暑假時參加不同興趣班,你拿著宣傳單張,煩惱著該讓孩子學日文、法文,還是西班牙文。還是,應該全部都學?

我們都知道大腦是處理由各個感覺器官收集到的訊息,加以處理,再發指令給特定器官以作反應的中樞,同時也負責記憶、決策、控制情緒等重要功能。這些訊息,又稱神經脈衝,其實是通過由神經元細胞傳遞的微量電流。每個神經元細胞就像一顆長有很多分枝的小樹,小樹之間不是直接連結著,而是留有一些稱為突觸的空間,以交換相對細小的神經傳導分子作通訊。神經元森林中的小樹越多、小樹的分枝越多,小樹能連接到的伙伴越多,它們負責的功就會越強。例如,大腦的顳葉部份與記憶和語言處理有關,記憶力較好和語言能力較高的人的顳葉就會比較活躍。

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頭骨以下的大腦皮層,由灰質組成,就像一頂灰色的浴帽覆蓋著我們的腦部,這頂浴帽只有一至四點五毫米厚。

坊間一直流傳著一些對大腦的迷思,例如我們只用了大腦的十分一,這是一般人不能突破的界限;神經元的數量由一出生已註定,年紀漸長只會不可逆轉地死亡。然而,近代的腦神經科學研究指出,這些都不是事實的全部,只要能保持對新事物的熱情和不斷的努力,把學習變成有趣多變的經驗,和正面情緒連結,任何年紀的人都可以增加神經元小樹間的連結,甚至是長出新的小樹。我們的大腦的可塑性,遠超我們的想像。

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在大腦中的神經元,就像樹木一樣有眾多分支,分支之間的連接稱為突觸。與坊間的看法相反,人成年後還可以繼續長出新的突觸,甚至是新的神經元細胞。

不過有一點值得留意,要好好發揮神經元森林的潛力,是要不斷運用這些新連結的,就像專業運動員每天要長時間訓練肌肉功能,記憶力和學習到的新語言也要每天至少花數小時來練習,持之以肯,才會把新的連結穩定下來,甚至繼續生長。一分耕耘,一分收獲,還是千古不變的定律。

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科學家正嘗試以通過頭骨用電流刺激腦部的技術,加強受試者的各種能力,例如繪畫的仔細度,運算所需要的推理能力等。
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丹尼爾不但精通三十種語言,還能以非母語教授另一種非母語,緣於他小時候跟隨祖父以不同語言嘗試跟陌生人交談的經歷。

回到文章一開始時的兩個情景題,第一題,如果你出生在手提電話不普及的年代,心儀對像這麼重要的人的資料,別說電話號碼,可能連他/她的地址也背得出來(當然前題是你打探得到,筆者也遇過突然要寫自己的地址卻呆立當場的人)。不是手提電話讓我們善忘,而是我們放棄了記憶力而已。所以,加油吧,只要你的男/女神還給你機會,背電話號碼一定難不到你!

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即使是在學生時代背不了書的人,只要找對方法和加以鍛鍊,成年後也能成為記憶達人。羅恩用了十個月時間,把阿富汗戰爭中陣亡的美國士兵的名字全記下來,每次全寫出來要花十至十一小時。

至於第二個情景,就如上文所述,要讓孩子學習新知識,不論是語言還是其他技能,最重要的還是孩子的意願,如果你能讓學習成為有趣好玩的事情,孩子自然願意多花時間,如果還有父母的陪伴和參與,不難事半功倍。所以,與其讓孩子放暑假還要天天對著「chalk and talk」,親子活動才是提高孩子學習動機和興趣的方法。想孩子精通多國語言?爸爸媽媽也一起加油吧!

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能說多種語言的人,腦袋也相對比較靈活,在轉換顏色和代表顏色的字詞的測試中,一般能得到較高分數。
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父母的陪伴是維持孩子學習興趣的重要因素。圖中的拉特只有六歲,已是國際象棋高手,他的父親每星期都花很多時間和他下棋,不是訓練,而是遊戲。

最後,充足的睡眠也是很重要的,人類晚上睡著的時候,就是大腦把白天學習到的新知識處理和傳檔的時間,你也不想大腦罷工吧。

各位,共勉之。

節目簡介:

《零距離科學》集合世界各地有趣的科學紀錄片,網羅與大眾息息相關的科學資訊,啟發觀眾的好奇心和求知慾,節目逢星期五晚9時30分在港台電視31及31A播出播映,本集「超智異能者」於7月5日播出。港台網站tv.rthk.hk及流動程式RTHK Screen視像直播及提供節目重溫:www.rthk.hk/tv/dtt31/programme/sciencewithyou

責任編輯:歐嘉俊
核稿編輯:黎家樂

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