零距離科學:食維他命可以抗氧化、防老化?

零距離科學:食維他命可以抗氧化、防老化?
Photo credit: Newscom/達志影像
我們想讓你知道的是

唯一能確定的,是抗氧化劑與防止衰老、改善健康的關係,並沒有保健產品廣告聲稱的那麼簡單直接。

唸給你聽
powered by Cyberon

文:鄭昭彤(東京大學地球與行星科學系博士生)
圖:香港電台

自古以來,人類畏懼死亡、渴望長生不老。古時皇帝尋求仙丹,現代人則把希望寄託在種種健康產品。當中聽上去最為人熟悉的,大概是維他命了。畢竟身體若缺乏任何一種維他命,都會導致引發不同症狀,包括夜盲、壞血病和貧血。而且,維他命A、C和E更具有「抗氧化」的作用,豈不是對身體更有益處?

「雖然我不懂甚麼是氧化,但我聽說多吃抗氧化食物可以對抗老化!」你可能這樣想。

vitamin_8
全球有接近一半人口每天都會服食各種保健產品,到底它們對身體是否真的有幫助呢?
vitamin_1
坊間不少維生素補充劑的劑量比建議的每日攝取量高,甚至可達十倍以上。

事實上,氧化反應無處不在。從燃燒、金屬生鏽,到食物腐爛變質,統統屬於氧化反應。雖說是「氧化」,卻不一定需要氧原子的參與,而是要看原子有沒有失去電子。在鐵生鏽的過程中,鐵原子失去了一個電子。而在這過程中得到電子的氧,則被稱為「氧化劑」。

我們體內無時無刻在進行的「呼吸作用」,也是氧化反應的一種,並且通過反應釋放能量,用以維持生命。我們常常聽到的抗氧化,目的當然不是對抗呼吸作用,而是來自被視為是老化的罪魁禍首的「自由基」所引起的氧化反應。

原子由原子核和電子組成,而電子通常成雙成對。「自由基」是擁有不成對電子的原子、分子或是離子,為求穩定,它們積極在其他粒子上奪取電子,故具有強氧化性。氫原子(H)只有一個電子,是自由基的一種。因此我們很少見到單獨的氫原子,而是由兩個氫原子共享電子後組成的氫分子(H2)。

vitamin_2
Denham Harman教授在1965年發表論文提出自由基導致老化的理論,啓發了未來幾十年的老化研究。

作為各種化學反應的大溶爐,人類的身體內當然不乏自由基。1956年,被稱為「自由基老化理論之父」的Denham Harman教授發表論文,指出體內代謝時產生的自由基會氧化組成細胞的核蛋白和核酸等物質、引發連鎖反應,破壞細胞的功能效率和再生能力,導致老化。如果基因被氧化,則有可能導致變異甚至癌症。

既然自由基是衰老和疾病的元兇,那麼我們有沒有辦法阻止它傷害身體的細胞呢? 論文中Harman提出可以用更容易被氧化的物質來減緩老化過程,也就是「抗氧化物」。這篇短短兩頁的論文,開啟了「抗氧化物奇蹟」的時代:「抗氧化物對身體有益、能防衰老」成為了注重健康的人們的常識,五花八門的抗氧化劑如雨後春荀般冒出,創造了超過30億美元的抗氧化劑市場。難道早在50年前,我們已經找到長生不老的仙丹了?

vitamin_3
自從提出「氧化導致老化」,坊間出現不少宣揚抗氧化劑的書籍和產品,例如圖中的Supernutrition一書聲稱,如果跟隨書中的做法,便可減低六至八成患上心贓病的風險。

近年有關抗氧化物與老化的實驗研究結果,卻挑戰了這個已流行半世紀的老化理論。例如,德國科學家Michael Ristow教授用線蟲做實驗研究老化理論時,卻得出和理論不相符的結果:他發現因受到壓力產生更多自由基的線蟲,比對照組的線蟲活得更久,而得到抗氧化物的線蟲壽命卻比較短。

vitamin_5
Michael Ristow用線蟲做實驗來驗證老化理論,卻發現產生更多自由基的線蟲實際上活得更久,得到抗氧化物的線蟲壽命反而更短。
vitamin_6
Michael Ristow發現抗氧化劑反而抵消了運動提高胰島素敏感度的作用。

Ristow也致力研究運動與抗氧化物的關係。在做運動時,身體內會比平時產生更多自由基。為了減低這些自由基對身體的「破壞」,有保健產品商甚至推出了針對運動時服用的補充劑。Ristow為了解抗氧化劑在當中的作用,做了一項實驗:他找來40個志願者,要求他們連續做四星期的運動,當中半數人同時服用高劑量的維他命C和E。

結果卻發現這些抗氧化物抵消了其中一項運動帶來的益處──提高胰島素敏感度。這揭示了運動時產生的自由基是不可或缺的。亦有其他實驗得出不同的結論,抗氧化物在運動中的作用,至今仍然是爭議。

2018年,BBC新聞報導了一名美國男子Jim McCants的故事,帶出了服用抗氧化劑的隱憂。注重保健養生的Jim維持良好的生活習慣,卻有天發現肝臟嚴重受損,不得不換肝。他的醫生試圖探究他患病的成因,最後把「疑兇」鎖定在Jim每天服用的、有抗氧化作用綠茶膠囊上。然而,Jim的故事到底只是一宗不幸的個別例子,還是綠茶膠囊真的對一般人的身體有害?問題是出在化學成分,抑或是劑量過高?

vitamin_7
Jim McCants患上肝病,醫生懷疑成因是他服用的綠茶膠囊。2018年BBC新聞報道了他的故事。

維他命、抗氧化劑等保健產品不如藥品般需要嚴格的安全測試,服用時亦不需要醫生指導或處方。正因如此,這些有關抗氧化劑的負面新聞更是引起人們的關注。我們不禁質疑:抗氧化物真的對身體弊多於利嗎?服用維他命等抗氧化劑又真的能防止癌症、減慢老化嗎?

很可惜,現今的科學依然未能給出肯定的答案。唯一能確定的,是抗氧化劑與防止衰老、改善健康的關係,並沒有保健產品廣告聲稱的那麼簡單直接。適量的自由基或許對身體有益,自由基及其帶來的氧化作用,也可能不像我們印象中的那般邪惡。

節目簡介︰

《零距離科學》集合世界各地有趣的科學紀錄片,網羅與大眾息息相關的科學資訊,啟發觀眾的好奇心和求知慾,節目逢星期五晚9時30分在港台電視31及31A播映。本集「維他命神話」於8月23日播出。港台網站tv.rthk.hk及流動程式RTHK Screen視像直播及提供節目重溫。節目網站︰www.rthk.hk/tv/dtt31/programme/sciencewithyou

相關文章︰

責任編輯︰歐嘉俊
核稿編輯︰黎家樂


或許你會想看
更多『評論』文章 更多『科學』文章 更多『港台電視31』文章
Loader