《傾聽死亡現場》:屍體的分解有三種方式——腐敗、木乃伊化、蠟化

《傾聽死亡現場》:屍體的分解有三種方式——腐敗、木乃伊化、蠟化
Photo Credit: AP / 達志影像

我們想讓你知道的是

腐敗、木乃伊化、蠟化這三種分解的形式並非互斥。理論上,可以在同一具屍體的不同部位同時發現這三種狀態,只是機率非常非常的低,因為這三種程序產生的條件迥異。不過還是可能碰上兩種狀態同時發生的案例──其中之一必定是腐敗。

文:理查・薛賀德(Richard Shepherd)

總要有人去犯罪調查部幫忙上訓練課程,輪到我的時候,我都欣然接受。警官無法拒絕許多強制參加的課程,不過有些人的態度很明顯:他們寧可去打高爾夫球,甚至是回去值勤,也不要坐在講堂裡聽課。

但今天我有自信能吸引他們的注意,因為講題是死後人體的變化。警方甚少目擊死者嚥氣的那一刻,他們往往是在事後抵達現場,有時還要面對死亡多時的受害者。這堂課的目的就是幫助他們辨認可能會看到的景象。

我先解釋死亡是一套不斷進行的程序,在這套程序結束後,還有好幾個系列的程序緊接著發生,直到我們都化為塵土,完成生命的循環。

我頭頂上的螢幕亮起,警官們伸展雙腿。其中幾個人啜飲咖啡,放鬆下來,彷彿正準備陪老婆看大衛・艾登堡(David Attenborough)的野生動物紀錄片。

我沒打算灌輸太多科學知識,只是簡單說明幾乎所有的細胞都不能缺乏氧氣,要靠它來推動生命所需的化學反應,也就是新陳代謝。人一死,氧氣不再進入體內,肌肉細胞便迅速軟化。人體的細胞在死後幾個小時內或許還能對觸碰產生反應,或是運動神經元細胞放電,或是某種型態的消化。總之,死者的四肢可能會莫名抽動。

死者的眼皮或許會闔上,不過更常見的是半閉的狀態,因為眼皮肌肉無力完成閉眼的動作。對於光線的反應停止;不過某些文化(大多是亞洲文化圈,還有部分西方人士)認為人眼會保留住死者最後看到的景象,透露兇手的面容。一八七○年代的歐洲,科學界認同這個可能性,將之稱為「視網膜成像」(optography),利用死刑犯來做實驗,可是毫無斬獲。儘管欠缺科學證據,不過多虧了吉卜林(Rudyard Kipling)和凡爾納(Jules Verne)等人在短篇小說裡運用這個題材,讓這個概念深深植入社會大眾的想像,甚至登上一九七○年代的某一集《神秘博士》(Doctor Who)。一旦眾人腦海中烙上這個概念,就很難根除了。另一個鄉野奇譚是死者的頭髮會繼續生長。事實上,毛囊細胞跟著皮膚一同死去。如果死者是白種人,少了血液循環和血壓,皮膚會變得蒼白。

控制消化系統的肌肉無法動彈,也就是說屍體和內臟處於某些角度時,尿液有可能漏出。糞便也是如此,不過因為腸道構造,這個狀況比較少見。

另一個可能漏出的體液是精液。所以若是找到殘留在體外的精液,病理學家絕對不能立刻斷言死者過世前發生過性行為——雖然有這個可能性。同樣的,有百分之二十五的死者會有反胃的現象,不能因為在嘴裡找到胃部內容物,就假設死因是嘔吐導致窒息。

不需要反覆提醒屍體會有多噁心,在座的警官很清楚屍體的孔竅裡可能滲出各種東西,使死者蒙羞。我曾與許多人談過他們對於死亡的恐懼,可恥的死狀占了很大的比例。但我認為不需要對此感到焦慮,我們這些選擇與死者為伍的專業人士不會做出任何批判,對死者是絕對的尊重。況且,當生命真的走到盡頭時,相信那些人真正擔心的不會是這種事。我想他們會全心全意地參與放棄自己身軀的過程。尷尬和羞愧是全世界死者都要放下的心態,這會讓他們輕鬆不少。

死後的下一個階段是冷卻。這個主題可以說上一整堂課,但我只提供最基本的原則:我希望警官意識到影劇中光靠體溫就能準確判斷死亡時間,是有多麼的不切實際。然後肌肉漸漸僵硬,正是他們熟知的死後僵硬。接著我展示了屍斑的照片。

死者的血液停止循環,內容物(細胞和蛋白質)依循重力法則移動。也就是說,紅血球往下沉,落在屍體最低的區域。那些區域皮膚的微血管被血液擠得膨脹,先是變成粉紅色,過了五、六個小時又轉為更鮮豔的紫紅色,這就是我們稱為「屍斑」的現象。

在白種人身上,蒼白的皮膚讓屍斑更加顯眼,特別是緊緊貼住堅硬表面——床鋪或是地板——的部位,血管被壓扁,血液進不去,導致那些區塊依舊雪白。躺在床上的白種人死者,大部分的背部、後頸、腿部後側會出現屍斑,臀部跟肩膀則是維持原本的膚色。膚色較深的死者當然也有屍斑,只是沒有那麼醒目。

屍斑終究還是會消失,不過要等到死後的最後一個階段結束,血液滲透至別處。這個階段稱為「分解」。很多人覺得分解是很噁心的現象,但請記住這是很重要的自然程序,完成人體的生命循環,讓屍體回歸塵土。儘管在活人眼中,分解是臭氣薰天、醜陋無比的狀態,我無法想像少了這個最終階段,世界會是什麼樣貌。

屍體的分解有三種方式:腐敗、木乃伊化、蠟化,其中最常見的就是腐敗分解。

警官對我先前亮出的照片無動於衷,但現在他們打直背脊,我猜他們是在祈禱不會看到屍體腐敗的畫面。老實說腐敗不過是軟組織緩緩化為液體的過程,其速度是由溫度決定。在英國境內,屍體通常在死後三至四天才開始分解,這個現象可以輕易以肉眼捕捉。我拿雷射筆指出照片裡屍體下腹右側變成綠色的小小區塊,要警官注意此處。

「最先看到的腐敗通常是這裡。」我說。

我們的肚子裡充滿細菌,它們對消化至關重要。等到身體的主人死去,那些細菌脫離腸道,進入腹腔和血管。這個程序從腹部靠近盲腸的區塊開始,因為這邊的腹腔內壁跟腸子很近。腐敗也可能從別處開始,但一定有什麼原因:比如說屍體躺在暖氣管上,或是有部分受到陽光直接照射。無論從哪裡開始,只要皮膚出現明顯的綠色斑點,那就代表細菌已經在屍體內肆虐了。