《俗世哲學家:改變歷史的經濟學家》:他主張建立一個貧民公社,結果得到的是令人驚奇的幸福

《俗世哲學家:改變歷史的經濟學家》:他主張建立一個貧民公社,結果得到的是令人驚奇的幸福
圖為羅伯特歐文|Photo Credit: Shutterstock / 達志影像

我們想讓你知道的是

羅伯特.歐文在二十歲時,就成了紡織界的少年奇才。這位有魅力的年輕人,長長的面龐上有著頗為挺拔的鼻梁,以及坦誠的大眼睛。在六個月內,俊克瓦特先生給了他該企業四分之一的股權。但這只不過是一場傳奇人生的序幕而已。

最值得注意的是小孩子們。訪客們發現,孩子們並沒有在街上橫衝直撞,反而認真地在一所大校舍裡做功課與玩遊戲。最小的孩子們,在學習他們見到的岩石與樹木的名稱。稍微大一點的孩子,則透過建築物上的雕刻裝飾來學習文法:「名詞將軍」與「形容詞上校」和「副詞下士」展開競賽。做功課似乎讓人感覺愉快,但也有課餘時間。孩子們經常在年輕仕女的指導下,集合起來唱歌跳舞。

這些仕女們被告知,一定要回答孩子們的問題、小孩不會無緣無故使壞、絕不能虐待小孩,而且若要讓小孩們學得更快,則言教不如身教。這真是美妙而又能激勵人心的景象。那些具有生意頭腦的紳士,不像心軟的仕女那樣容易被快樂兒童的景象所打動。然而新拉納克能夠獲利,而且是不可思議地獲利。這是無可否認的事實。該企業的經營者不僅是位聖人,也十分務實。

負責新拉納克事業的,不僅是位務實的聖人,還是個不可多得的人物。就和許多十九世紀早期的改革者(我們現在稱之為「烏托邦社會主義者」)一樣,羅伯特.歐文(Robert Owen)——「新拉納克仁慈的歐文先生」,是務實與天真、大起與大落、常識與愚蠢的奇妙組合。他主張用鏟子代替犁,從一文不名變成大資本家,又從大資本家變成強烈反對私有財產的人。他擁護慈善事業,因為慈善事業可以獲利;然後他又極力主張廢除貨幣。

很難相信一個人的一生會發生這麼多轉折。起初是個白手起家的故事,就像霍拉修.阿爾及爾(Horatio Alger)的小說一樣,一七七一年,雙親都很貧困的歐文出生於威爾斯。他九歲時離開學校,成為一名亞麻布商的學徒。這位布商的名字很古怪,叫作麥克古福格(McGuffog)。他原本可以成為一名亞麻布商,得見那家店的名字被改為「麥克古福格和歐文」。但是他就像其他在商界事業有成的人物一樣,前往曼徹斯特(Manchester)。十八歲時,他在那裡憑著向哥哥借來的一百鎊,自立為一名生產紡織機的小小資本家。但是最好的事發生在後頭。某天早晨,擁有一家大紡織企業的俊克瓦特先生(Mr. Drinkwater),發現他缺少一名廠務經理,於是便在地方報紙上刊登招聘廣告。

歐文對紡織廠一無所知,卻得到了這個職位。他成功的方式,可以用來測試那些曾撰寫關於「勇氣和運氣」之好處的無數作家。歐文在半個世紀之後寫道:「我戴上帽子,直接走向俊克瓦特先生的帳房。『你多大年紀了?』『今年五月就二十了。』這就是我的答覆。『你一個星期喝醉幾次?』……對這個出乎意料的問題感到尷尬而臉紅的我說:『我這輩子從沒喝醉過。』『你要求多少薪水?』『一年三百鎊。』這就是我的答覆。『什麼?』俊克瓦特先生有點驚訝地重複這些字眼:『一年三百鎊!今天早上不知道有多少人來應徵這份工作,但他們要求的薪水加起來也沒有你要的多。』我說:『其他人的要求管不著我。而且我不接受更低的數目。』」

這就是歐文特有的姿態,而它成功了。他在二十歲時,就成了紡織界的少年奇才。這位有魅力的年輕人,長長的面龐上有著頗為挺拔的鼻梁,以及坦誠的大眼睛。在六個月內,俊克瓦特先生給了他該企業四分之一的股權。但這只不過是一場傳奇人生的序幕而已。

幾年後,歐文聽說有一批在新拉納克窮鄉僻壤中的工廠待售。巧的是他剛好愛上了廠主的女兒。不論是要得到工廠或是廠主的女兒,看來都不大可能。廠主達爾先生(Mr. Dale)是個熱情的長老派教徒,他絕不會認可歐文激進的自由思想觀念。而且如何籌措資金以購買這些工廠也是問題。不畏艱難的歐文走向達爾先生,就像從前走向俊克瓦特先生一樣。結果不可能的事被辦妥了:他在協議中借到錢、買到廠,還贏得了廠主的女兒。

事情至此,大可以告一段落。一年之內,歐文改變了新拉納克;五年內它徹底改頭換面;十年後,它已舉世聞名。對大多數人而言,這樣的成就已經足夠了。除了在歐洲贏得有遠見和善心的聲譽之外,歐文自己至少賺得了六萬鎊的財富。

但是事情還不只於此。雖然歐文迅速發跡,他卻自認為是一位有理想的人,而不是只會採取行動而已。對他來說,新拉納克從來就不是一個慈善事業,而是一個機會,以測試其為了人類整體進步所發展出的理論。歐文相信人類受環境制約。若能改變環境,就可能實現人間天堂。他可以在新拉納克的實驗室中測試自己的想法,並且大為成功。似乎沒有理由不將之推行到全世界。

他的機會很快就出現了。拿破崙戰爭結束後,困難隨之出現。一連串會被馬爾薩斯稱為「普遍過剩」的問題,對國家造成嚴重傷害。從一八一六到一八二○年間,生意都非常難做,只有一年例外。惡劣情勢一觸即發:出現了高喊「麵包與鮮血」的暴亂,整個國家陷入某種歇斯底里的狀態。約克(York)公爵、肯特(Kent)公爵等顯貴組成一個委員會,以調查這場危難的起因。他們理所當然地邀請了慈善家歐文先生,來發表他的看法。

結果委員會得到出乎意料之外的答覆。由於歐文先生縮短工時與廢除童工的主張,早已廣為人知,所以委員會自然預期收到關於工廠改革的請求。然而這些顯貴們看到的,卻是全面重組社會的藍圖。


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