矽谷最神祕獨角獸Palantir:成立17年來從未獲利,上市估值300億美元!

矽谷最神祕獨角獸Palantir:成立17年來從未獲利,上市估值300億美元!
Photo Credit: Reuters / 達志影像

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大數據公司Palantir宣布將在紐約證交所直接上市,估值可達300億美元,這家神祕公司由CIA旗下的創投機構扶植,客戶包含國安機關與跨國銀行,傳說其軟體數秒便可找出一個奈及利亞網址與美國境內伺服器的關聯,幫助銀行客戶破解網路詐欺,但這也為一般民眾的隱私權帶來疑慮。

文:陳曉陽

預定今年秋天上市的大數據分析公司Palantir,是矽谷最神祕的獨角獸,公司名稱源自於《魔戒》小說裡可以洞悉一切的真知晶球(palantiri),這與該公司業務十分貼切。

Palantir的軟體可以分析大量不同數據組,從中找出相關性,被讚為又快又好,輕鬆打敗IBM與洛克希德.馬汀等對手。

直接掛牌,估值300億美元

8月25日,Palantir宣布將在紐約證交所直接上市(不籌募新資金),令外界得以一窺這家神祕公司的部分內幕。《富比世》估計,其估值可達300億美元。

由中情局(CIA)旗下創投機構In-Q-Tel扶植,於2003年成立的這家公司,因為取得政府合約而出名。目前,公司有兩個軟體平台,一個供政府機構,一個供企業客戶。該公司自稱很挑客戶,通常不與立場或行動不符合「該公司支持西方自由民主及其戰略聯盟使命」的企業及政府合作。不過,該公司軟體使用於36種產業及150餘國,包括中國。

Palantir成立17年來從未獲利。2019年營收7億4260萬美元,淨損5億7960萬美元;但在今年上半年,營收已較去年同期攀升49%,達4億8100萬美元,虧損則縮減為1億6500萬美元。

談到創立初衷,身兼臉書董事的Palantir創辦人泰爾(Peter Thiel)表示,在後911恐攻時代,他打算利用也是由他設立的第三方支付平台PayPal的辨別詐欺軟體,來阻止恐怖攻擊。一開始他就把公司的使命設定為「打擊恐怖主義,同時維護公民自由」。於是,他找來兩名史丹佛電腦科學畢業生朗斯戴(Joe Lonsdale)和柯恩(Stephen Cohen),以及PayPal工程師蓋汀斯(Nathan Gettings)編寫軟體。

卡普(Alex Karp)與泰爾是幾十年的老同學,一起讀史丹佛法學院,大一時還同住宿舍。雖然沒有科技背景,但卡普擅長快速理解複雜的問題,向非工程人員說明,所以被招攬為執行長。

擁有法學學位及社會理論博士學位的卡普認為,Palantir將改寫隱私與安全的零和遊戲規則。在一次著名的公司內部演說,他說他也不想讓政府知道他吸大麻或者搞外遇,因此人們必須找到不受政府監視的地方,好讓自己保持獨特與有趣,「就我而言,我們想要變成怪人」。

卡普自認Palantir與其他矽谷科技公司不同。在上市公開信中,他表示他們的軟體「是用以鎖定恐怖分子及保護士兵安全」,而其他科技公司則是出售數據。因為自認與眾不同,該公司決定將總部由加州帕羅奧圖搬到科羅拉多州丹佛。泰爾、卡普與柯恩三人,在上市後將合計持有接近五成的投票權。

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從2005~2008年,中情局是Palantir的唯一客戶。由於中情局讚不絕口,名聲逐漸傳開,國防部、國土安全部和國稅局等政府機構幾乎都是客戶。2010年,紐約警政署把他們介紹給摩根大通銀行,後來成為該公司的第一家商業客戶。據摩根大通銀行前任員工透露,Palantir的軟體數秒便可找出一個奈及利亞網址與美國境內伺服器的關聯,幫助銀行客戶破解網路詐欺。

隱私權團體憂,恐導致獨裁

根據《彭博商週》2011年的報導,Palantir在示範其軟體功能時曾以一個虛構案例說明:一名恐怖分子在佛羅里達州留下一些痕跡,包括單程機票、租屋、銀行提款、打電話到敘利亞和迪士尼世界的保全監視器影片。該公司軟體結合數千個資料庫,找出其中關聯性,幫助中情局破獲恐怖分子攻擊主題樂園的陰謀。

近年來Palantir遭受許多批評,該公司便把負面媒體報導列為風險因素之一。原因之一是創辦人泰爾與美國總統川普關係良好,除了在四年前大選幫他募款,該公司技術亦被用於美國移民和海關執法局及一些警政單位,而遭到抗議。

許多隱私權倡議者害怕,Palantir將是大數據(Big Data)結合「老大哥」(Big Brother)的恐怖統治化身。非營利組織美國公民自由聯盟(ACLU)的分析師史丹利(Jay Stanley)表示,Palantir的軟體可能使得「獨裁噩夢成真,無辜的美國人受到大規模的監視」。

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責任編輯:丁肇九
核稿編輯:翁世航