零距離科學:可惡!為何貓咪那麼可愛?

零距離科學:可惡!為何貓咪那麼可愛?

我們想讓你知道的是

貓兒之所以那麼惹人喜愛,大概是因為牠們看起來真的是非常可愛。然而這種可愛並不是沒來由的。

文:盧駿揚(香港中文大學通識教育基礎課程講師)
圖:香港電台

人類雖稱為萬物之靈,但在貓兒面前,我們卻毫無招架之力,甚至甘願為奴——作「貓奴」侍「主子」。人跟貓之間到底有著甚麼樣的關係,又有著怎樣的故事呢?本集《零距離科學》將會跟大家探討有關貓的故事。

貓兒可愛非沒來由

貓兒之所以那麼惹人喜愛,大概是因為牠們看起來真的是非常可愛。然而這種可愛並不是沒來由的,我們現在知道這是因為牠們成功騎劫了人類大腦內的重要機制。著名動物行為學家(ethologist)康拉德.洛倫茲(Konrad Lorenz)於1943年曾提出有關「幼兒基模」(baby schema)的理論。

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家貓是其中一種最受歡迎作為寵物的動物,牠們跟人類有著密切的關係。

「幼兒基模」就是嬰兒身上的一些形態特徵,譬如是頭大身小、顱骨體積佔整體頭部的較大比例、眼睛大大的且位於上下近中央的位置、面頰鼓起來圓滾滾的……等等。這些外表上的特徵均會使人體內產生叫人愉快的荷爾蒙,並誘發人類予以照顧的欲望。有些研究更發現幼兒基模在極短時間內(約140 ms)便能叫人的大腦產生反應。故此,我們常以可愛來形容擁有「幼兒基模」特徵的東西,更會本能地渴望把他們一擁入懷。

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貓兒的外貌像人類嬰兒,能夠令我們主動去照顧他們。

貓兒看起來像人類嬰孩

家貓的面部結構正正反映出這種「幼兒基模」。換句話說,正因為貓兒看起來像人類嬰孩,牠們便能誤導我們的腦袋,使我們主動去照顧牠們。按照生物學家史蒂芬.古爾德(Stephan Jay Gould)的說法:「我們對自己的骨肉會產生某些因演化而得的反應。我們也會受此愚弄,把這種反應轉移至其他擁有相同特徵的動物身上。」

在愚弄人類方面上,貓兒絕對稱得上是高手。貓兒的體積跟嬰兒相近;牠們顎骨較小,面部看起來也較為渾圓;在細小的面孔上,牠們擁有一雙不合比例大的眼睛;而且有別於其它動物,牠們的眼睛位於面部的中央(不少野生動物的眼睛是長在面部的兩旁,藉此令視角更廣闊)。這些特徵都跟人類嬰兒相近,使人不能自控的喜愛上牠們。

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節目中也談及到貓能夠從人類的面部表情中了解我們的情緒。

殺手鐧——喵喵叫聲

除了擁有可愛的外形外,家貓還有另一殺手鐧——就是牠們的喵喵叫聲。在節目中,牛津大學精神科教教授桂高伯克(Morten L. Kringelbach)發現貓叫聲在人腦中能產生跟嬰兒啼哭聲相似的效果。桂高伯克教授的團隊首先以腦磁波儀(Magnetoencephalography)來監測測試者聽見嬰兒啼哭時的大腦反應。

他們發現嬰兒的哭聲能迅速使大腦中掌管情緒的眼眶額葉皮質(orbitofrontal cortex)產生明顯訊號;相反,成人的哭聲所帶來的反應則微弱得多。而這種反應甚至是在人意識到之前便出現,換句話說,就是一種本能反應。不過有趣的是,當團隊讓測試者聆聽貓叫聲時,他們的眶額皮質也同樣產生了訊號。由此所得的結論是:貓的喵喵叫聲能有效的讓我們產生本能反應,挑起我們的情緒,喚起我們的注意。

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貓兒的叫聲能令人腦中掌管情緒的眶額皮質產生訊號,跟嬰兒啼哭聲一樣。

貓的呼嚕聲

除此之外,另一團隊在較早前也發現貓的呼嚕(purring)聲有著異曲同工之妙。貓兒在舒服時所發出的呼嚕聲聽起來是令人輕鬆舒暢的。然而英國薩塞克斯大學的動物行為心理學教授凱倫.麥庫姆(Karen McComb)卻留意到,早上當她的貓兒在呼喚她起床給予食物時,牠所發出的呼嚕聲跟其他時候發出的聲音不太相同。前者聽起來不那麼舒服,甚至能迫使麥庫姆起床去給貓兒弄早餐吃。

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貓索食時的呼嚕聲能引起人類的注意,這是因為裡面藏了跟嬰兒啼哭聲相近的聲頻。

麥庫姆好奇為何兩種呼嚕聲會令人產生截然不同的效果,於是她找來不同貓兒,錄下兩種呼嚕聲,讓測試者聽罷再評價那些聲音所表達的迫切性。結果如麥庫姆所料,貓兒索食時的呼嚕聲會讓人產生不舒服的感覺。研究團隊進一步研究該呼嚕聲的聲頻結構,竟發現索食時的呼嚕聲比平常呼嚕聲多了一些高頻譜的音頻,而該頻譜又正正是跟嬰孩的啼哭聲相似。即是說,貓兒又再一次「借用」了我們腦袋中的機制來令自己得益。

家貓既然能夠如此捕獲我們的心,難怪今天牠們不再需要在野外苦苦打滾覓食,而是安坐人類家中等待每天開罐罐的時間。

《零距離科學》集合世界各地有趣的科學紀錄片,網羅與大眾息息相關的科學資訊,啟發觀眾的好奇心和求知慾,節目逢星期五晚9時30分在港台電視31及31A播映。本集於9月25日播出。港台網站及流動程式RTHK Screen視像直播及提供節目重溫。

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責任編輯:Alvin
核稿編輯:Alex