古代真的有體長三公尺、大到可以當車車開的「巨大天竺鼠」

古代真的有體長三公尺、大到可以當車車開的「巨大天竺鼠」

我們想讓你知道的是

在我們的印象中,小老鼠只有手掌大,胖胖的天竺鼠最多也只有一公斤重,可是天竺鼠的祖先,竟然像犀牛一樣大。

想像一下800萬年前的南美洲,在淡鹹水交界的無風河灣裡,一群大如牛的……鼠類,靜靜吃著河邊鹹草,不時抬起頭來張望。

生活在現代的你,根本無法想像鼠類可以長到這麼大一隻,平日暗溝裡一晃而過的老鼠不過手掌大,養在家裡可愛的天竺鼠寵物也不過一公斤重,就算是動物園裡目前世界上體型最大的齧齒類動物「水豚」(capybara),也不過像羊兒一般大而已。

2003年出版的《科學》期刊中,發表了迄今最大的齧齒類動物化石,估計它的體重達700公斤,幾乎是水豚的10倍重。

來自委內瑞拉的德國杜賓根大學研究人員桑傑士-維拉葛拉(Marcelo R. Sanchez-Villagra),多年來在南美洲委內瑞拉西北部發掘哺乳動物化石。南美洲原本是個大島嶼,一直到300萬年前巴拿馬地峽形成後,才與中美洲和北美洲相連。

在此之前,孤島般的南美洲有機會演化出許多特殊類型的動物,譬如有袋類動物,或者超大型的各種動物。其中有些一直到人類出現後才消失在地球上,因此是古生物學家的重要研究地點。

未命名
圖片來源:科學人雜誌(Image c Science / Illustration: Carin Cain)
畫家想像中的超大鼠

2000年5月中旬,桑傑士-維拉葛拉和一些工作人員,在首都加拉卡斯西方約400公里的荒涼小鎮,發現了一些化石,但他們一直沒仔細查看。直到最近才發現,這竟是一種迄今記錄到體型最巨大的齧齒類動物,並將之學名訂為Phoberomys pattersoni,與共同研究的委內瑞拉與美國科學家,將結果發表在《科學》期刊。

研究小組給這種超大鼠取了個綽號「哥雅」(Goya)。根據陸續挖掘出來、大約90%近乎完整的哥雅骨骼架構看來,桑傑士-維拉葛拉說:「把牠想像成一隻古怪的天竺鼠吧,體型超大,尾巴很長,可以協助後腿來平衡身體重量,而且牠的牙齒會不斷生長。」

還有其他化石與「哥雅」在同樣的沉積層發掘出來,包括當時生態環境中的植物、超大型烏龜、鯰魚和鱷魚等。因此研究小組研判,「哥雅」應該生活在淡鹹水交界處,跟目前生活在南美洲的水豚一樣,是水陸兩棲的動物,並沿著河岸覓食,為草食性。

把這麼多發掘成果綜合起來,更足以描繪出委內瑞拉西北部在800萬年前中新世後期的景象,在目前一片荒涼的土地上,當時竟是水草繁茂的熱帶環境。

仔細研究發掘出來的骨骼,研究小組認為,「哥雅」的體長大約3公尺、身高約1.3公尺,牙齒構造適合研磨,應是攝取河岸邊的鹹草維生。牠的後腳較長、強壯有力,樣子挺像現代的天竺鼠,兩者也都屬於豚鼠亞目(Caviomorpha),不過牠們的體重可是相差了700公斤呢。與「哥雅」在演化樹上最為接近的現生動物,應該是同樣生活在南美洲的直尾豚鼠(pakarana)。

此外,「哥雅」的出現,也為齧齒類動物創造一項記錄,現在「齧齒目」是哺乳動物中物種體型差異最大的一目,把有袋目拋到腦後囉。

本文獲《科學人雜誌》、《科學人粉絲團》授權刊登,原文刊載於此

責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航