印度輕忽病毒變異,確診數驟升世界第二,暫停「疫苗外交」衝擊全球防疫

印度輕忽病毒變異,確診數驟升世界第二,暫停「疫苗外交」衝擊全球防疫
Photo Credit: AP / 達志影像

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印度第二波迅速的病毒傳染,是由於人們放鬆警惕,開始參加婚禮和社交聚會,以及政府允許政治和宗教集會而加劇的。

編譯:吳宗宜

印度防疫疏忽造成病毒變異,感染人數驟升世界第二

今(2021)年3月,印度衛生部長瓦德漢(Harsh Vardhan)才向世界宣布,「印度的疫情將邁向終結」(in the endgame),並盛讚印度總理莫迪(Narendra Modi)的領導是「國際合作的楷模」(example to the world in international co-operation)。

瓦德漢的樂觀是基於印度前陣子「COVID-19」(2019年新型冠狀病毒疾病,以下簡稱武漢肺炎)感染病例的急遽下降,在去(2020)年9月每日平均新增感染病例達到9萬3000例的高峰後,感染人數穩定下降,在2月中旬,印度每日平均新增案例減少到1萬1000例。

自去年以來,政治人物、專家及許多媒體都認為印度疫情最黑暗的日子已經過去,去年12月,印度中央銀行官員甚至用古詩來形容印度經濟,「自漫長冬黑夜步向陽光遍撒之地」(breaking out amidst winter's lengthening shadows)。

2月底,印度政府宣布進行五個重要邦的選舉,其中有1.86億人將投票選出824個地方議員。從3月27日開始,民調將持續一個月,就西孟加拉邦(West Bengal)而言,選舉將分為八個階段進行,競選活動如火如荼地開始,而政府沒有擬定安全措施和確保社交距離。

3月中旬,板球委員會更是讓13萬多名大多未戴口罩的球迷入場,觀看在古吉拉特邦(Gujarat)的莫迪球場舉辦的印度對上英國的兩場的國際板球比賽。

在不到一個月的時間裡,疫情開始惡化,印度開始遭受第二波病毒的襲擊,城市被迫緊急封城。到4月中旬,該國平均每天新增10萬以上的病例,而4月18日更打破過往單日紀錄,新增超過27萬例和1600例以上的死亡案例。

印度感染武漢肺炎人數驟升,目前居世界第二,2021年4月22日印度累積感染病例達1592萬4806人,死亡人數高達18萬4672人。

專家說,第二波的變種病毒傳播的速度較原病毒迅速,在喀拉拉邦(Kerala)的武漢肺炎行動小組法薩胡丁(A., Fathahudeen)博士表示,「病毒迅速擴散並非完全在意料之外,因為政府已在去年9月到今年1月疫情趨緩下放鬆了警戒。大型的宗教聚會、大多數公共場所的重新開放,以及擁擠的選舉集會都是病毒擴散的原因。這波疫情在2月初就顯露端倪,但我們沒有採取行動。大家都沒有正確的認知,包括人民和官員在內都沒有採取適當措施防禦第二波疫情。」

根據《BBC》報導指出,許多印度城市有長期的病床短缺問題,這顯示在社群媒體上許多急切求救的貼文上,全國各地都有病人因沒有得到及時的治療而死亡的消息傳出。疫情嚴重的城市如德里、孟買和阿默達巴德幾乎已沒有空的病床,其他大城如勒克瑙、博帕爾、加爾各答、阿拉哈巴德和蘇拉特的情況也相去無幾。

公衛專家班(Anant Bhan)表示,官員們沒有利用疫情低檔期更新醫院的設備,他說,「我們並沒有從第一波疫情中學習到教訓,那時很多城市的病床都快用完了,我們應該從那時候就開始準備。各邦與中央政府之間似乎缺乏協調以供應氧氣和必要藥品,我們需要一個統一的指揮,各邦之間也應該共享資源。而現在政府要在短時間內建好新設備,並確保良好的醫療品質,將是一項「艱鉅的任務」(daunting task)。」

每日因感染病毒死亡的人數急劇上升,火葬場在多個城市中晝夜不停地運轉,人們不得不等待許多小時才能將死者屍體火化或埋葬。專家告訴《BBC》說,這表明實際死亡人數可能比統計上來的更高。

北方邦(Uttar Pradesh)首府勒克瑙的一位攝影記者也表示,4月14日他在該城市的火葬場至少看到超過100具屍體被焚燒,但當日官方的死亡數據只有85人。他說,「火葬場附近的天空變成了橙色,我現在仍然會對此起雞皮疙瘩,我們絕對沒有從政府那裡得到正確的死亡數據。」

班也說,「在較小的城鎮甚至在某些大城市,檢測設施仍然很差,在這些地區,我們可能少算了許多死亡案例。我們需要數據上的更多透明度,因為它有助於管理局勢,並清楚地顯示當前局勢的嚴重程度。」

印度當局於3月25日宣布,已從不同省收集的樣本中發現了一種新的「雙突變體」(double mutant)病毒。病毒學家賈米爾(ShahidJameel)解釋,「病毒棘蛋白(spike protein)關鍵部位的雙重突變可能使該病毒更具感染力,並使其逃脫免疫系統的攻擊。」

並表示病毒變異是目前第二波疫情僅有的「合理解釋」(logical explanation)。英國衛生部現在正在調查雙突變體病毒是否更容易傳播,並使原本的疫苗無效。

賈米爾也表示,印度政府「相當晚」(fairly late)才開始研究變種病毒,到去年12月,印度僅完成了5000個樣本的基因定序。2021年1月,印度政府組建了多個新的實驗小組以加快定序速度,這些實驗室於2月開始運作。

他感嘆道,「但不幸的是,第二波疫情開始了,定序5%病毒總樣本的目標未能實現。但如果能在某個地區更早發現更具傳染性的變種病毒,就可以迅速採取公共衛生措施,阻止其在社區中擴散,採取這些措施『永遠不嫌晚』(never too late)。我們需要加強安全規定,為人們迅速接種疫苗,並留意病毒突變。如果我們做到所有這些,就可以大幅減少感染人數。」

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