美國太空總署:未來10至20年會找到外太空生命

美國太空總署:未來10至20年會找到外太空生命
JUICE MISSION/Photo Credit: ESA/AOES
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「外太空生命」似乎跟一般人的生活有著十萬光年的距離,然而,美國太空總署NASA預言,人類會在未來10至20年找到答案,而近年的「進展」,是否比你想像中快和「近」?

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美國太空總署NASA首席科學家Ellen Stofan預言,在未來10至20年會找到外太空生物。她說,「我們已經知道往哪裡找、怎樣找,大致的情況是,我們已掌握所需技術。」

Stofan補充,外太空生物可以有很多形態,別老是想著綠色小人。她的言論獲得其他科學家認同,天文學家Lisa Kaltenegger表示,隨著望遠鏡科技的進步,人類有可能在未來5至10年就知道「我們是不是孤獨的一群」。

許多年來,科學家嘗試在無邊宇宙尋找生命,其中一個假設是所有生命都需要水。在我們的太陽系,已知的是火星曾經有水,較早前有科學家又指出土星和木星的月亮存在冰下海洋的機會很大。

土星小月亮Enceladus冰下海與水氣。/Photo Credit: NASA

其實,早在1990年代NASA的伽利略號Galileo透過磁場探測到木星的月亮(Ganymede)深處可能埋藏了海洋,但這也可能是其本身磁場的訊號。到最近,有科學家Joachim Saur透過研究木星與Ganymede之間的磁場引力,影響Ganymede的極光波動,得出的結論是,若Ganymede冰封的表面之下沒有海洋,很難解釋極光的波幅。歐洲太空署(ESA)的計劃JUICE Mission預計於2032年抵達Ganymede,屆時會掌握有更多數據。

Saur表示,觀察極光的技術有助探索外太空生命,因為它能預測星體是否存在地下海/冰下海,而且觀測範圍超出太陽系,可以補足目前天文望遠鏡技術的限制。

photo credit: NASA, http://photojournal.jpl.nasa.gov/jpeg/PIA00600.jpg

木星和它的四個最大月亮 Photo Credit: NASA

NASA天體生物學家Chris McKay在回答「往哪裡找」的問題時說,最大可能是往「裡面」找。問題是,在星體的表面挖掘是異常艱難而昂貴的,目前人類只在月球和火星進行過挖掘工作。好消息是,科學家相信在土星的小小的冰月亮Enceladus,厚厚的冰層下埋藏了一個海洋,並掌握一定證據顯示海床下有活躍火山帶。

土星小月亮Enceladus冰下海與水氣。photo credit: NASA, http://photojournal.jpl.nasa.gov/jpeg/PIA19059.jpg

土星小月亮Enceladus冰下海與水氣。/Photo Credit: NASA

McKay指出,太空船凱西尼號Cassini已探測到Enceladus表面冒出縷縷疑似水氣和一些物質,她認為,假如我們的太陽系真的有其他生物,目前的最大目標是從Enceladus冒出來的水氣中去找,例如,當中是否存在氨基酸之類的物質。可惜的是,當時凱西尼號並沒有配備相關的探測儀器,而NASA也沒計劃在短期內再派出太空船去Enceladus。

幸運的是將會有3支超強太空望遠鏡分別在2017年、2018年和2024年投入服務或建造,其中James Webb太空望遠鏡(2018年)和在智利製造的歐洲巨型望遠鏡(2024年),將可以從觀測星體的大氣層探索當中是否有生物標記biosignatures。

核稿編輯:歐嘉俊