狗不只是人類最好的朋友,狗鼻子還能嗅出疾病味道、救我們一命?

狗不只是人類最好的朋友,狗鼻子還能嗅出疾病味道、救我們一命?

我們想讓你知道的是

當我們罹患疾病時,人體細胞在代謝與合成的過程中,會釋放出數以百計的揮發性有機化合物。由於犬隻能嗅出揮發性有機化合物的氣味變化,再經過訓練後,就能針對這些疾病作出示警行為。目前醫療偵測犬可分辨出癌症、細菌感染、帕金森氏症、瘧疾、糖尿病、癲癇,甚至是COVID-19 等病狀,並針對各種病徵作出相對應的行為,輔助患者及醫療人員。

由瘧原蟲(Plasmodium)傳播的瘧疾(malaria)依然是世界上最致命的疾病之一,尤其是在一些醫療資源不足的國家。目前研究證實受過訓練後的犬隻,可以經由嗅聞人們穿過的襪子,精準識別出瘧疾感染者的氣味。此方式不僅能阻止瘧疾在國家之間傳播,更可以提早發現感染者並迅速治療。

以上這些針對不同類型疾病所訓練的醫療偵測犬,比起傳統的診斷方式,具備高效率、低成本、低侵入性等優點。偵測犬也讓早期診斷與治療成為可能,使醫生在症狀惡化前給予治療,提高患者的生存機率。

在發病之前告訴你的醫療輔助犬

輔助犬經過特定訓練,可以為身障人士執行任務,例如幫助視障者的導盲犬,以及協助聽障者的導聾犬,而「醫療輔助犬」則具備了「偵測」及「輔助」兩項功能。醫療輔助犬主要是跟隨在使用者身邊一起生活,這類型的犬隻除了要做醫療偵測的訓練以外,也需接受協助犬的訓練。

在一些先進國家中,輔助犬是受到法律保障的,歐美國家的醫療輔助犬可以自由地搭乘大眾運輸工具或進出各種公共場合,甚至可以一同搭乘飛機。牠們的工作是在各種疾病即將發生之前做出警示,以提醒使用者注意即將發生的醫療事件,包含糖尿病、癲癇等疾病,以下簡單說明。

  • 糖尿病偵測犬

糖尿病偵測犬被訓練在當使用者出現血糖異常時做出行為反應,不同類型的反應模式取決於牠們受到的訓練,例如吠叫、跳到使用者身上、用鼻頭觸碰使用者,或是將特定物品含在嘴裡做為信號等。這些行為可讓糖尿病友迅速採取相關的醫療措施,例如進食提高血糖,或打胰島素針降低血糖等。

  • 癲癇警示犬

癲癇則是因腦部神經細胞異常放電所致,此疾病會造成患者突然全身性抽蓄。由於這項疾病常會突然發作,在沒有防備的狀態下發作時經常造成患者摔傷等意外。

若癲癇發作當下患者正在走樓梯或開車,將有可能造成更大的危險。由於不知道自己什麼時候癲癇會突然發作,因此患者經常活在恐懼之中。此時,若藉由受過訓練的癲癇警示犬,牠們可在患者發病前的15~45分鐘發覺,並做出特定的反應行為讓患者有時間服用藥物,移動到安全的地方,或尋求他人的協助等。

此外,有許多患者表示,與癲癇警示犬一起生活時,癲癇發作的頻率大幅降低,這可能與犬隻的陪伴而降低了患者的壓力有關。

  • 醫療偵測犬協助對抗COVID-19

隨著COVID-19在世界各地快速蔓延,這種高傳播性的病毒如果能在流行率較低時進行檢測,並準確篩檢出有症狀和無症狀的感染者,將有望減緩疫情的爆發。

目前COVID-19最主要的檢測方式為使用鼻咽採檢進行快篩,或使用聚合酶連鎖反應核酸檢測(polymerase chain reaction, PCR)來識別病原體,前者檢驗時間短,但容易有偽陽性、偽陰性的形況產生;而後者雖然準確,但成本高昂且耗時,因此科學家不斷找尋更快、更可靠且非侵入性的篩檢方式。

這時,訓練有素的犬隻似乎就能派上用場。世界各國的研究機構正如火如荼地進行相關的訓練與研究。幸運的是,這些研究目前都有不錯的結果。以英國和法國的實驗結果為例,當感染COVID-19時,患者的尿液、唾液、汗液會出現明顯的氣味,經過專門訓練的犬隻可以快速並準確地從這些樣本檢測出有症狀及無症狀感染者。此研究結果可望對疫情帶來正面的影響,或許有一天,我們會在機場、車站等公共場所遇到檢測病毒的工作犬。

醫療輔助犬將拯救更多生命

從上述各種案例中可發現,這些醫療偵測犬和醫療輔助犬不僅能在生活中為使用者提供協助,更可以改善心理和生理的健康狀況,並大幅提高患者的生活品質。在未來,這些犬隻將可能是拯救無數生命的關鍵。

本文經科學月刊授權刊登,原文刊載於此

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責任編輯:蕭汎如
核稿編輯:翁世航