《貨櫃與航運》:一個低科技金屬盒子,如何改變全球化貿易和分工體系?

《貨櫃與航運》:一個低科技金屬盒子,如何改變全球化貿易和分工體系?
Photo Credit: Reuters / 達志影像

我們想讓你知道的是

貨櫃推動了全球貿易與現代經濟體系,也讓我們見識到創新在推廣的過程,相信《貨櫃與航運》對許多即使不關心貨櫃的朋友來說,都可以是本充滿啟發的好書。

文:Gene(來自馬來西亞,現居風城。興趣廣泛的生物學家,研究工作之餘,嗜好讀讀書、看看戲、寫寫作、騎騎車、踏踏青、逗逗貓)

你有受到近來搶船、搶港、搶貨櫃的影響嗎?

我馬來西亞老家的五金公司因為貨品短缺,很多東西的價格大漲;我太太的生命樹工作坊也受到影響,很多材料如高品質銅線、水晶等都嚴重缺貨,有些等上半年都未必能買到。有些實驗室的必要用品例如試劑等等,只要台灣還未進貨,都要比往年等上更長的時間。

在COVID-19疫情持續影響的背景下,全球製造業訂單大量回流中國,但全球運力供需失衡、港口擁堵、貨櫃分佈不均等問題令海運價格一漲再漲。加上疫情在各國因為疫苗接種而趨緩因此消費需求上升,未來可能將要面對到通貨膨漲的衝擊。

航運危機的加劇與消費需求暴增之下,美國西岸加州兩大港口洛杉磯港(Los Angeles)與長堤港(Long Beach)發生嚴重塞港,貨櫃堆積如山,為解決亂象,這兩大港近日宣布,貨物逾期置放港口將開罰。

全球最大貨櫃航運商之一,日本的海洋網聯船務公司(Ocean Network Express,ONE)提出警告,除非政府介入解決混亂狀況,否則威脅全球經濟的供應鏈危機,可能至少再持續一年。近日,美國物流公司Flexport也警告,美國當前的港口堵塞,對美國乃至全球經濟的衝擊可能比「雷曼危機」還要糟糕,卻無法通過印鈔來擺脱這場危機。拜登政府已宣布將撥款170億美元改善老舊的港口與水道措施,以解決當前供應鏈危機與其它造成全球貿易中斷的問題。

全球這一年多來塞港、缺貨櫃,雪上加霜的是,長賜號在2021年3月23日向北航行通過蘇伊士運河時,疑似因沙塵暴、強風、人為因素等影響,致使船頭插入東岸擱淺,船身打橫造成蘇伊士運河航運堵塞。經搶救,共歷經151小時,於29日重新浮起並脫困。卡船事件全球每小時損失4億美元(約新台幣112億元),一分鐘新台幣1.8億元。據說為此賠償了5.5億鎂給埃及。

長賜號為2萬TEU級貨櫃輪,總噸位重達22萬噸,配置於遠東至歐洲航線,是目前世界上最大型的貨櫃輪之一,長約400公尺、寬約59公尺,長度比橫躺的「紐約帝國大廈」(381公尺)還長,裝載著超過1.8萬個貨櫃。長賜號現場照片在社群網站上流傳發酵,引發熱議,台灣網友更是紛紛笑稱「大牌長榮」、「Taiwan Can Block」、「真的當塞子了」等等歪樓留言。

我們都以為貨櫃和航運離我們很遠,直到造成了麻煩才受到關注。想當初,十多年前我在美國的博士班畢業時,一大堆家當就租了海運貨櫃的空間運送來台,價格不高,成堆的箱子是算體積的,運送書籍這種頗有重量的物品尤其划算。

這本《貨櫃與航運:搶船、搶港、搶貨櫃,你上船了嗎?貨櫃推動的全球貿易與現代經濟體系》(The Box: How the Shipping Container Made the World Smaller and the World Economy Bigger)的繁體中文版出版得真是時候啊,讓我們能夠了解到貨櫃如何造就了現在的全球化貿易和分工體系!

《貨櫃與航運》原文版書名「The Box」直譯就是「箱子」,指的就是巨大的金屬貨櫃(container),對岸譯作「集裝箱」,港台譯作「貨櫃」。原文第一版出版於2006年,第二版出版於2016年。《貨櫃與航運》作者馬克.萊文森(Marc Levinson)是知名經濟學家、歷史學家與記者,曾任《經濟學人》雜誌的金融與經濟編輯、紐約外交關係協會(CFR)高級研究員,以及摩根大通(JPMorgan Chase)經濟學家。

他長期從事金融監管、國際經濟、貿易政策方面的研究、寫作與演說,他在前言提到,撰寫這本書的過程,最初很尷尬,因為認識的人聽到都會說:無聊的金屬盒子有什麼好寫的?不過這本書啟發了英國媒體BBC在2008年製作了一個同名紀錄片,追蹤了一個貨櫃的漂泊長達一年。

貨櫃這種低科技的金屬箱子,大大改變了整個世界。過去,「舶來品」是高檔貨的代名詞,現在除了中國,有誰的日常用品到奢侈品當中沒有大量舶來品呢?在富裕國家,能經常使用當地製造的各種生活用品,反而要有雄厚的財力才能辦到呢!

《貨櫃與航運》列出1960年各種貨物的成本佔比,簡單說,相較之下,現在許多商品的各種原料從千里之外運過來運過去,製造後再賣到千里之外,可能都比在絕大部分地方就地生產便宜許多!就連簡單如一支鉛筆,其木頭、漆、印製的標籤、石墨、橡皮還有包裝盒用到的紙漿、墨汁等等,都可能各自來自千里之外,更甭提零件超多的高科技產品。

大衛.李嘉圖(David Ricardo,1772─1823)在超過百年前提出比較優勢理論,主張即使一個國家在所有製造業中都比其他國家更加高效,她也能夠通過專注於其最擅長領域、與其他國家的進行貿易交往而獲取利益。然而,如果沒有廉價的航運,比較優勢理論的真知灼見就會淪為嘴砲。

現在有超過兩千五百萬個貨櫃透過六千多艘貨船和無數卡車和火車,在全球各地不斷地穿梭。在港口和其他貨運碼頭,巨型抓斗起重機裝載和卸載巨大的貨櫃。貨櫃運輸無疑大幅降低了運輸成本和時間,提高了可靠性,減少了盜竊,並降低了保險費率。貨櫃還直接導致了國際貿易量的大幅增長,創建複雜的「及時」(just-in-time)供應鍊和製造鏈。


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