醫師從病毒演化學解答:COVID-19「流感化」是不是可以期待的目標?

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以目前COVID-19病毒在全球傳播的情勢來看,死亡人數的高峰並未有下降趨勢,染疫人數也未見減少,而且我們靠著各種醫療介入手段,把很多染疫的患者都救了下來,等於是站在演化的對立面,把免疫力不佳容易染病的個體數目人為地增加。

文:洪浩雲醫師(基層診所執業醫師)

近期COVID-19(嚴重特殊傳染性肺炎、新冠肺炎、武漢肺炎)的Omicron變異株在全球肆虐,自今(2021)年十一月初被首次通報之後,不到一個月已在全球43國發現確診案例,雖然大部分都是輕症患者,但是其傳播力高於之前的Delta變異株,因此目前的新增感染病例數正在迅速增加。在許多地方,Omicron變異株已經取代Delta變異株成為主流致病株。

全球的COVID-19疫情自2019年末至今將屆滿兩年,因為基因突變產生的各式變異株在這期間引發了數次的大規模區域流行。以南非為例,去年中的第一波疫情主要致病株仍是原始型態,但是在八月開始出現了新的「南非變種病毒」,之後該變異株便成為了優勢種,並在去年底引發了南非第二波疫情,該變異株之後被重新命名為Beta變異株。

接著是今年中的第三波疫情,據推測是由傳播力和致病力均極為強烈的Delta變異株所引發的,一直到十月底,Delta變異株仍舊是南非的流行病毒株。然而,Omicron變異株才剛剛現蹤,便以驚人的傳播速度橫掃南非,並且引爆南非的第四波疫情。

雖然Omicron變異株看似來勢洶洶,不過就目前的資料顯示,它的致病力似乎並沒有比Delta變異株更強。雖然Omicron變異株的傳播力是Delta變異株的兩倍多,而且重複感染風險比Delta變異株高出2.4倍,但是其毒性似乎沒有想像中的大。目前的確診病例以40歲以下的年輕族群為主,大多症狀輕微無需住院。有醫療專家指出,在沒有檢測的情況下,Omicron變異株的感染患者症狀其實和初期流感或普通感冒相去不遠。

「COVID-19病毒流感化」的可能性再一次受到眾人的討論。

所謂的「COVID-19病毒流感化」指的是「隨著病毒不斷產生突變,其毒性會逐漸降低,一旦其重症死亡率達到流感的水準時,人類就可以和COVID-19病毒和平共存。」

一直以來,「COVID-19病毒流感化」的預測其實是醫療專家們重要的一項理論基礎。例如英國在疫情爆發初期採用的「佛系防疫政策」,就是期望COVID-19疫情能夠在大規模感染之後流感化,可惜錯估形勢而以失敗告終。不過隨著變異株的頻繁出現,這樣的可能性又再次出現,而成為專家學者的討論焦點。

國家生技醫療產業策進會會長翁啟惠、台大公衛學者陳秀熙、感染科權威李秉穎等人均曾發文指出「透過疫苗和口服藥物的使用,COVID-19將會流感化,戴口罩的生活將成為常態。」德國的公衛專家勞德巴赫也表示「Omicron有許多突變,光是棘蛋白上就有32種突變,是Delta變異株的2倍之多,代表會強化感染能力,但是會降低嚴重程度,與大多數呼吸道病毒進化的方式一致。初期報告顯示Omicron多造成輕症,對各國來說可能是聖誕禮物,甚至能加速疫情終結。」

雖然許多專家都對「COVID-19病毒流感化」抱持正面樂觀的態度,不過也有不少相反的意見存在。有些流行病學者認為,Omicron變異株的出現,暗示著疫情仍將繼續下去。因為之前的Beta、Delta變異株雖然都有再次感染的案例,但再感染的風險比不高,只有0.7-0.8。而Omicron變異株的再感染風險比卻有2.4,顯示Omicron存在大量的免疫逃逸現象,對於民眾而言可以視為完全不同的病毒。有些血液腫瘤科醫師也認為,COVID-19病毒不會流感化,因為兩者本身的疾病狀態不同。COVID-19病毒會感染內皮細胞,造成全身性感染,這是流感病毒沒有的特性。

到底「COVID-19病毒流感化」是不是可以期待的目標呢?演化學的資料或許能為我們解答。

在演化學上,高致死性的病毒在傳播過程中隨著時間而逐漸弱化其致死率的現象已經被多次紀錄下來。近代最有名的例子便是「澳洲的兔黏液瘤病毒戰爭」:在19世紀中期,歐洲的穴兔被引入澳洲供打獵所用,但因其繁殖能力太強,加上沒有天敵獵捕,導致這些穴兔在野外大量繁殖造成生態災難,當地政府多年來都束手無策。直到1950年春天,澳洲政府在野外釋放來自南美的兔黏液瘤病毒,結果一舉將澳洲穴兔的族群數量減少了百分之九十九,效果可謂空前。

到了1952年,整個澳洲有九成的野生兔子種群被消滅。困擾澳洲人近百年的兔災,終於被病毒給控制住了!等等,故事還沒結束。雖然兔黏液瘤病毒一開始取得了極大的成果,但是隨著時間過去,到了1960年的時候,人們發現野生的兔子數目似乎又多了起來,科學家深入研究發現,在野外流行的兔黏液瘤病毒對兔子的殺傷力之所以不如以往,是由於兔子演化出對病毒的抵抗力;另一方面,感染兔子的病毒也變弱了,在致死力下降的同時,其傳染力則有顯著的提升。

兔子的例子對於澳洲以外的國家或許不是這麼生活化,不過我們也確實見證過另外一個病毒在傳播流行的過程中弱化的例子:「愛滋病」!

愛滋病的全名為「後天免疫缺乏症候群」(Acquired Immunodeficiency Syndrome,AIDS),是由HIV(人類免疫缺陷病毒)引發的。在愛滋病剛出現並橫掃全球的1980年代初期,其高致死率和高傳染力讓人聞之色變,而有「20世紀黑死病」的稱號。然而到了21世紀初,這疾病卻有慢性化的傾向。


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作為百年汽車製造商,尤其是像奧迪這樣的大型領導企業,對環境的影響想必是不可忽視。既然如此,奧迪能怎麼做?又能以什麼樣的方式來達成永續?

奧迪創新獎Audi Innovation Award (AIA)是奧迪自2018年起,為了尋找具有創意且能夠改善人們生活方式的新創團隊所舉辦。本屆奧迪創新獎更首度邀請學生團隊加入競賽,獲選的提案將能獲得獎學金。台灣福斯集團暨台灣奧迪總裁安薩瑞(Rahil Ansari)表示,今年奧迪以永續城市為主題,邀請了來自台灣頂尖大學的學生團隊,各自提出他們對城市永續的創意想法,藉由與學生交流,更能為奧迪帶來新鮮氣息,以及充滿活力的新創氛圍。

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台灣福斯集團暨台灣奧迪總裁安薩瑞 Rahil Ansari。

台灣學生挑戰國際競賽,實踐想法超興奮

本屆的評審委員,也是奧迪環境基金會的資深顧問Matthias Rossmann博士指出,這個深具啟發性的獎項,不僅將德國、台灣的企業與人才匯聚在一起,為了追求一個有意義的共同目標,彼此分享、激盪,是一件相當令人感到興奮的事情;更希望透過學生們新穎的眼光,來點亮這個世界的多種可能。

在台灣的四個團隊中,包括了代表清華大學材料科學與工程學系的蘇姮侒、清華大學工業工程與工程管理學系的林芮伃、臺灣科技大學應用科技研究所的張培旺,以及清華大學材料科學與工程學系的林曜宇。張培旺靦腆地表示,在參加之前,其實並不知道AIA是一個什麼樣的競賽,所以做了很多事前的準備;在實際參加後,更是認同AIA的理念,很高興有機會可以把自己腦中的想法,化為現實可行的作法。而來自清大的蘇姮侒也有同樣的感受,能夠把所學變成所用,甚至更進一步的推展擴大,是這次參加活動最大的收穫。

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來自臺灣的四個學生團隊,很高興有機會可以把自己腦中的想法,化為現實可行的作法;甚至更進一步的推展擴大,是這次參加活動最大的收穫。

刻寫在DNA中的新創力,轉化成永續科技的動能

針對本次競賽的主題「永續城市」,學生們最初的確感到有些困惑。作為百年汽車製造商,尤其是像奧迪這樣的大型領導企業,對環境的影響想必是不可忽視。既然如此,奧迪能怎麼做?又要用什麼樣的角度來談永續?Matthias Rossmann博士認為,事實上,這正是全球的汽車製造商所面臨的挑戰,而奧迪願意正面接受這樣的考驗,並且做出承諾。因此在2009年成立了奧迪環境基金會,就是希望借力使力,將與環境相關的問題,透過科技、技術的力量來解決。藉由解決這些全球性問題的過程中,奧迪環境基金會更期待引發每一位奧迪人對環境的熱情與認識。

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奧迪環境基金會資深顧問Matthias Rossmann博士。

Matthias Rossmann博士同時也分享了奧迪環境基金會所進行研發的兩個項目。首先是與德國柏林大學合作,用於對付目前無所不在的塑膠微粒的智慧過濾器。這個過濾器被設計成適合安置在城市的下水道系統中,除了直接過濾掉有害的塑膠微粒之外,更重要的是收集這些東西的來源、型式,並且數據化,就能建立城市中的塑膠微粒熱區,以便針對這些地方進行防治、宣導及改善的工作。另一個非常有趣的項目則是與海德堡大學合作,開發配備了先進傳感器技術的無人機,用來監測樹林中的狀態,對於有志於保護植物生態系統的人來說,這無異為最有力的幫手。

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從移動到居住,為下一個世代而生的解決方案

永續、環保的實踐,不再只是自備環保餐具和環保袋而已,奧迪環境基金會把這個影響巨大、需要全球一起努力的環境議題,視為一個創造的契機,一個能夠透過創新思維、前端科技,打造出更適合人們生活的環境的機會,也是幫助我們的地球資源能夠永續循環的機會。

在精彩刺激的競賽之後,2021年的奧迪創新獎AIA圓滿落幕,所有參加的團隊不只具備很強的新創能量,也提出了非常有趣、複雜的設計。而學生團隊的優秀表現,更是令評審耳目一新且印象深刻。Matthias Rossmann博士表示非常期待將來能有機會,與這些學生們一起工作,嘗試更多的可能性。安薩瑞總裁(Rahil Ansari)也提出了願景,希望透過這樣的共識以及共同努力,可以加速打造一個永續的、宜居的、對所有人都更好的,專屬於下一個世代的居住環境。

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