醫師從病毒演化學解答:COVID-19「流感化」是不是可以期待的目標?

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以目前COVID-19病毒在全球傳播的情勢來看,死亡人數的高峰並未有下降趨勢,染疫人數也未見減少,而且我們靠著各種醫療介入手段,把很多染疫的患者都救了下來,等於是站在演化的對立面,把免疫力不佳容易染病的個體數目人為地增加。

文:洪浩雲醫師(基層診所執業醫師)

近期COVID-19(嚴重特殊傳染性肺炎、新冠肺炎、武漢肺炎)的Omicron變異株在全球肆虐,自今(2021)年十一月初被首次通報之後,不到一個月已在全球43國發現確診案例,雖然大部分都是輕症患者,但是其傳播力高於之前的Delta變異株,因此目前的新增感染病例數正在迅速增加。在許多地方,Omicron變異株已經取代Delta變異株成為主流致病株。

全球的COVID-19疫情自2019年末至今將屆滿兩年,因為基因突變產生的各式變異株在這期間引發了數次的大規模區域流行。以南非為例,去年中的第一波疫情主要致病株仍是原始型態,但是在八月開始出現了新的「南非變種病毒」,之後該變異株便成為了優勢種,並在去年底引發了南非第二波疫情,該變異株之後被重新命名為Beta變異株。

接著是今年中的第三波疫情,據推測是由傳播力和致病力均極為強烈的Delta變異株所引發的,一直到十月底,Delta變異株仍舊是南非的流行病毒株。然而,Omicron變異株才剛剛現蹤,便以驚人的傳播速度橫掃南非,並且引爆南非的第四波疫情。

雖然Omicron變異株看似來勢洶洶,不過就目前的資料顯示,它的致病力似乎並沒有比Delta變異株更強。雖然Omicron變異株的傳播力是Delta變異株的兩倍多,而且重複感染風險比Delta變異株高出2.4倍,但是其毒性似乎沒有想像中的大。目前的確診病例以40歲以下的年輕族群為主,大多症狀輕微無需住院。有醫療專家指出,在沒有檢測的情況下,Omicron變異株的感染患者症狀其實和初期流感或普通感冒相去不遠。

「COVID-19病毒流感化」的可能性再一次受到眾人的討論。

所謂的「COVID-19病毒流感化」指的是「隨著病毒不斷產生突變,其毒性會逐漸降低,一旦其重症死亡率達到流感的水準時,人類就可以和COVID-19病毒和平共存。」

一直以來,「COVID-19病毒流感化」的預測其實是醫療專家們重要的一項理論基礎。例如英國在疫情爆發初期採用的「佛系防疫政策」,就是期望COVID-19疫情能夠在大規模感染之後流感化,可惜錯估形勢而以失敗告終。不過隨著變異株的頻繁出現,這樣的可能性又再次出現,而成為專家學者的討論焦點。

國家生技醫療產業策進會會長翁啟惠、台大公衛學者陳秀熙、感染科權威李秉穎等人均曾發文指出「透過疫苗和口服藥物的使用,COVID-19將會流感化,戴口罩的生活將成為常態。」德國的公衛專家勞德巴赫也表示「Omicron有許多突變,光是棘蛋白上就有32種突變,是Delta變異株的2倍之多,代表會強化感染能力,但是會降低嚴重程度,與大多數呼吸道病毒進化的方式一致。初期報告顯示Omicron多造成輕症,對各國來說可能是聖誕禮物,甚至能加速疫情終結。」

雖然許多專家都對「COVID-19病毒流感化」抱持正面樂觀的態度,不過也有不少相反的意見存在。有些流行病學者認為,Omicron變異株的出現,暗示著疫情仍將繼續下去。因為之前的Beta、Delta變異株雖然都有再次感染的案例,但再感染的風險比不高,只有0.7-0.8。而Omicron變異株的再感染風險比卻有2.4,顯示Omicron存在大量的免疫逃逸現象,對於民眾而言可以視為完全不同的病毒。有些血液腫瘤科醫師也認為,COVID-19病毒不會流感化,因為兩者本身的疾病狀態不同。COVID-19病毒會感染內皮細胞,造成全身性感染,這是流感病毒沒有的特性。

到底「COVID-19病毒流感化」是不是可以期待的目標呢?演化學的資料或許能為我們解答。

在演化學上,高致死性的病毒在傳播過程中隨著時間而逐漸弱化其致死率的現象已經被多次紀錄下來。近代最有名的例子便是「澳洲的兔黏液瘤病毒戰爭」:在19世紀中期,歐洲的穴兔被引入澳洲供打獵所用,但因其繁殖能力太強,加上沒有天敵獵捕,導致這些穴兔在野外大量繁殖造成生態災難,當地政府多年來都束手無策。直到1950年春天,澳洲政府在野外釋放來自南美的兔黏液瘤病毒,結果一舉將澳洲穴兔的族群數量減少了百分之九十九,效果可謂空前。

到了1952年,整個澳洲有九成的野生兔子種群被消滅。困擾澳洲人近百年的兔災,終於被病毒給控制住了!等等,故事還沒結束。雖然兔黏液瘤病毒一開始取得了極大的成果,但是隨著時間過去,到了1960年的時候,人們發現野生的兔子數目似乎又多了起來,科學家深入研究發現,在野外流行的兔黏液瘤病毒對兔子的殺傷力之所以不如以往,是由於兔子演化出對病毒的抵抗力;另一方面,感染兔子的病毒也變弱了,在致死力下降的同時,其傳染力則有顯著的提升。

兔子的例子對於澳洲以外的國家或許不是這麼生活化,不過我們也確實見證過另外一個病毒在傳播流行的過程中弱化的例子:「愛滋病」!

愛滋病的全名為「後天免疫缺乏症候群」(Acquired Immunodeficiency Syndrome,AIDS),是由HIV(人類免疫缺陷病毒)引發的。在愛滋病剛出現並橫掃全球的1980年代初期,其高致死率和高傳染力讓人聞之色變,而有「20世紀黑死病」的稱號。然而到了21世紀初,這疾病卻有慢性化的傾向。


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第三方市調顯示:民眾上網需求提高,快又穩定的家用網路為唯一首選

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根據關鍵議題中心最新的調查,年齡20歲至45歲的民眾,每日平均上網時間達5.1小時,超過兩成民眾上網甚至高達8小時以上。

由於電信業者過去的499之亂,以及部分業者推出低速率吃到飽的資費方案,在調查當中也顯示出將近七成的民眾,選擇使用行動網路(如4G、5G)作為主要的上網方式,家用網路(含Wi-Fi)則是接近四成。不過有趣的是,使用家用網路時,約有八成五的比例享受影音娛樂、將近六成則是用來玩遊戲,顯見多數民眾也知曉行動網路的極限,尖峰時段的頻寬和延遲表現不佳,轉而使用比較穩定的家用網路,也讓電視、電腦、手機等多種設備能夠同時上網。

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部分電信業者推出低速率吃到飽方案,讓近七成民眾選擇使用行動網路作為主要的上網方式,但隨著電信業者逐漸整併和5G基礎建設成本大幅度提升,未來充滿許多變數。
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