《被壓榨的一代》:即使是律師、會計師等上層中產階級,也被生活開銷壓得喘不過氣來

《被壓榨的一代》:即使是律師、會計師等上層中產階級,也被生活開銷壓得喘不過氣來
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我們想讓你知道的是

本書作者艾莉莎.奎特是非營利組織「經濟困難報告計畫」的執行主編,該組織致力於報導不平等的社會現象。面對當前困局,奎特試圖從政策面、個人面給出解決方案。本書不只忠實呈現中產階級的難題,更流露出深切的人文關懷與社會責任感。

我從那些住在扭曲且富裕地區旁的上層中產階級者口中所聽到的故事,包括下面這個:在馬里蘭的郊區,一支來自中產階級學校的棒球校隊正在和另一個來自更有錢郊區的校隊比賽。其中一名來自沒那麼有錢校隊球員的母親,正興高采烈地為自己的孩子與其他小孩加油時,卻聽到來自另一隊的家長與年輕孩子們的口號:「低平均收入!低平均收入!」,接著是「你的爸媽餵不飽你嗎?要不要叫兒童保護局的人來?」這就是來自頂層一%族群的笑話——而且是出自非常年輕孩子的口中。

在一份由邁克爾.馬爾莫(Michael Marmot)爵士所進行的知名「白廳調查」(Whitehall Studies)中,自一九六七年起針對英國男性公務人員進行了長期追蹤,並發現收入差異會對心理與生理產生影響,即便是那些只在一人(官員)之下、萬人之上的高層。根據這份調查,高層中的底層人口,其死亡率高於他們的上司,當然,壓力最大的底層員工其死亡率是最高的。但位於最頂層者和位於頂層底端者的差距,令人吃驚。這種差距為整體不平等所造成的後果。

根據研究顯示,即便是收入列全美前一○%者,現在也認為自己被排除在財富與權力之外。布魯金斯學會(Brookings)也於二○一四年發表了相似的研究結果,指出在美國三分之一的人口中,那占三分之二的月光族(paycheck-to-paycheck)或許已經算是幸運的一群了。在這份被命名為「貧窮化的富人」(The Wealthy Hand-to-Mouth)研究中,作者們描述了一群擁有令人稱羨的流動性資產(如房子或退休基金)指標,卻認為自己深陷在財務危機中的族群。

而這些上層中產階級家庭也時常經歷了如加州大學柏克萊分校(University of California, Berkeley)以及芝加哥大學學者所稱的「跟風消費」(trickle-downconsumption),像是雇用家教好讓自己的孩子能跟富裕家庭的後代競爭。 然而後者的家庭為了維持子女在學業與才藝上的競爭力,往往願意投注更多資源。舉例來說,雇用時薪六十五至一百二十美元、甚至是五百美元的數學家教。

這些都是因為收入差異所導致的心理後果。但此種壓力和惡性比較,並不是只存在那些擁有特權卻神經兮兮的人們腦中。為什麼?因為許多基礎性的中產階級職業,正在悄悄地消失,像是律師。

育兒是件燒錢的事

多年來,我不僅訪談過惶惶不安或失業的律師,也訪談過許多寫程式的工程師、圖書資訊和人力資源工作者。我詢問他們為什麼陷入經濟不穩定的窘境,而他們在回答的時候總是異常熱切,就好像一直期待有人能問他們這個問題般。然而矛盾的是,他們往往希望自己能匿名作答。我猜想談論對於自己走在康莊大道上,卻出了差錯的心情,就像是鬧出職業上的酒後亂性風波般。此外,假設這些受訪者的事業突然好轉,而人們卻在書裡看到他們承認自己過去的失敗時,又該怎麼辦?

舉例來說,我曾和一名在南加州私人律師事務所工作的律師談過話,他專門負責人身傷害案件與民事訴訟。儘管工時超長,這名三十多歲的律師和他的太太卻不得不和父母同住,以省下房租。他擁有移民背景的雙親,非常渴望抱孫子,但他說自己根本養不起孩子。他和太太賺得錢不夠多,而且他念法律學校的學貸還沒有還清。

這類故事很常見。住在維吉尼亞阿靈頓市(Arlington)的會計師安斯莉.斯坦普頓(Ainsley Stapleton)今年四十歲,認為自己是中產階級的她共有三個孩子。在我第一次跟她碰面時,孩子們都在上學前班或托兒所,而她計算了自己的收入,有八七.六%都花在他們身上。

「這讓我有一點點想哭,」在辦公室內和我通電話的斯坦普頓說道。她說,她和在政府部門任職的先生曾經討論過,是否夫妻中的其中一人應該辭職,「但我們都太喜歡工作了。」

一年後,當我又和她聯繫上時,狀況已經有很大的改善。不過某些意料之外、但也是美國國內非常典型的壓力來源依舊存在。隨著兩個孩子都上了公立小學、僅剩一個孩子需要去托兒所,他們的家庭總體開銷顯著下降。(她的第三個孩子將於二○一七年九月開始上幼稚園。)不過,年紀較大的兩個孩子現在開始會去夏令營,且平日需要上安親班。多數時候,斯坦普頓的工作都是結束在下午三點過後,夏天也需要上班。

換句話說,他們必須送孩子去夏令營,另外,如果她想好好地完成工作,還必須幫孩子報名安親班。北維吉尼亞的夏令營可不便宜,她抱怨道。儘管有些夏令營收費較低廉,但估計也要三百五十美元左右;而她送孩子們去的夏令營每週收費為四百二十五至四百五十美元間(每個孩子)。對斯坦普頓來說,這些預期外的開銷也必須加在整個家庭為了孩子的育兒費用上(目前為每年兩萬一千美元)。

諸如此類可能會吞掉家庭大部分收入的開銷,會因地域而出現顯著差異。根據美國經濟政策研究所針對兩大兩小家庭所估算出來的基本預算,以二○一五年為例,住在華盛頓特區的四口之家,每年預算為十萬六千四百九十三美元;但如果在田納西的莫里斯敦(Morristown),則只要四萬九千一百一十四美元。(美國經濟政策研究所也發現,擁有一個四歲孩子與一個八歲孩子的家庭,其托兒費用在該機構所調查的六百一十八個美國社區中,總金額甚至超過五百個社區的平均租金。 )


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我們想讓你知道的是

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