對我們皮膚上的細菌室友來說,手背是乾燥沙漠,腋下是雨林,額頭則是油井遍布的油田

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Photo Credit:shutterstock.com / 達志影像

我們想讓你知道的是

那這些住在我們身上的常駐細菌,到底在做什麼呢?你大概沒想到,它們光是活著,就對我們有很大的幫助了。這些細菌把皮膚上能住的地方都占滿,這樣一來就算病原菌有機會落在我們身上,它們也沒地方可以立足。

因此我們的體味其實是由皮膚上住了什麼細菌決定,而且怎麼認真洗澡都除不掉它。這些細菌也可能搬家到我們愛穿的衣服上,在每次穿它的時候還可以快速散發你的「氣」質,這還真是件讓人頭痛的事。

不過,哺乳類卻會利用這些氣味線索決定重要的事情。最有名的例子是東非的斑點鬣狗(Crocuta crocuta)。牠們利用氣味劃定家族間的地盤界線,如果你聞起來不像我們家鬣狗的味道,就沒辦法進來了。這個氣味跟人類的體味一樣,是由體表的細菌決定:鬣狗的肛門油脂腺裡住了自己家族獨有的細菌,這些細菌利用鬣狗分泌的油脂後會產生代謝廢物,這就是氣味的來源。

而同一家的動物從小彼此接觸,身上帶的菌相同,氣味就會相同。哺乳類動物發現用氣味就可以用來判定親緣關係,並善加運用這個線索來調整社交行為,人類身上有沒有類似的機制呢?雖然還沒有被證實,但應該蠻有機會的。例如香水,可能就是利用了我們對氣味的信任。

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圖片來源:維基百科
斑點鬣狗會透過肛門油脂腺的味道,判斷對方是不是同一個家族的成員。

皮膚上的生態平衡

近年大家逐漸了解,在皮膚和腸道的表面都會與外界接觸,因此這裡的微生物生態平衡和疾病的發生其實有著密切關係。這個想法與過去認為「有病菌才會有病」的想法不同,也將大幅改變疾病的治療方式。

以影響很多人的異位性皮膚炎(atopic dermatitis)為例:在異位性皮膚炎的病人身上,常常會看到金黃色葡萄球菌(Staphylococcus aureus)的數量大幅增加,多到讓你認為它就是病原。但健康的人體表皮也有這種細菌,甚至有時在發病者身上並沒有特別多的金黃色葡萄球菌,而且用藥除去它們也無法將病治好。

雖然異位性皮膚炎的致病機制至今仍未完全解開,但是過去累積的研究成果已經讓我們對這個疾病有些初步認識。它的病因有很多種,例如纖聚蛋白(filaggrin)的基因發生突變時,會讓皮膚間的脂肪層消失、皮膚保水功能變差,造成外界分子比較容易入侵。使皮膚表面的居住環境發生改變,讓住在上面的菌群也因為舞臺改變而出現變化。

這時皮膚上的菌群組成會變成什麼樣子呢?前面提到金黃色葡萄球菌的數量爆增,同時其它細菌數量變少,皮膚細菌的多樣性也快速下降。有人認為是表皮葡萄球菌先變少,被它壓制的金黃色葡萄球菌才會失控狂長。但究竟是環境改變讓金黃色葡萄球菌能稱霸,或者因為其它細菌活得太辛苦而讓它趁亂崛起,就不得而知了。

金黃色葡萄球菌是個伺機性病原,當它數量變多,就有機會攻破皮膚城牆並引起發炎。就算用藥殺死它們,由於環境還是適合它生長,沒過多久又會重新出現。如果可以從調整皮膚生態著手,或許會是此類疾病在未來的治本方法。

參考資料

  • Dora Hrestak et al., Skin Microbiota in Atopic Dermatitis,International Journal of Molecular Sciences, Vol. 23(7): 3503,2022.
  • Silvia Carmona-Cruz et al., The Human Skin Microbiome in Selected Cutaneous Diseases, Frontiers in cellular and infection microbiology, Vol. 12: 834135, 2022.
  • Alan V. Nguyen et al., The Dynamics of the Skin's Immune System, International Journal of Molecular Sciences, Vol. 20(8):1811, 2019.

本文經科學月刊授權刊登,原文刊載於此

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責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航


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