科學家找出星系死亡之謎—銀河窒息論

科學家找出星系死亡之謎—銀河窒息論
Photo Credit: NASA

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科學家認為,大部分銀河的死亡都是因為氣體慢慢耗盡,他們希望能找出導致這個現象的原因。

當你仰望穹蒼,看著點點繁星,當中有我們的近鄰木星、金星,也有著無數的銀河星系。那一點星光,可能就是由數以億兆計的星球、星塵、黑洞組成的一個又一個銀河。它們有些是活著的——仍然充滿星際氣體,仍然會孕育新星的;有些已經死去——不再有新星誕生。多年來科學家嘗試破解銀河「死亡」的原因,今天,他們可能找到答案。

在宇宙,哪裡有氣體,哪裡就可能存在星體或正在形成的銀河星系。劍橋大學天文學教授Yingjie Peng說,科學家提出銀河死亡的兩個解釋,但同樣指向一個原因——窒息。第一個可能性是孕育新星所需的氣體慢慢耗盡,那是一個有如緩慢遭勒斃的過程。另一可能性是星際氣體突然被扯走,那可能是受到另一個銀河系的引力牽動。

Yingjie Peng指出,在分析了26,000個銀河系之後,他領導的科學家團隊認為,當中大多數都是慢慢步向死亡的。「在研究星體形成的歷史中,金屬物質提供了重要線索。我們可以憑觀測不同銀河的金屬物質,推測它們是如何死亡的。」突然死亡的銀河,金屬物質的水平會維持不變,但那些慢慢死去的銀河,則能探測到當中的金屬物質仍然有增長,直到氣體完全耗盡。

科學家在「死去」的銀河星系探測到金屬物質遠多於活著的銀河系,認為這指向星系的死亡是有一個過程。同時,又發現活著的銀河星系比死去的平均「年輕」40億年,這與科學家估計星際氣體消耗的所需時間大致吻合。

哈勃和ESO超級望遠鏡都拍得在大爆炸後的30億年,已死的Elliptical銀河星系外圍仍然造出新星。Photo Credit: NASA

哈勃和ESO超級望遠鏡都拍得在大爆炸後的30億年,已死的Elliptical銀河星系外圍仍然造出新星。Photo Credit: NASA

Yingjie Peng說,「銀河窒息論」出來後,現在的工作是要找出導致銀河慢慢窒息的原因。「簡單來說就是查出了死因,還要找出凶手。」他們已列出幾個「疑犯」,當中包括:過度擠迫。未來數年,Yingjie Peng將會擴大觀測範圍,由目前較鄰近的銀河伸展至遙遠的星際,希望找出銀河形成和演化的理論,一窺宇宙較「年輕」時期的樣子。

核稿編輯:歐嘉俊