最新研究:多國爆發不明原因的嚴重兒童急性肝炎,可能是AAV2和輔助病毒共同感染

最新研究:多國爆發不明原因的嚴重兒童急性肝炎,可能是AAV2和輔助病毒共同感染
電子顯微鏡下,兩個腺病毒顆粒周圍被許多腺相關病毒(AAV)顆粒環繞,Photo Credit: 由 Graham Beards - 自己的作品, CC BY-SA 4.0

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另外在格拉斯哥大學的研究當中,團隊進一步檢視控制組與患者兒童的基因型,發現兩組別在人類白血球抗原(Human Leukocyte Antigen, HLA)的基因上有差異──89%的患者在HLA基因上具有相對少見的變異。這可能可以解釋為何有些兒童會受到感染,有些不會。

今(2022)年4月以來,許多國家陸續出現不明原因的嚴重兒童急性肝炎,由於在這些孩童身上找不到導致病毒性肝炎的6種典型病毒,因此病因到底是什麼,讓醫界、科學家傷透腦筋。然而根據兩篇近期發表的最新研究,科學家發現這一波嚴重兒童急性肝炎疫情的成因,很可能為2種病毒共同感染的結果。

這波不明原因嚴重兒童急性肝炎,最一開始是在2021年10月美國阿拉巴馬州的一家兒童醫院首次發現,自今年4月開始英、美出現更多的孩童患者,之後又陸續在日本、義大利、西班牙、荷蘭等多個國家回報病例。根據世界衛生組織(WHO)的統計資料,目前全球已確診1010起病例,當中有46名孩童病情嚴重到需要接受肝臟移植,並有22名孩童不幸死亡。

過去科學家曾懷疑嚴重兒童急性肝炎的病因可能與腺病毒有關,甚至也一度懷疑是否為COVID-19(嚴重特殊傳染性肺炎、新冠肺炎、武漢肺炎)的併發症,但後來發現,許多嚴重兒童急性肝炎的患者身上,並沒有受到COVID-19感染的跡象。

這次最新發表的兩篇論文,兩組各自研究的英國科學家,不約而同指出「第二血清型腺相關病毒」(adeno-associated virus 2, AAV2)在這波嚴重兒童急性肝炎疫情當中扮演關鍵角色。事實上,有96%的患者身上都驗出這種病毒。

AAV2是一種基因體極小的DNA病毒,特性介於反轉錄病毒和腺病毒之間。AAV2本身並無法造成任何已知的人類疾病,通常只能在輔助病毒存在的前提下,才能感染人類。

Adeno-associated_virus_serotype_AAV2
圖片來源:由 Jazzlw - 自己的作品, CC BY-SA 4.0
AAV2的晶體結構圖
AAVs_by_electron_microscopy
圖片來源:由 Graham Beards - 自己的作品, CC BY-SA 4.0
電子顯微鏡下,兩個腺病毒顆粒周圍被許多腺相關病毒(AAV)顆粒環繞

在比較未出現病情的控制組,以及嚴重兒童急性肝炎患者的檢體後,兩篇論文的作者團隊得出相同的結論:AAV2和輔助病毒(有時是腺病毒,有時是單純皰疹病毒)的共同感染,很可能就是這波不明原因嚴重兒童急性肝炎疫的病因。

其中一篇研究的作者、蘇格蘭格拉斯哥大學(University of Glasgow)的傳染性疾病教授湯普森(Emma Thomson)在聲明中表示:「AAV2和不明原因兒童肝炎有關。」但湯普森同時也表明,雖然懷疑AAV2很可能是疾病成因,但也無法排除是否有更難被發現的潛在病毒感染才是主要病因,而AAV2只是伴隨感染的角色。

然而需要注意的是,兩篇研究的規模都不算太大:收案的人數一篇是9位患者加上58名健康控制組,一篇是28位患者加上136位健康控制組(當中有5名患者最終需要肝臟移植,在取下的肝臟當中發現高濃度的AAV2)。目前兩篇論文都以預印本的形式於網路上發布,尚未獲得完整的同儕審查。

在格拉斯哥大學的研究當中,團隊進一步檢視控制組與患者兒童的基因型,發現兩組別在人類白血球抗原(Human Leukocyte Antigen, HLA)的基因上有差異──89%的患者在HLA基因上具有相對少見的變異。這可能可以解釋為何有些兒童會受到感染,有些不會。

至於嚴重兒童急性肝炎是否可能與COVID-19感染有關,研究團隊數據顯示,雖然三分之二的患者身上具有COVID-19抗體,但在他們的肝臟當中找不到任何的COVID-19病毒。

然而疫情仍可能是促成此波嚴重兒童急性肝炎出現的原因,研究團隊表示,嚴重兒童急性肝炎為何會突然出現,可能與疫情管控措施有關聯,不論是兒童免疫力降低,或管控措施導致其他病毒的傳播模式發生改變。

湯普森表示,目前很重要的是要了解關於AAV2的季節傳播循環,「這很有可能是一波腺病毒傳染高峰期,遇上AAV2的傳染高峰期,在免疫力較弱的孩童身上導致不尋常的肝炎表現。」

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責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航