恐龍滅絶之謎:6千萬年前撞擊地球的隕星,其實不只一顆?

恐龍滅絶之謎:6千萬年前撞擊地球的隕星,其實不只一顆?
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我們想讓你知道的是

過去地球可能遭到一群巨大的星際隕石撞擊的想法,並非今日才有。人們已經在猜測在烏克蘭的波泰士(Boltysh)隕石坑也是由天外衝擊物造成,可能在某種意義上和希克蘇魯伯隕石坑相關。兩個隕石坑形成的年代差別並不大。

恐龍

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6600萬年前來自太空的隕石衝向地球,墜落在現在的墨西哥灣的地方,導致恐龍滅絶。伴隨那顆隕石擊中地球的還有其他隕石嗎?

在地球遭到巨大隕石撞擊的那天,墜落地球的隕石是否不只一個?

這些疑問的起因是,在大西洋的另一邊發現了第二個巨大的撞擊坑,而且那個撞擊坑也出現在相同的年代。

造成那次撞擊的隕石不像我們已經知道的在墨西哥造成希克蘇魯伯(Chicxulub)坑的隕石那樣巨大,但仍然大到足以帶來災難性影響。

它被稱作納迪爾(Nadir)隕石坑,位於西非幾內亞海岸400公里以外300公尺深的海底。

這個隕石坑直徑8.5公里,可能由一個直徑不到500公尺的小隕石撞擊形成。

墨西哥著名的地陷(cenotes)是在隕坑上的石灰岩層被侵蝕後形成

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墨西哥著名的洞穴胡(cenotes)是在隕石坑上的石灰岩層被侵蝕後形成

英國愛丁堡的赫瑞-瓦特大學的韋斯迪安.尼科爾松(Uisdean Nicholson)博士,找到了隱藏的凹陷坑。

他在分析地質調查數據,以求更好地了解過去地球上的氣候變化。

這些調查資料通常是在石油和天然氣勘探活動中獲得,記錄了地下岩石和沉積物的不同層次,通常這些地質位於地表下幾千公尺的地方。

他對BBC記者說,「這項調查就像是對地球做超音波檢測一樣。我大概在過去20年當中一直試圖解讀這些數據,但是我從來沒有見過類似的東西。」

「納迪爾隕石坑的形狀顯示了隕石衝擊的效果。圍繞中心地帶的邊緣部凸起,碎快層向外延申。」

據估計,形成希克蘇魯伯隕石坑的隕石直徑達12公里。隕石衝擊地面形成了200公里寬的衝擊壓力地帶,這個過程伴隨著地球發生巨大震動,海嘯和全球的火焰風暴。許多灰塵物質被發散到空中,導致地球進入了深度冰凍。恐龍無法承受這種氣候劇變。

相比之下,造成納迪爾隕石坑的隕石帶來的衝擊就小得多。

美國亞利桑那大學的弗洛尼卡.布裏(Veronica Bray)博士解釋說,「這種衝擊能造成高達1000公尺的海嘯,以及6.5級左右的地震。」

「衝擊釋放出的能量,比2022年1月湯加的火山爆發以及海嘯大1000多倍。」

墨西哥希克蘇魯伯隕石坑的威力,則更大1000萬倍以上。

  • 一個寬12公里的物體撞擊產生寬100公里,深30公里的大坑
  • 撞擊深坑隨後坍塌,留下一個寬200公里,幾公里深的隕石坑
  • 現在,隕石坑大部分被湮沒在水下,上面有600公尺的沉積物
  • 在陸地部分,隕石坑被石灰石覆蓋,但隕石坑邊緣部分有地陷
  • 研究人員最近在這個隕石坑鑽取地質樣本,研究隕石坑的構成
恐龍滅絶

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尼科爾松博士的團隊,在把兩個隕石坑相聯繫的問題上十分謹慎。

根據對附近鑽洞提取已知年代的化石的分析,納迪爾隕石坑的形成年代,被認定同希克蘇魯伯隕石坑的年代相近。但是要做出定論,需要取出隕石坑中的岩石再進行分析。這樣就能證實納迪爾是個隕石衝擊形成的地質結構,而不是其他諸如由古代火山噴發形成的不相干的結構。

過去地球可能遭到一群巨大的星際隕石撞擊的想法,並非今日才有。

人們已經在猜測在烏克蘭的波泰士(Boltysh)隕石坑也是由天外衝擊物造成,可能在某種意義上和希克蘇魯伯隕石坑相關。兩個隕石坑形成的年代差別並不大。

在奧斯丁的德克薩斯大學的希恩.古力克(Sean Gulick)教授,最近曾經在希克蘇魯伯隕石坑鑽去樣板項目發揮過主要作用。他說,納迪爾隕石坑形成的原因可能是在同一天受到來自地球外物體撞擊,或者衝擊可能在墨西哥那邊的衝擊過後1、200萬年後撞擊形成。只有研究人員在實驗室對非洲西部的隕石坑岩石進行化驗分析後,才能得出確切結論。

古力克教授對BBC記者說,「作為一個小得多的兄弟或姐妹隕石,它不一定會對我們了解恐龍滅絶的知識有很大幫助,但是它會增進我們對在希克蘇魯伯發生的天文事件的了解。」

「它是否是一個母體分裂出的一部分,即在一段時間內是否有多個碎塊隕石撞擊了地球? 希克蘇魯伯是否是一堆隕石,即它被一個小隕石環繞?」

「有很多有趣的問題有待研究,因為知道希克蘇魯伯隕石坑形成的同時,可能還有另外一個隕石坑形成,會讓人感到額外興奮,因為這會稍微改變對希克蘇魯伯隕石坑的理解。」

納迪爾隕石坑的文章發表在《科學進展》(Science Advances)期刊上。

本文經《BBC News 中文》授權轉載,原文發表於此

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責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航