NASA測試飛行器「自殺式撞擊」小行星改變軌道,有助防禦末日級星體襲擊地球

NASA測試飛行器「自殺式撞擊」小行星改變軌道,有助防禦末日級星體襲擊地球
Photo Credit: AP / 達志影像

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NASA當前仍在尋找可能對人類帶來致命衝擊的小行星,但同時也在找尋相對應的方法,來預防這些小行星帶來的潛在威脅,DART的撞擊任務,便是測試地球未來在遭受小行星威脅時,是否有機會能改變星體的軌道,降低小行星直接撞擊地球的風險。

文:張瑞邦(Tucker Chang)

美國國家航空暨太空總署(以下簡稱NASA)一架執行「雙小行星改道測試」(Double Asteroid Redirection Test,以下簡稱DART)任務的航太飛行器,成功於台灣時間2022年9月27日上午撞擊一顆近地小行星(NEAs),微幅改變其軌道週期。

據美國《有線電視新聞網》(CNN)報導,DART飛行器於2021年11月在美國加州發射升空,在其飛行了10個月後,即將抵達目標小行星。NASA同時也表示,這是全球首次進行撞擊小行星的偏轉天體試驗。

DART團隊成員提及,這項任務充斥著各種困難及不確定性,耗資3.3億美元打造的飛行器,需於印度洋上空約1100萬公里處、以每秒近7公里的速度撞擊小行星,過往從未有過這類的經驗可循。

儘管如此,DART團隊仍然相信他們能成功,「任務非常明確:我們必須擊中那顆小行星。」美國約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)應用物理研究室系統工程師亞當斯(Elena Adams)如此表示。該研究室當前已與NASA簽訂合作研究契約,雙方將共同執行DART任務。

《華盛頓郵報》(The Washington Post)指出,飛行器朝向一處雙小行星系統飛行,該系統由面積較大的小行星迪迪莫斯(Didymos),以及面積較小的迪莫弗斯(Dimorphos)所構成,迪莫弗斯的直徑約為160公尺,其主要繞著迪迪莫斯運行,2者間距約為965公尺,而本次DART飛行器的撞擊目標便是小行星迪莫弗斯。

亞當斯認為,DART本質上就是個執行「自殺任務」的航太飛行器,無論是約翰霍普金斯大學應用物理研究室,還是NASA的研究團隊,都僅是旁觀者,一步步引導該飛行器「走向毀滅」。

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