全球暖化再添風險:冰川、凍土中的古老病毒恐重新被喚醒,增加「病毒外溢」機會

全球暖化再添風險:冰川、凍土中的古老病毒恐重新被喚醒,增加「病毒外溢」機會
Photo Credit: Reuters / 達志影像

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最新研究指出,隨著全球氣溫上升,過去被鎖在冰川或是凍土裡的病毒和細菌有可能重新甦醒,並感染當地野生動物。不過科學家說明,只要病毒與媒介沒有同時存在於同一環境,發生嚴重事件的可能性仍然很低。

加拿大研究團隊今(19)日發表最新研究指出,氣候暖化恐會造成北極冰川或凍土中的病毒重新被喚醒,並與新宿主接觸,增加「病毒溢出」(viral spillover)風險。但科學家表示,只要病毒與媒介沒有同時存在於同一環境,發生嚴重事件的可能性仍然很低。

為了解氣候變遷如何影響病毒散播風險,研究人員針對北極黑曾湖(Lake Hazen)土壤以及湖泊沉積物進行遺傳分析後,發現在融化冰川附近的病毒溢出風險提升,亦即病毒感染新宿主後持續傳播的機會增加。

研究指出,全球氣溫上升,過去被鎖在冰川或是凍土裡的病毒和細菌有可能重新甦醒,並感染當地野生動物。事實上,氣候變遷對北極的影響尤為嚴重,該地也比世界其他地區的暖化速度更快。如同登革熱、亨德拉病毒(由蝙蝠傳播),暖化與環境的快速轉變都有可能影響病毒、宿主與媒介在全球的分布與動態。

《衛報》報導,2016年西伯利亞北部就曾爆發炭疽病疫情,由於熱浪融化凍土讓受感染的馴鹿屍體暴露,導致一名兒童死亡且至少7人感染。在此之前,當地最後一次炭疽病情是發生於1941年。

目前該團隊所為僅是初步研究,至於冰川中究竟有多少病毒是前所未知、是否會引發感染,仍待近一步釐清。

然而,近期其他研究也顯示,未知的病毒確實可以在冰川中生活。去(2021)年美國俄亥俄州立大學(The Ohio State University)的研究人員指出,從中國青藏高原採集的冰川樣本中共有33種病毒遺傳物質,其中有28種是新病毒。此外,這些病毒估計已有大約1萬5000年的歷史。

2014年法國國家科學中心(France’s National Centre for Scientific Research)的研究者也成功復活從西伯利亞凍土中分離出的巨型病毒,使其於3萬年後再次具有傳染性。該研究的作者克雷弗利(Jean-Michel Claverie)當時向BBC警告,冰層的暴露控怕會是一場「災難的根源」。

雖然本次研究結果顯示,黑曾湖恐怕已出現病毒外溢跡象,但這和預測外溢效應或大流行仍然不同。只要病毒與其媒介沒有同時存在於同一環境,發生嚴重事件的可能性還是很低。然而要注意的是,氣候變遷所導致的物種範圍變化,可能會讓新宿主接觸到古老的病毒或細菌。

「目前唯一可以確信的結論是,隨著氣溫上升,特定地區的病毒外溢風險正在逐漸增加。」研究者之一艾里斯波索(Stéphane Aris-Brosou)說道。「會不會造成大流行?我們不得而知。」

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責任編輯:黃皓筠
核稿編輯:羅元祺