X檔案的「X」從何而來?竟然是一場歐洲人發音的意外

X檔案的「X」從何而來?竟然是一場歐洲人發音的意外
Red letter X in the desert --- Image by © Arthur Ash/Corbis

編按:

在數學課堂中,你一定有學過X這個運用在方程式的未知代數,但它為什麼代表未知?竟然是因為中古世紀在歐洲一場有趣的意外…….

x到底從何而來?其實要追溯到阿拉伯語言系統。現代的西方科學、數學和工程學皆是在西元前幾個世紀,由波斯人、阿拉伯人和土耳其人所發展出來的,阿拉伯文的組合就像是方程式,使用精準,其中的"al-jebra"系統,後來更發展成英文的代數。

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像是這個字念作 “SHeen",和英文中的"sh"發一樣的音。

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“SHeen"是"Shalan"這個字的字首,"Shalan"的意思是「某些東西」

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“Shalan"加上"al"這個定冠詞,就表示「未知的事物」。

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而這個單字出現在早期的數學中,例如這道十世紀的推導證明題。

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在11到12世紀,當代數的概念傳到歐洲西班牙時,在西班牙人翻譯的過程中,發現他們發不出這些阿拉伯語的發音,也找不到字母代替,所以從古希臘語中借了"ck"這個音,用希臘文中的"X" (唸作Kai) 這個字母來表達。

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之後再被翻成通用的歐洲語言,也就是拉丁文時,他們把希臘語中的"X" (Kai),替換成拉丁文中的X。阿拉伯語當中「未知的」“al Shalan",就成了我們現在用的X。

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需要為發明之母,早期歐洲人為解決翻譯問題而創造的規則,讓X成了往後600年數學課本的基礎,也延伸到日常文化的各種運用,像是X Prize 全球創新獎、X檔案、X計畫、TEDx等,追根究柢,誰也想不到,竟然只是因為當初的西班牙語譯者,沒辦法發出"sh"的音!

責任編輯:黃美璇
核稿編輯:吳承紘