何美鄉《從一個沒有名字的病開始》:為什麼我們會稱Omicron是救星?可以從兩個層面來看

何美鄉《從一個沒有名字的病開始》:為什麼我們會稱Omicron是救星?可以從兩個層面來看
Photo Credit: 中央社

我們想讓你知道的是

本書是一個台灣的流行病學專家,用台灣這片土地的語言所寫。集合疫情期間,全球科學界對病毒、疫苗、免疫反應、防疫成效的研究成果,加上傳染病學、流行病學、公衛專業的解讀,層層為大眾的防疫知識打釘固樁。

文:何美鄉

面對現實:疫苗保護力會持續下降

台灣最多人感染的COVID-19(嚴重特殊傳染性肺炎、新冠肺炎、武漢肺炎)是Omicron變異株。之前的Alpha株與Delta株僅感染了少部分人,沒有形成失控的廣泛社區感染。加上Omicron出現後,Delta、Alpha 基本上已經銷聲匿跡。所以台灣人,或全世界的人都一樣,目前最需要防範的敵人,還是以Omicron變異株為主。

研究指出,各廠牌的疫苗對武漢病毒株(最原始的病毒株) 的保護力都很高, 一開始可以達到95%的超高保護力, 就算過了六到九個月, 也還有90%左右。但是到了Delta 變異株,疫苗保護力降為90%,三、四個月之後,疫苗保護力為80%。正當Delta以其高傳播力與致病性橫掃全球,就要成為唯一的新冠流行變異株之際,Omicron像救星一般出現了(當然我們不是在一開始就認為Omicron是救星)。

Omicron剛出現時,排山倒海的確診人數,在世界各地掀起一陣騷動,群眾恐慌不在話下。科學家發現,這個變異株顯然可以逃避疫苗或過往感染所提供的免疫力。這種被稱為免疫逃避的特性,是很麻煩的事,不但使得疫苗效力不彰,有些用於治療的單株抗體也同時失效。Omicron如此不同的特性,合理化了我們的恐懼。

不過,很快流行病學的分析就告訴我們,Omicron的感染人數與住院人數雖多,但是按比例一算,會發現Omicron的住院率約為Delta的30%或更少, 死亡率也大概只有Delta的20%或更少。而實驗動物的資料也顯示,Omicron確實是一株被歸類為弱毒的變異株。

為什麼我們會稱Omicron是救星?從科學的角度,可以從兩個層面來看。Omicron除了是一株比Delta弱毒的病毒外,它超強的傳播性,使得大多數國家都在Omicron入侵一個月左右,疫情就達到高峰,繼而轉向趨緩。疫情從高點轉折而下,象徵R值已經小於1。

疫情來得快、去得也快的話,整個社會受影響的時間便不會拖得很長。唯一的問題是,短時間感染造成的高峰感染期,會導致醫療量能的短缺,考驗著我們事先準備的完善程度。我們必須將醫療資源的分配做到最佳的組合,並運用於最需要的族群,才能把災害減到最低。

有了這一波疫情,公衛學界也有了機會,可以加緊腳步收集疫苗實際用於預防Omicron感染的效益數據。以英國來說,他們對疫情、疫苗、變異株進行長期不間斷的監測、分析、即時公布,以利於防疫策略的參考應用。依據英國疫苗監測週報的資料,無論施打兩劑還是三劑疫苗,在最佳的狀況之下,預防有症狀Omicron感染的效力只有70%。而且每過一個月,疫苗的效力就會減少約10%左右。以台灣施打疫苗的速度,加上疫苗緩打的影響,接種一千多萬劑,至少需要約四個月。也就是說,無論如何,整體疫苗的保護性,只有50%左右。

這些數據告訴我們一件事:以疫苗預防感染Omicron是幾乎不可能的。

看到這些資訊,先不要急著下結論:「那為什麼要打疫苗?」「我打了豈不是白打?不如乾脆不要打!」因為來自全世界的研究結果顯示,疫苗還是可以有效幫助減少重症與死亡風險。況且打了疫苗,就算出現突破性感染,也不見得全都是負面的影響。

我們所說的突破性感染,到底是什麼?

突破性感染 = 疫苗接種 + 自然感染

而科學界把自然感染加上疫苗接種所造就的免疫,叫做「綜合免疫」(Hybrid Immunity)。

綜合免疫,就是超級免疫

「綜合免疫」這個名詞,首次出現在2021年初的《科學》期刊,他們刊出兩篇文章,探討已經感染過的人,在接種疫苗之後,所產生的免疫反應又是何種樣貌1、2

自然感染會讓人體產生免疫反應;接種疫苗也有一樣的功效。當一個人因為經歷了自然感染也接種了疫苗,所產生的兩種免疫反應的綜合,科學界就稱之為「綜合免疫」。

這兩篇研究論文不約而同得出相似的結論:感染過新冠病毒的人,當他們接種疫苗之後,所產生的中和抗體,遠遠比只有接種疫苗或只有感染過病毒的人高出許多。

當時《科學》期刊也針對這兩篇論文的結論刊出一篇評論3,裡頭包含了科學界首次以「綜合免疫」形容「自然感染+疫苗」的免疫力反應。

往後,「綜合免疫」的研究陸續出爐,除了結論相當一致外,研究者還發現,這些有綜合免疫的人,他們血液中含有某些非常廣效的抗體,甚至可以阻止其他冠狀病毒的變異株。就像Omicron出現後,綜合免疫對Omicron所具有的保護性,就比原先期待的更好,因此科學界也將「綜合免疫」稱之為「超級免疫」4

科學家針對30位接種兩劑輝瑞BNT疫苗的成人(未曾被新冠病毒感染),檢測他們的中和抗體效價5,發現這些人對原始武漢株有很好的中和抗體,但對Omicron(BA.1)卻完全檢測不到抗體。這些人在八個月後接種第三劑輝瑞BNT疫苗,頓時增加了對Omicron的中和抗體。有趣的是,原先就已經感染過武漢株的人,他們所產生的抗體不能中和Omicron,而是要在14到16個月後,接種一劑輝瑞BNT疫苗,也就是有了綜合免疫,才會產生對應Omicron的中和抗體。

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