《超時空接觸》現實版:最強望遠鏡探測黑洞、外太空生命

《超時空接觸》現實版:最強望遠鏡探測黑洞、外太空生命
Photo Credit: SKA
我們想讓你知道的是

澳洲一處人跡罕至的地方,有如荷蘭般大,建造了全球最昂貴、最大型天文監測站,以最先進的射電望遠鏡探測外太空資訊,期望有助解開黑洞、暗力量、宇宙起源、外太空生命之謎。

卡爾.薩根(Carl Sagan)同名小說改編的電影《超時空接觸》(或譯作《接觸未來》Contact),主角Ellie以巨型射電望遠鏡(radio telescope)接收外太空訊息,結果獲得了建造時空機的方程式。現實中,這情節也有可能出現。

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澳洲西部的Murchison一處人跡罕至的地方,面積相當於荷蘭,卻只有大約100人居住,那兒即將展開全球最大型、最昂貴的天文望遠鏡計劃-SKA(Square Kilometre Array),涉及10個國家的天文學家、科學家、學者和科研人員。目前,當地已設立了射電望遠鏡場,有6座巨型望遠鏡聳立。第一期會建造13萬個天線站,所採用的天文望遠鏡比現存的望遠鏡強大1萬倍,並會以超級電腦分析數據。參與的天文學家訂下5大研究目標

(1)首個黑洞和星球是如何形成的:

目前相信首個黑洞和星球大約在130億年前形成,其釋放的能量,部分要到今時今日才傳到地球,SKA計劃中所用的望遠鏡敏感度極高,將可以接收到這點滴資訊,有助人類了解宇宙的誕生。

(2)銀河系的誕生與暗能量(Dark Energy):

暗能量令宇宙高速擴張,但什麼是暗能量?天文學家寄望SKA計劃收集到的資訊有助了解暗能量,同時告訴我們眾多的銀河系是怎樣形成。SKA最新探測到距離地球50億光年的銀河系。

(3)太空磁場研究

(4)人類是孤獨的嗎?

SKA計劃會協助探測類近地球的星體,同時也嘗試收集極微弱的電波訊號,以一窺外太空智慧生命的可能性。

(5)愛因斯坦說對了嗎?

愛因斯坦的廣義相對論預測了黑洞和引力,但從未驗證,科學家希望這計劃能提供更多線索。

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Curtin University天文學教授John Morgan表示,「可以肯定的是,將來SKA被稱頌的不會是以上任何一點,它將帶來意想不到的資訊,是未知的領域。」

也許你會有興趣參觀一下這世界級的巨型射電望遠鏡場,也不是沒可能,你必須經符合一定的資格,例如是天體物理學家,並向當局申請了合作研究項目。每名參觀者須支付每星期500澳元的住宅費,最少要住兩星期,也可以住上一年,期間須主持最少一場研討會。同時,必須嚴守規則;在你去到天文監測站的首個站崗時必須要關掉手機及任何電子儀器,以免產生干擾。要知道,這時你距離那34.6萬公頃的天文監測站尚有一大段距離。

Murchison天文監測站的日落。Photo Credit: SKA

Murchison天文監測站的日落。Photo Credit: SKA

當你去到Boolardy,天文監測站的基地營,絕對不可以使用wifi,所有電視都不可連接wifi及藍牙設備。不過上網倒是暢順的。由基地營到射電望遠鏡和大型天線列陣尚有45分鐘車程。

參觀過36個「大碟」天線陣後,如果你想看看超級電腦如何分析太空數據,你需要經過兩重陰暗而幽閉空間-那是射電隔離室,才抵達天文監測站的「大腦」,要是人有三急,得有心理準備,要走好一段路才有廁所。值得安慰的是,那地方的射電污染接近零,而且在晴朗的晚上,抬頭就能看到燦爛的銀河。

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