6個冥王星小知識:偶爾的太陽系第八行星、史上飛得最遠的「人」

6個冥王星小知識:偶爾的太陽系第八行星、史上飛得最遠的「人」
Photo Credit: NASA facebook
我們想讓你知道的是

新視野號跑得比子彈更快,一般子彈的時速為2,735公里,只是新視野號的30分1。

唸給你聽
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文:Brian Leung

1930年,人類第一次發現冥王星,85年後,多謝新視野號,我們才可以看清她的臉。讓我們趁機會了解這個前第九大行星吧!

冥王星表面畫家想像圖,冥王星的月亮 ─ 冥衛一正散發淡淡銀光|Photo Credit: NASA JHUAPL / SwRI

冥王星的名字不是來自迪士尼的布魯托

很多人都以為冥王星(Pluto)的名字是來自迪士尼的布魯托,實際卻南轅北轍。

1906年,帕西瓦爾·羅威爾(Percival Lowell)的美國富豪想找到第九行星,出錢建造了羅威爾天文台,遺憾是到1916年逝世前還未找到。有趣的是其實他的天文台於一年前已拍攝到了兩張帶極模糊的冥王星照片,但沒人能正確辨認出來。

1930年,住在牛津的11歲女童Venetia Burney從爺爺Falconer Madan聽到發現星體的報導後,向身為牛津圖書館管理員爺爺建議Pluto這個名字。他把這個名字告訴了天文學家朋友,輾轉之下更成為了提名之一。Pluto是羅馬神話中的冥王神,有隱身的能力,可形容新行星的遙遠和黑暗。恰好冥王星的縮寫PL中的♇是羅威爾名字的縮寫,以表示對他的尊敬。

一年後迪士尼才取其名字,把土黃色的狗命名為布魯托。

日本天文學家野尻抱影於當年把Pluto譯為「冥王星」(Meiōsei),取其冥界之神的意思。譯名後來借用到中文、韓文和越南文。

冥王星的大小一直是一個謎

冥王星、冥衛一和地球比較大小。從新視野號的數據得出,冥王星的直徑為2,370公里,是地球的18.5%。冥衛一的直徑為1,208公里,是地球的9.5%| Photo Credit: NASA

「新視野號」抵達冥王星前,冥王星的大小仍是一個謎。冥王星距離地球太遠,以及她有大氣層,都令之前的精確測量有困難。「新視野號」的科學家剛確定它的直徑是大約2,370公里,直徑只有中國的一半,表面積還沒有俄羅斯大。

冥王星有時候是第八行星

被降格為矮行星前,若按照與太陽的距離來算,上世紀有5分之1的時間裡,冥王星是第八行星,海王星才是第九個。

冥王星和海王星的軌道交替|Photo Credit:Jet Propulsion Laboratory: Keplerian Elements for Approximate Positions of the Major Planets CC BY SA 2.0

這是因為冥王星的軌道較奇特,比別的行星扁得多,其他都是接近同心圓的。 所以每一圈有20年的時間裡,冥王星比海王星離地球更近。上一次發生這情況是1979至1999年。冥王星橢圓的軌道增大了她表面的溫差。隨著她靠近太陽,表面的氮冰會昇華;相反遠離太陽的時候又可能凝華,看起來像下雪一樣。

罕有的日夜交替 仙境的白色世界

根據CRIRES模型創作,冥王星表面畫家想像圖,星球表面充滿純甲烷(Methane)|Photo Credit: ESO-L. Calçada CC 4.0

冥王星一星期只有一次日出和日落。這是因為冥王星以極慢速度,從地球相反的方向旋轉。冥王星特別白,她的反光率是地球的兩倍。這主要是因為她表面有大量氮冰,混有少量的甲烷和一氧化碳。稀薄的大氣層起不了多少散射作用,所以抬起頭來看只能看到全黑的天空。不過太陽仍是全天空最亮的天體,有陽光的正午看起來像地球傍晚多雲的時候。

冥王星不是行星

在2006年,國際天文聯會(International Astronomical Union)定義,太陽系內的天體要成為行星的資格是:

  1. 軌道是環繞著太陽
  2. 有足夠的質量能維持接近球體的形狀
  3. 有足夠的引力來清除大部分軌道上的碎片

就是因為最後一條規則,冥王星於同年被降格為矮行星。

Photo Credit: The International Astronomical Union/Lars Holm Nielsen

2006年國際天文聯會重新確定行星定義,並將冥王星由行星降格為新開設之矮行星|Photo Credit: The International Astronomical Union/Lars Holm Nielsen

冥王星發現者——有史以來飛得最遠的人
克萊德‧湯博比較兩張雙子座天區照片,在1930年2月18日發現冥王星。 Photo Credit:  NASA

克萊德‧湯博比較兩張雙子座天區照片,在1930年2月18日發現冥王星|Photo Credit: NASA

新視野號上載著冥王星發現者美國天文學家克萊爾‧湯博(William Tombaugh)的骨灰,這讓他成為了有史以來飛得最遠的人,以及相對太陽而言最慢的人。當年他用超過14年研究太空照片,發現了29,500個星系, 775個小行星,以及至少1個彗星。

題外話:新視野號跑得比子彈更快

2006年1月19日,新視野號發射升空一刻|Photo Credit: NASA

新視野號跑得比子彈更快。2007年,探測船借助木星的重力提升速度,最高速度達每小時82,076公里。一般子彈的時速為2,735公里,只是新視野號的30分1。

核稿編輯:歐嘉俊