癌細胞像種子,我們的身體是土壤,不想得癌症就不要讓土壤太「肥沃」

癌細胞像種子,我們的身體是土壤,不想得癌症就不要讓土壤太「肥沃」
Photo Credit:Steve Davis CC BY 2.0
我們想讓你知道的是

我們可以把癌症的發展比喻為種子與土壤的關係,癌細胞像是種子,我們的身體就像土壤。當種子被撒在土壤中,種子的數量多寡與土壤的條件,都會影響到將來植物(腫瘤)的生長。

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作者:楊定一(現任長庚生物科技董事長,洛克斐勒大學分子免疫及細胞生物學系兼任教授,著有暢銷書《真原醫》)

近百年來隨西方醫學的發展與進步,人類已能有效控制各種傳染性與感染性疾病的發展,因此使得人類的壽命大幅延長。然而不良的生活型態與日益污染的環境,卻造成慢性疾病的問題日趨嚴重,尤其是癌症,因其龐大的罹患的人數與居高不下的死亡率,帶給病人與家屬身心巨大的痛苦,可說是人類健康的最大殺手。

以台灣為例,自民國71年起癌症即高居國人死亡率第一,平均不到7分鐘就會新增加一名新的癌症病人,每四人就有一人會死於癌症,因此癌症對我們生命健康的威脅實在是前所未有。

癌症(Cancer)的英文字源自拉丁文,原意為螃蟹的意思,早於西元前四百年,現代醫學之父希波克拉底(Hippocrates)就曾在他的紀錄中,對不同器官組織的癌症做了大約的敘述,當時雖然對癌細胞一無所知,但已經知道有一種組織會像螃蟹一樣在身體四處橫行、不斷擴展地盤,直到病人死亡為止。

癌症又稱為惡性腫瘤,是包含至少上百種侵犯身體不同器官或組織疾病的統稱。癌症發生的主要原因,是正常細胞受到致癌因子的作用而產生突變,形成一群快速增生而且不受控制的異常細胞。

放置在美國白宮前的乳癌防治宣傳。Photo Credit:Alexis Fam CC BY 2.0

這些細胞會與正常細胞競爭營養攝取,並破壞身體的新陳代謝、免疫系統及正常組織,同時還可以超越其通常生長的範圍,侵犯鄰近的部位,擴散到其他器官。因為癌細胞具有不受身體指揮控制、能夠無限增殖與侵犯至人體其他部位等特性,相較於其他疾病更加險惡,同時死亡率也更高。

我們日常生活中,幾乎隨時隨地都暴露於充滿潛在的致癌物質中,包括不當的食物、各類毒素、環境輻射、病毒、壓力等。通常,正常細胞受到內外在的致癌因子作用時,並不會立即變成所謂的癌細胞,正常細胞往往要經過多次變異,且歷經不同階段的發展,才會逐漸轉變為真正的癌細胞,而單一的癌細胞尚不會造成身體重大傷害,癌細胞必須增加到一定數量,同時擴散至一定程度才會危及生命。

因此癌症可說是多重因素長期累積所造成的結果,並不是接觸到某一物質或攝取某些食物就會致癌。同時,癌症的形成往往需要數十年的時間,期間也會受到許多有利與不利的因素影響它發展的進度。總而言之,癌症不是突然發生的疾病,而是眾多的致癌因素經過長期的累積、交互影響而形成的。

癌症的高危險因子可大致區分為生活型態、遺傳因素與環境風險等三大類,其中又以生活型態影響比例最高。吸菸與多種癌症的關聯性或許一點都不令人驚訝,但肥胖、不當的飲食、缺乏運動等活生型態與癌症的相關性也無法令人忽略。

事實上,多數我們知道會引起高血壓、心臟病、糖尿病等慢性疾病的危險因子,也可能會增加癌症的機會。這是因為在細胞環境不良狀況下,其實我們身體的免疫、代謝、循環、神經等等功能都會受到負面影響。而在這種失衡情況下,都可能引發各種疾病,包括腫瘤。反過來,假如隨時維護良好的細胞環境,環境或遺傳因素都比較可能被克服。

雖然癌細胞會造成身體嚴重的傷害,但正常情況下,我們人體的免疫系統能夠有效撲殺這些異常的細胞。包括巨噬細胞(macrophage)、自然殺手細胞(natural killer cell)、殺手型T細胞(killer T cell)等,都具有撲殺癌細胞的能力,我們的研究團隊早在1980年代就發現,殺手細胞如何透過分泌穿孔素(Perforin)的蛋白質來消滅癌細胞,後來又發現,許多其他白血球所製造的蛋白質會引發腫瘤細胞的自殺(apoptosis)。

然而,為何仍有癌症的發生呢?主要原因還是因為長期過度暴露於多重的危險因子之下,大幅增加癌細胞形成的機會,加上不良飲食以及生活型態加倍削減了人體天生的防禦機制,長期下來,就讓癌症有機會逐漸發展成致命的疾病了。

比方說,倘若一個人抽菸、酗酒、愛吃肉類、蔬果攝取不足、體型肥胖又從不運動、工作壓力大且經常熬夜作息不正常,高度暴露在多重危險因子之下,加上自我防禦機制的退化,其罹患癌症的機率就會大幅提高。

我們可以把癌症的發展比喻為種子與土壤的關係,癌細胞像是種子,我們的身體就像土壤。當種子被撒在土壤中,種子的數量多寡與土壤的條件,都會影響到將來植物(腫瘤)的生長。

如果愈多種子被撒在土壤中(代表愈多的危險因子),種子能順利生長成植物的機會就愈大;如果土壤愈肥沃(代表愈低的防禦能力),種子能順利生長成植物的機會也愈大。所以當我們的生活型態不當的時候,不但增加癌症的危險因子,也同時削減自我的防禦能力,因此就大大增加罹癌的機率了。

Photo Credit:Steve Davis CC BY 2.0

每個人都想問:我會不會得到癌症?每個人都想知道:如何才能不讓癌症找上自己?其實這些問題沒有任何人可以給答案,但我們可以追求的是如何維持身心處在平衡狀態。事實上,人體各項機能的運作是否健全,和身心能否平衡有著密切的關係。

縱使有種種基因遺傳、環境等因素影響著罹癌機率,但如果我們努力實踐正確飲食、規律運動、正確情緒管理等健康生活方式時,我們的身心將會到達最佳的平衡境界,而在此同時,我們對於生命價值的看法也會跟著轉變,自然會減少對癌症的恐懼,過著和諧的生活,如此當然也會降低罹癌的機會。

本文獲《東西名人》授權刊登,原文請見〈打造防癌新觀念〉2015年8月號

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責任編輯:吳象元
核稿編輯:楊士範