研究新突破:阿茲海默症可以藉由手術,在人跟人之間傳播

研究新突破:阿茲海默症可以藉由手術,在人跟人之間傳播
Photo Credit: Global Panorama @ Flickr CC By SA 2.0

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柯林芝的團隊表示:阿茲海默本身不具傳染性,但是醫療手術可能會造成蛋白質的累積,使病人稍後生病。

翻譯:觀念座標

一個突破典範的研究顯示,引發阿茲海默症(Alzheimer disease)的病因,可以藉由遭污染的手術器具,在人跟人之間傳播。

到目前為止,科學家一直相信,阿茲海默症是老化的結果,有些患者受到基因的影響。然而,上述發現顯示,患者有可能在醫院手術後、輸血、(牙科)根管治療後,會發展出失智症。

本研究在《自然》期刊發表,也是首次顯示阿茲海默的「種子」(seeds)——這是一種極微小的蛋白質分子——可以在人類之間交換。主持研究的科學家表示,這是了解阿茲海默病變的典範式轉移。

倫敦大學學院神經內科教授約翰‧柯林芝(John Collinge)表示:「大腦裡產生這種蛋白質種子的方式有三種。第一種是它們自然發生——因為老化。第二種是因為基因不良。第三種是因為醫療的意外。這是我們目前正在發展的假說,這是典範性的轉移。」目前英國全國約有五十多萬人罹患阿茲海默症,佔所有失智人口的三分之二。據信,因此病而過世的患者,一年高達四萬人,造成全國經濟的損失則是一百六十億英鎊。

柯林芝的團隊表示:阿茲海默本身不具傳染性,但是醫療手術可能會造成蛋白質的累積,使病人稍後生病。英國政府的首席醫學顧問則警告,此項研究屬於早期階段,而且只依據少量的個案,民眾不必緊張。

本研究發現,數位接受生長激素治療的患者(由屍體上取得的生長激素),在中年過世時發展出阿茲海默的症狀。因此本實驗的作者認為,唯一的可能性,是跟阿茲海默有關的蛋白質,從屍體轉移到患者的腦內生根。

如果他們的結果能獲得進一步證實,代表這種最普遍的失智症,可能藉由被感染的組織加以傳播。研究報告指出,造成阿茲海默的乙型類澱粉蛋白合成物(amyloid-beta compounds),其行徑可能會像朊毒體(prions)一樣——這是一種引發克雅二式病(Crutzfeldt-Jakob disease, CJD)以及其他致命型腦部病變的蛋白質。

研究也在老鼠與靈長類身上進行實驗,顯示它們被注射遭感染的人類組織後,都會發展出類阿茲海默症的腦部病變。柯林芝教授說,在其他常見的腦神經病變上——如帕金森氏症、運動神經元病(motor neurone disease)與其他形式的失智症——這樣的機制亦可能扮演一定的角色。

他的研究團隊研究了八位童年時曾接受生長激素治療的成人腦部:1958 年,英國曾經允許長不高的兒童接受死者身上取得的腦下垂體賀爾蒙治療,但本療法在 1985 年喊停,因為研究顯示有人因此而罹患了CJD。

上述八位患者,都在三、四十歲的壯年因CJD而過世,科學家所驚訝的是,其中六個人的腦部,亦顯出典型阿茲海默症狀的乙型類澱粉蛋白質積累。

柯林芝教授表示:「阿茲海默症是老人病……這種類澱粉蛋白質累積的樣子,在年輕人身上是看不到的。」

朊毒體疾病如CJD,在腦部手術後,還可以殘存在消毒過的手術工具上,他認為阿茲海默的種子可能也一樣頑強。

其他的專家表示,要從本研究得到具體的結論,還言之過早,並強調本研究的病患,其實終其一生都沒有發展出阿茲海默症,也很可能根本不會罹患。

倫敦國王學院分子神經生物學教授羅傑‧摩里斯(Roger Morris)表示,那些傳染阿茲海默種子的手術,在英國已經被禁了三十年。他說:「這篇《自然》的研究,是否代表著以後阿茲海默不再是個別老人的疾病,搖身變成可以攻擊、傳染大眾的疾病?當然不是。」

政府首席醫學顧問莎莉‧大衛斯(Sally Davies)表示,腦部手術是安全的。「本篇研究也說得很明白,阿茲海默症不是傳染病,也沒有證據顯示,醫療過程會導致阿茲海默的傳播。」

阿茲海默症有多普遍?

英國罹患失智症的八十五萬患者之中,有三分之二罹患阿茲海默症,科學家相信,這種疾病是腦部一串特定的變化所引起。最明顯的症狀是遺忘、混亂、焦慮、講話困難。

其原因何在?

沒有人知道。大體上,阿茲海默是老化後發生的疾病,由於人類的壽命普遍增長,因此罹患的人變得愈來愈多。基因似乎也扮演了一定的角色。

有根治的方法嗎?

沒有。其生理與心理症狀的關連性,科學家的了解還是有限,所以要發展出可以治療的藥物很困難。某些藥物可以延緩阿茲海默症的進程,緩解最糟糕的症狀。亦有證據顯示,保持身體與腦部的活躍,可以幫助大腦「應付」蛋白質的累積。

文章來源:Alzheimer’s could be passed on by humans(The Times)

本文經觀念座標授權刊登,原文發表於此

責任編輯:翁世航
核稿編輯:羊正鈺


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