4800萬年的小馬胎死腹中 成就全世界最古老哺乳類胚胎化石

4800萬年的小馬胎死腹中 成就全世界最古老哺乳類胚胎化石
Photo Credit : Senckenberg Research Institute

我們想讓你知道的是

一個4800萬年的馬類化石中,發現殘存著一隻小馬寶寶的雛形, 成為全世界最古老的哺乳類胚胎。

一個4800萬年的馬類化石中殘存著一隻小馬寶寶的雛形,當年牠還未出生,現在成了全世界最古老的哺乳類胎兒(mammalian womb )。

德國沙跟堡(Senckenberg Research Institute )15年前便發掘了這件化石,但受限於技術問題,研究這批史前小馬的種種遲遲無法得到突破。

今天藉著尖端科技如掃描電子顯微鏡(scanning electron miscropy)及高清X光技術(high resolution x-ray techniques )等技術,研究團隊得以詳細檢驗化石。

這個保存得極其完好的化石叫做Eurohippus messelensism,牠在快要生產時死亡。牠的前腳有四趾後腳有三趾,體型外貌嬌小,與獵狐梗(modern fox terrier)差不多,而那個小胎兒只有12.5厘米長。

研究人員指出即使這匹史前小馬的體型與模樣與現代馬差異甚大,但化石中的胎盤與子宮與現代馬頗為相似,反映哺乳類動物的懷孕過程可能數百萬年來維持同貌。

沙跟堡研究院的Jens Franzen博士說,「我們看到的Eurohippus messelensism化石不單只是同一種類最為古老的,更是胚胎保存最為完善的。由於母馬的顱內骨骼(postcranial skeleton)大致上完整,我們能夠借藉此重建胚胎的位置。此一胚胎構造正常,與現代馬妊娠末期(late gestation)模式相符。 」

研究員根據殘存的化石餘塊重建了小馬寶寶。除了被壓碎的腦部之外,大致上的形狀皆已成功構建。研究團隊指出,這匹母馬在產前不久便死去,但是死亡原因與肚內小馬無關,估計可能是中毒身亡。由於胚胎的位置仍是上下顛倒而非正立,表示小馬寶寶的前腳仍未如臨盆前的標準動作般處伸直狀態。

這件化石能夠保存完好歸功於德國Grube Messel地區的油頁岩層,該地因保存了許多輕巧易毀壞的化石享譽已久。

核稿編輯:周雪君