人造太空垃圾「WT1190F」即將重返老家

人造太空垃圾「WT1190F」即將重返老家
歐洲太空總署的太空危機監測系統。Photo Credit: ESA

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科學家指出,WT1190F重返地球時可能是相當壯觀的一幕,但不要因為它名字中的3個字母(W,T,F)就以為會帶來什麼災難,因為它很小巧,而且密度低。當然,其墜落地點最好不是剛好有人在釣魚。

天文學家預測一件太空垃圾將於11月13日(黑色星期五)撞向地球,已經命名為「WT1190F」。天文發燒文熱切期待,希望能觀測到墜落的情況。

Photo Credit: ESA

中間白色點為WT1190F。Photo Credit: ESA

不要因為它名字中的3個字母(W,T,F)就以為會帶來什麼災難。科學家指出,WT1190F不會對地球構成危險。當然,其墜落地點最好不是剛好有人在釣魚。

其實,太空垃圾不是什麼稀奇事,WT1190F特別之處在於過往鮮有科學家準確預測這類太空垃圾掉下來的日期時間和地點。但這次,歐洲太空總署(ESA)預測它會在11月13日,06:19(GMT,香港台灣時間14:19)墜落在斯里蘭卡以南大約100公里的海洋。

WT1190F最先被亞利桑那大學旗下天文觀測計劃Catalina Sky Survey於2013年發現,當時天文學家對這是什麼完全沒有概念,之後從2012-13年的天文望遠鏡記錄檔案中推算出WT1190F的踪跡,發現它以橢圓軌道環繞地球運行,每周期大約3星期。到10月它再次引起天文學家的注意,熱切期待著它從天而降的一刻。科學家相信,直徑只有1-2米的WT1190F在進入大氣時已經燃燒掉了,但其碎片(如果還有的話)在墜落時,也可能上演極壯觀的一幕;即使在白天下,在數秒間半空會出現異常光亮的物體。

ESA天文學家Marco Micheli表示,從發現WT1190F到預測其墜落,整個過程同發現小行星掉入大氣層非常相似,可以說是測試我們日後面對同類事件的應變能力。ESA測量到WT1190F的密度整低,只是水的一成,有可能是空心的,推測是來自用過的火箭推助器。

但它到底是來自哪個火箭則暫時還是個迷,也許是近年用以探測月球的火箭,也可以是數十年前太陽神號的產物,劍橋大學天文物理學家Jonathan McDowell形容,這是「太空史上失落的一小塊要回來纏擾我們。」

受經費所限,一般太空監測系統只集中近地小行星,目前天文學家追蹤的人造太空漂浮物大約只有20塊,但環繞地球或月球運行的太空垃圾確實數目則無從蹊考(根據NASA,是超過50萬件),也不知道它們何時會掉下來。這次為了搜集到最多的資料,ESA已經就WT1190F啟動動全球觀測活動,有興趣參加的天文學家可以聯絡旗下小組NEOCC (Near-Earth Objects Coordination Centre)。

NASA估計至少50萬件太空垃圾以高達每小時1.75萬英里環繞地球運行。Photo Credit: NASA

NASA估計至少50萬件太空垃圾以高達每小時1.75萬英里環繞地球運行。Photo Credit: NASA

WT1190F的到來跟另一顆即將到訪地球的小行星日期接近,也惹起坊間種種猜測和擔憂。科學家本月初發現一顆小行星,正以時速7.8萬英里「飛」過來,並於萬聖節期間(本周五/六)最接近地球。這顆名為「萬聖節小行星」的體積,比起2013年2月墜落在俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinsk)的小行星大15-30倍,當年小行星進入大氣後,在高空解體,化成數以千計的隕石碎片,50條村莊受碎片襲擊,1200人受傷。科學家預測,「萬聖節小行星」將於地球約30萬英里外擦身而過。