高鼻羚羊或在一年內滅絕 動物學家指可能同氣候暖化有關

高鼻羚羊或在一年內滅絕 動物學家指可能同氣候暖化有關
Photo Credit: SeilovCC BY SA 3.0

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高鼻羚羊由發病到死亡只是數小時內的事,整個族群會在一天內全部死掉,生物學上是極不尋常的現象。動物學家認為,如果事件是同氣候暖化有關,其影響是極廣泛的,這物種將可能在一年內滅絕。

當一種動物在短時間內大規模死亡,科學家爭分奪秒研究死因仍然無補於事,那還可以怎樣?答案難道是:我們只有眼睜睜看著牠們滅絕?

今年5月,中亞國家哈薩克拉起警報,動物學家呼籲全球關注其境內的高鼻羚羊,在兩星期內死去12萬頭的現象。高鼻羚羊屬瀕危物種,這可能是第四紀冰河時期後倖存下來的草食動物,因為其羚羊角被視為名貴藥材,長期遭大量捕殺,在中國的野生種群已經消失,全球總數由15年前大約有100萬頭,急降95%。近年多國保育團體聯手努力下,成功由僅存的5萬頭,增至25-32萬,當中近9成集中在哈薩克斯坦。

來自俄羅斯、哈薩克斯坦、烏茲別克斯坦、蒙古和中國的專家上星期召開會議商討對策,但問題是科學家至今未能確定導致高鼻羚羊短時間內大規模死亡的原因。

動物學家發現,高鼻羚羊由發病到死亡只是數小時內的事,整個族群會在一天內全部死掉,生物學上是極不尋常的現象。目前估計,5月在哈薩克斯坦草原上死去的高鼻羚羊達21.1萬頭,佔當地總數88%,佔全球逾50%。

Photo Credit:  Saiga Conservation Alliance, Singh N.J.

Photo Credit: Saiga Conservation Alliance, Singh N.J.

解剖檢測顯示,高鼻羚羊內臟出血,受到巴氏桿菌和產氣莢膜梭菌大規模感染。這兩種細菌在動物體內常見,一般為害不大,但間中會大量繁殖而演變成致命疾病。科學家嘗試在土壤、草原以至輻射檢測,希望找到令高鼻羚羊身體變弱的原因,又或者是否中毒致死,但都一無所獲。

有動物學學家開始循天氣反常的方向研究。雖然哈薩克斯坦本身的氣候也是變幻莫測,一天之內,氣溫可以由攝氏30度降至零下5度,高鼻羚羊早已克服這裡的天氣。然而,暖化或比平常多雨的天氣,可能會影響動物的情緒,令牠們抵抗力轉差。同時,5月正值高鼻羚羊換毛季節,反常的天氣可能令牠們無所適從。倫敦皇家獸醫學院的Richard A. Kock就指出,今年5月哈薩克斯坦的氣溫比正常高,而且有暴風雨天氣,可能把高鼻羚羊體內本無大礙的病原體變成致命殺手。

如果推測屬實,人類將可能無法改變這物種即將滅絕的命運。「提升到氣候層次的話,其影響是極廣泛的,這物種不可能存活,可能在一年內發生。」Kock向紐約時報表示。

其他地區的高鼻羚羊並無出現大規模死亡,但同樣面對滅絕危機,一種名為Ustiurt的品種,由於受到大量捕殺,加上哈薩克斯坦與烏茲別克斯坦關閉邊界,阻礙羚羊遷徙路線,其數目由1999年的20萬減至目前1000頭。

在上周的會議,俄羅斯、哈薩克斯坦、烏茲別克斯坦和蒙古代表同意一項為期5年的保育計劃,包括想辨法開拓高鼻羚羊遷徙路線,以防止牠們高度集中於某地區生活,又設立圈養繁殖種群,同時要打擊捕殺行為。