太陽風帶走火星大氣 每秒流失100克相當於一個漢堡包

太陽風帶走火星大氣 每秒流失100克相當於一個漢堡包
太陽風抵達火星時, 會加速火星大氣離子運動, 流失於太空。Photo Credit: NASA/GSFC
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大家不用太擔心地球會像火星一樣,起碼暫時不會出現地球大氣急速流失的現象,原因是地球有自身的全球磁場保護。科學家估計,在火星形成後的短短數百萬年,其磁場就因為某種原因而崩塌。

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美國太空總署NASA再為火星探測成果舉行記者會,今次是火星大氣流失之謎。「凶手」是太陽,以大約每秒帶走100克大氣離子的速度,令火星大氣層不斷變薄。

NASA表示,火星在很久以前曾擁有厚厚的大氣層,當時氣候較暖,地表也存在生命之源─水。由於太陽持續釋放帶電粒子(太陽風),當帶著磁場的太陽風抵達火星,就會同火星大氣遇上,形成電磁場,加速了大氣離子的運動,令它們流失於太空。

在太陽系的早期歷史,太陽風暴頻繁,也來得猛烈,對火星大氣的侵蝕較大。經過45億年的演變,火星剩下的大氣只及地球不足1%,氣侯變得很冷,水幾乎絕跡。即使是今天,火星大氣還在不斷流失。火星研究專家Jasper Halekas說,目前的速度是每秒100克左右,「我不禁想像每秒有一個漢堡包從火星大氣飛走。」他可不是順口開河,一個漢堡包重大約113克。

今年3月,科學家觀測到強烈的日冕物質拋射(coronal mass ejections,即是太陽風和磁場突然噴發大量物質至太陽的日冕之上或進入太空)導致火星大氣的流失率驟增至比平常多10-20倍。

NASA研究人員認為,了解火星大氣層的改變,有助研究其他星球大氣層的演化。不過,大家不用太擔心地球會像火星一樣,起碼暫時不會出現地球大氣急速流失的現象,原因是地球有自身的全球磁場保護,我們在南北兩極看到的極光,就是地球磁場把太陽風的帶電粒子和磁層帶到兩極的大氣。科學家估計,在火星形成後的短短數百萬年,其磁場因為某種原因而崩塌,目前只能在火星局部地區測量到地殼磁化的殘留磁場。