新掠食者物種出現?有狼、狗、小野狼基因...更懂過馬路

新掠食者物種出現?有狼、狗、小野狼基因...更懂過馬路
Photo Credit: ForestWanderCC By SA 3.0

我們想讓你知道的是

由於有狼和狗的基因,這疑似新物種體重有25公斤,肌肉強壯,而且逐漸適應小鎖城市的生活,會吃農作物,晝伏夜出,識過馬路。

我們經常讀到物種滅絕、瀕危動物等令人沮喪的新聞,新物種誕生卻是難得一遇,現在,科學家告訴我們,一種強壯、聰明的新型掠食者出現,繁殖能力強,已經達到百萬頭。

動物物種之間的雜交繁殖,其後代假如能存活下來,通常會較父母其中一方弱,但這個由狼(wolf)、北美小野狼(coyote)與大型犬(large dog)雜交而成的新物種,卻出奇地強壯、聰明。基因混合後,牠們快速地在北美洲東部繁衍,估計為數已上百萬,有人叫牠們為北美東部小野狼(eastern coyote),也有人稱之為coywolf。

基因分析顯示,牠們以北美小野狼基因為主,狼的基因佔四分之一,狗(大型犬種,如德國杜賓犬及德國狼狗)只佔十分之一。但由於有後兩者的基因,coywolf的身型是純種北美小野狼的兩倍,平均有25公斤,牠們有更強大的下顎,肌肉強壯,跑得更快。一頭coywolf可以捕殺一頭小鹿。一群的話,可以殺死一隻麋鹿。

北卡羅萊納州立大學的Roland Kays博士表示,狼善於在森林捕獵,北美小野狼則在開放的平原覓食,但coywolf在這兩種地方都應付自如。加入狗的基因也拓展了coywolf的食物選擇,例如一般農產品(包括南瓜、西瓜,甚至廚餘),以及囓齒類動物和細小的哺乳動物,例如貓,是會被全隻連頭吞噬。純種的北美小狼從來無法在東部草原立足,而北美東部森林的狼則一早死光了,但coywolf卻能夠在這些地方快速繁殖,而且能容忍城市生活,大都市如紐約、波士頓和華盛頓近郊都有其蹤影,其中,在紐約估計有20隻,相信會繼續增加。

牠們適應能力強,循著火車軌道網絡走進小鎮和城市,似乎也明白要保持低調,在夜間才出沒,而且學懂觀察交通狀況,橫過馬路前會兩邊張望。Kays形容,這是發生在我們眼下的當代演化故事。

科學家對於coywolf是不是一種演化的新物種意見分歧。馬薩諸塞州國家公園研究員Jonathan Way即將發表論文,當中指出,從動物形態學及遺傳多樣性已足以支持新物種出現的說法,但反對者認為,一個獨特的物種是不與非我族類交配,但coywolf會同北美小野狼或狗交配。不過,如此一來又衍生另一個問題,狼與北美小野狼難道是同一物種?而狗應該算是狼的變異,不算是一個物種?

經濟學人指出,所謂物種只是人類弄出來的概念,而且是不明確的,coywolf的出現告訴我們,演化是一個複雜過程,往往不如教科書所列的分野明確。最近的基因分析就顯示,智人Homo sapiens是雜交的產物。而現代的歐洲人帶有尼安德特人的基因(Neanderthal genes),現代東亞人又有著新近識別出來的早期人類Denisovan基因,沒有人知道這是如何演變。我們眼下這個特殊例子,原因可能簡單得令人難以置信—長時間以來,安大略省南部的狼,因為缺乏交配對象,數目越來越少,牠們由不願降低性伴侶標準,到非常絕望,終於在一兩個世紀前,「放下身段」,與北美小野狼與大型犬交配,意外孕育了強壯的新一代。


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