小蝸牛意外闖進實驗室 拯救同類暫逃絕種厄運

小蝸牛意外闖進實驗室 拯救同類暫逃絕種厄運
Photo Credit: Cody Gilbertson

我們想讓你知道的是

紐約州立大學的一名碩士生,在實驗室中意外發現一隻小蝸牛,協助她人工繁殖這種瀕臨絕種的蝸牛。現在該種蝸牛數量倍升,暫時避過絕種一劫,但情況仍須密切關注。

芝特南哥卵形琥珀蝸牛(Chittenango ovate amber snails,下稱琥珀蝸牛)是一種瀕臨絕種的蝸牛,僅在紐約州的芝特南哥瀑布州立公園出沒,棲息地面積約140米左右,估計數量只有幾百隻。

由於該物種只得單一族群,因此保護琥珀蝸牛免於絕種的工作非常重要,也需要非常小心。紐約州立大學的研究人員在得到美國魚類及野生動物管理局的許可後,收集了10隻成年蝸牛,希望能夠在實驗室中人工繁殖更多小蝸牛,再放回棲息地以增加數量。

複製棲息地

在此之前,研究人員已花了數年時間找出繁殖的方法。首先,他們需要複製琥珀蝸牛的棲息環境,模擬瀑布下的溫度、濕度及光源;其次,他們要為蝸牛提供食物。問題是,沒有人知道琥珀蝸牛吃甚麼。

環境與森林生物學系碩士生Cody Gilbertson在品種相近的蝸牛身上,嘗試了不同的餐單,直到發現了琥珀蝸牛可能會吃的植物,便到芝特南哥瀑布捉幾隻蝸牛回實驗室。

牠們吃了幾口後,就對研究人員提供的膳食不感興趣,因此他們需要在蝸牛餓壞前放回棲息地。後來研究隊伍又捉了另一批琥珀蝸牛,繼續嘗試餵飼不同食物,Gilbertson也一直到瀑布採摘不同的植物給蝸牛選擇。

協助實驗的「偷渡者」

一天,Gilbertson在摘回來的一片葉上,發現了「偷渡者」︰一隻身長約4毫米的小琥珀蝸牛。她向魚類及野生動物管理局取得額外的許可後,便開始每日觀察,並提供不同食物。最終她找到了答案︰枯萎的櫻桃葉。

Gilbertson發現,這隻小琥珀蝸牛特別喜歡陰生葉(shade leaves)。對比在陽光底下生長的陽生葉,在陰影下生長的陰生葉對小蝸牛而言比較易吃,往往把整塊葉都嚼掉,只餘下葉脈。於是她一直餵櫻桃葉給小蝸牛,牠也健康地由4毫米長成21毫米大。

這個結果讓研究人員知道琥珀蝸牛吃甚麼,可以在實驗室展開人工繁殖計劃。今天春天Gilbertson把兩隻成年的琥珀蝸牛帶到實驗室,牠們順利交配和吃掉她提供的食物。

計劃暫時成功

直到今年6月時,實驗室已經孵化了超過600隻小蝸牛,幾乎把整個族群的數量翻了3倍。上個月研究人員把當中的200隻放到瀑布,密切監察牠們的動向,並繼續在實驗室繼續人工繁殖。Gilbertson表示他們會繼續孵化小蝸牛,直到牠們長大後便放到野外棲息地,以保持生物多樣性。

雖然人工繁殖計劃暫時成功,但負責計劃的Rebecca Rundell教授認為,這並不代表琥珀蝸牛的處境安全。她指出琥珀蝸牛需要面對幾個可能威脅︰棲息地的植物被入侵的植物趕絕而失去食物、被遊客在攀爬時不小心踏中以至氣候變化令瀑布消失。

即使如此,Gilbertson認為這個成功案例有其價值,除了能夠引起社會關注保育物種的新聞外,也證明了這種保育方式可行,鼓勵及啟發其他有志於此的同道。她亦希望能夠把人工繁殖的方法,應用在其他數量稀少的瀕危物種上。


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