世衛︰流行性腦膜炎疫苗5年見成效 須常規注射防疫症重臨

世衛︰流行性腦膜炎疫苗5年見成效 須常規注射防疫症重臨
Photo Credit: WHO, CC BY 2.0
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2001年成立的腦膜炎疫苗計劃,成功研發出預防流行性腦膜炎的疫苗,並於2010年開始在該病肆瘧的非洲國家推廣注射,5年內成功大幅降低感染人數。世衛專家表示計劃須持續,否則疫症可能在15年後重臨。

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流行性腦膜炎是由細茵引起的急性傳染病,主要在非洲中部流行,該處甚至被稱為「非洲流腦(流行性腦膜災)帶」。流行性腦膜炎有不同的類別,在非洲流腦帶最常見的A型,佔超過8成腦膜炎病例,能夠在短短幾小時內引起嚴重腦損傷,甚至致命。

1996至1997年間,非洲爆發史上最大的流行性腦膜炎疫症,導致25萬宗新病例,幾個月內奪去2萬5千人的性命。3年後世衛於開羅舉行會議,會上8個非洲國家表示,研發腦膜炎疫苗以防止疫症是他們的首優先考慮,並估計在3至7年內能夠研發成功。

疫苗研發計劃取得成果

2001年,比爾與美琳達·蓋茨基金會為世衛及PATH(一個國際非牟利衛生組織)提供7千萬美元、為期10年的資助,成立「腦膜炎疫苗計劃」(Meningitis Vaccine Project)。該計劃跟印度血清研究所公司(Serum Institute of India Ltd.)合作,最終研發了A型流行性腦膜炎疫苗MenAfriVac,每支價錢不足0.5美元,可在40度高溫下儲存數日,並提供超過10年的保護。

5年前,世衛在布基納法索——最多人感染流行性腦膜炎的國家之一——引進MenAfriVac。時至今日,疫苗計劃已擴展至16個非洲國家,近2.4億人曾接種疫苗,各國覆蓋率在85%至95%之間。實驗室確認的新病例數目,由2009年的1994宗,逐步下降至2013年的4宗。

從以下圖表可見,在乍得接受MenAfriVac疫苗注射的人口感染腦膜炎人數明顯較低︰

Photo Credit: 2014 Daugla et al., CC BY 3.0

此外,疫苗似乎還有額外的好處︰增強抵抗破傷風的能力。一項研究顯示,在接受注射疫苗的新生兒身上,破傷風感染率降低了四分之一。

未能鬆懈 計劃須持續

即使疫苗計劃非常成功,專家認為仍未能掉以輕心。首先,非洲流腦帶總橫跨26個國家,換言之仍有10個國家未推行MenAfriVac疫苗接種計劃。其次,疫苗提供的保護期限為10至15年,專家警告,假如疫苗計劃中斷,可能會導致15年後流行性腦膜炎疫症「災難性」回歸。

計劃總監Marie-Pierre Préziosi博士表示︰「根據我們的經驗,在對抗這些疫苗可預防的疾病時,如果放鬆戒備的話,疾病往往會強烈反撲、捲土重來。」因此,除了把MenAfriVac疫苗推廣至其他非洲國家外,世衛表示亦須要把流行性腦膜炎的疫苗列入常規注射,以確保為人們提供持續的保護。